Waarom de startbaan van JFK schildpadden helemaal naar beneden heeft *

LA Dawson / Wikipedia

Dus wat was gisteren speciaal aan de start- en landingsbanen van de luchthaven John F. Kennedy in New York City, die meer dan 150 diamondback-moerasschildpadden trok om zijn gevaarlijke landingsbanen over te steken om hun eieren te leggen, urenlang vluchten uit te stellen terwijl werknemers in het wild ze mee naar huis namen? Het was niet de maanverlichte nacht of 'langzame, zoete liefde', zoals een woordvoerder van de Port Authority van New York en New Jersey de pers vertelde. Eigenlijk was er helemaal niets bijzonders aan de hand, behalve dat een paar JFK-piloten gisteren opletten, volgens natuurbeschermer Russell Burke van de Hofstra University in New York, die moerasschildpadden bestudeert in de Jamaica Bay tussen Brooklyn en Queens . Elk paarseizoen, zegt hij, verlaten de schildpadden hun huis en broedplaats in de kwelders in de buurt van JFK en gaan naar de nabijgelegen zandige, open gebieden om hun eieren te leggen en ze in de grond te begraven. Voor een schildpad is een landingsbaan gewoon een hindernis op weg naar zijn kinderkamer.

En de invasie is nog niet voorbij. "Ze zullen in de komende maanden een straaltje schildpadden hebben", zegt Burke. Ongeveer 1000 schildpadden leven in de regio die hij bestudeert; de bevolking in de buurt van JFK is 10 keer dat.

Diamondback-moerasschildpadden, die in het begin van de 19e eeuw voor schildpadsoep werden geoogst, zijn de afgelopen decennia in en buiten New York beschermd. Ze hadden al een tijdje een comeback gemaakt, zegt Burke, maar hun aantal daalt nu weer, deels door het verdwijnen van kwelder in het gebied. De oorzaak is onduidelijk, maar stijgende zeespiegel en stikstof gedumpt uit het rioolsysteem van New York City zijn waarschijnlijk boosdoeners. Een ander probleem is dat de moerasschildpaddenpopulatie erg oud is - en niet wordt vervangen. De schildpadden op de startbaan konden gisteren nog steeds dezelfde individuen zijn die lui werden gemeld op start- en landingsbanen toen de luchthaven voor het eerst werd geopend in de jaren 1940. "Ik denk aan hen als de wandelende doden. Er zijn praktisch geen jongeren", zegt Burke. De belangrijkste reden hiervoor: stedelijke wasberen, die tijdens het broedseizoen ook 90% tot 100% van de eieren leggen die door Jamaica Bay-moerasschildpadden zijn gelegd.

Het is moeilijk om te weten waar schildpadden passen in het ecosysteem van een plaats als New York City, vol met vervuiling en een mengeling van invasieve soorten. Burke zegt dat het belang van schildpadden is dat ze dienen als een barometer voor de gezondheid van een wetland, dus veel natuurbeschermingsbiologen houden hun aantal nauwlettend in de gaten.

Wat moet een luchthaven doen aan deze langzaam bewegende verkeersdrempels? Burke zegt dat het Havenbedrijf, op zoek naar meer vertragingen in de vlucht, ideeën met zijn groep en anderen heeft onderzocht om te voorkomen dat schildpadden de start- en landingsbanen oversteken. Ze hebben gesproken over het bouwen van plastic barrières die vliegtuigen niet belemmeren en die na het broedseizoen kunnen worden verwijderd. Het bieden van kunstmatige broedgebieden dichter bij de oceaan om de schildpadden weg te lokken is een andere optie, maar het probleem, zegt Burke, is dat schildpadden gewoontedieren zijn en het is echt moeilijk om van gedachten te veranderen. "Hoeveel neuronen heeft een schildpad zelfs?" hij vraagt ​​zich af.

*Verward?