Met de hulp van ouders kunnen kleuters leren aandacht te besteden

Let op! Of het nu gaat om het luisteren naar een leraar die instructies geeft of een woordprobleem oplost, het vermogen om afleidingen af ​​te wenden en zich op een taak te concentreren, is de sleutel tot academisch succes. Nu suggereert een nieuwe studie dat een kort trainingsprogramma met aandacht voor 3- tot 5-jarigen en hun families de hersenactiviteit kan stimuleren en de academische prestatiekloof tussen studenten met een laag en hoog inkomen kan verkleinen.

Kinderen uit gezinnen met een lage sociaaleconomische status scoren over het algemeen lager dan meer welvarende kinderen op gestandaardiseerde tests van intelligentie, taal, ruimtelijk redeneren en wiskunde, zegt Priti Shah, een cognitieve neurowetenschapper aan de Universiteit van Wisconsin die niet betrokken was bij de studie. "Dat is gewoon een feit." Een meer controversiële vraag waar wetenschappers en politici al tientallen jaren over vechten, zegt Shah, is: "Wat is de oorzaak van dat verschil?" Een deel ervan kan genetisch zijn, maar omgevingsfactoren, variërend van prenatale voeding tot blootstelling aan giftige stoffen zoals lood, kunnen ook de verschillen in cognitieve vaardigheden in de vroege kinderjaren verklaren die zich op de leeftijd van 3 of 4 jaar voordoen. zijn dat niet veel gerandomiseerde, gecontroleerde proeven die aantonen dat de omgeving van invloed is op de mogelijkheden van een kind, "zegt Shah.

De nieuwe studie doet precies dat. Het richt zich op het vermogen om een ​​taak aan te scherpen en afleidingen te negeren, die 'gebruik maken van alles wat we doen', zegt cognitieve neurowetenschapper Helen Neville aan de Universiteit van Oregon, Eugene. Al meer dan 30 jaar bestuderen Neville en haar collega's de neurale basis van dit vermogen, selectieve aandacht genoemd.

Een klassiek voorbeeld van selectieve aandacht is het "cocktail party" -probleem, waarbij we andere stemmen moeten negeren terwijl we naar het verhaal van één persoon luisteren. Wanneer een volwassene dat doet, "krijg je een kleine zweep" in zijn hersenactiviteit, zegt ze een microvolt elektriciteit die 10 seconden duurt die kan worden opgepikt met EEG-elektroden op de hoofdhuid. Kinderen met een hogere sociaaleconomische status vertonen een vergelijkbare hersenrespons als volwassenen, terwijl kinderen uit gezinnen met een lager inkomen over het algemeen een veel lagere respons of helemaal geen reactie vertonen, zegt Neville.

Programma's die zijn ontworpen om cognitieve vaardigheden te verbeteren, zoals selectieve aandacht, zijn vaak duur en tijdrovend en gaan niet in op hoe de verzorgers en de thuisomgeving van een kind die vaardigheden kunnen versterken, zegt Neville. Om te bepalen of een kort, relatief goedkoop gezinsgericht trainingsprogramma verbeteringen zou kunnen opleveren, namen Neville en collega's 141 3- tot 5-jarigen in Oregon aan die deelnamen aan Head Start een voorschoolse programma voor kinderen wier gezin op of onder woont de armoedegrens en verdeelde ze willekeurig in drie groepen.

Gedurende 8 weken besteedden kinderen in de eerste groep elke week ongeveer een uur aan het spelen van games en het doen van activiteiten die gerichte aandacht vereisen. Sommige taken waren eenvoudig, zoals kleuren binnen de lijnen, terwijl andere complexer waren. In één spel werden kinderen bijvoorbeeld gevraagd om een ​​kleine schaal water aan een kikker te geven, die alleen langs een smal lint liep, zegt Eric Pakulak, co-auteur van de studie. Andere kinderen kunnen in de periferie spelen met ballonnen om de uitdaging aan te gaan, zegt hij. Bovendien: "We praten ook over wat het betekent om op te letten en hoe je merkt dat je wordt afgeleid."

Terwijl de studenten speelden, volgden ouders of verzorgers wekelijkse lessen van 2 uur over opvoeding met algemene strategieën om stress in het gezin te verminderen, zoals het creëren van consistente thuisroutines, evenals activiteiten die specifiek gericht zijn op het verhogen van de aandacht vergelijkbaar met die in de klas die ze konden met hun kinderen spelen - een activiteit was bijvoorbeeld woorden als 'blij' of 'verdrietig' koppelen aan foto's van verschillende gezichtsuitdrukkingen. In de tweede groep voerden studenten ook de aandachtsverhogende activiteiten uit, maar ouders ontvingen slechts drie sessies van 90 minuten van instructie en hadden geen gelegenheid om het curriculum diepgaand te leren; in de derde groep deden noch kinderen, noch hun ouders iets speciaals.

Na 8 weken paste het team een ​​reeks standaardbeoordelingen toe, zoals IQ en ruimtelijke redeneringstests en gedragsrapporten van leerkrachten en ouders; ze maten ook veranderingen in hersenactiviteit terwijl studenten tegelijkertijd naar twee opgenomen verhalen luisterden. Opgedragen om slechts één van twee concurrerende verhalen bij te wonen - "De blauwe kangoeroe" versus "Harry de hond", bijvoorbeeld - de kinderen van wie de ouders extra aandacht hadden gekregen, vertoonden een toename van 50 procent in hersenactiviteit in reactie op het juiste verhaal vergeleken met kinderen in de andere twee groepen, rapporteren de auteurs vandaag online in de Proceedings van de National Academy of Sciences ; hun reacties kwamen overeen met die bij volwassenen en kinderen met een hogere sociaaleconomische status. Bovendien vertoonden de kinderen gemiddeld een ruwweg 7-punts IQ en leerkrachten en ouders rapporteerden significante verbeteringen in academische prestaties en gedrag. Neville verschillen waren niet duidelijk in de twee controles, zegt Neville, suggererend dat betrokkenheid van de ouders de sleutel was.

Veel bestaande programma's proberen jonge kinderen met een lage sociaaleconomische status te helpen de vaardigheden te ontwikkelen die nodig zijn om op school te gedijen, maar "bijna allemaal gebeuren zonder wetenschappelijk ontworpen pre-vs. Post-gedragsmatige of neurale maatregelen", zegt Rajeev Raizada, een cognitieve neurowetenschapper bij de Universiteit van Rochester in New York. Deze studie is een van de eerste die dergelijke tests combineert met een interventie, zegt hij. Dergelijke interventies 'zijn wetenschappelijk van groot belang, omdat ze zo dicht mogelijk bij experimenteel onderzoek naar de effecten van kinderarmoede op de hersenen komen', zegt Martha Farah, een cognitieve neurowetenschapper aan de Universiteit van Pennsylvania.

Raizada waarschuwt dat het opleidingsprogramma voor ouders breed was, waardoor het moeilijk is om te weten welke aspecten echt cruciaal waren, zegt hij. "Een andere cruciale vraag is hoe lang de winst van de kinderen zal zijn?" hij voegt toe. "Een gemeenschappelijk kenmerk van interventieprogramma's is dat ze de neiging hebben om onmiddellijk winst te genereren, maar die winst verdwijnt vaak in de daaropvolgende maanden."

Voordat Farah programma's op basis van de nieuwe studie implementeert, zegt Farah: "we moeten investeren in replicatie, afstemming en al het harde werk om een ​​programma op schaal te brengen." Toch, gezien opvallende verbeteringen gezien in slechts 8 wekelijkse sessies, "denk ik dat we deze resultaten als prachtig nieuws moeten beschouwen, " zegt ze.