Waarom is Mercurius zo donker?

Het sombere, luchtloze oppervlak van kwik is vergelijkbaar met dat van de maan. Daarom hebben wetenschappers zich al lang afgevraagd waarom de planeet zoveel minder licht reflecteert dan onze maansatelliet. Gemiddeld reflecteert materiaal over het oppervlak van Mercurius door relatief recente inslagen van kometen, asteroïden en andere kleine lichamen slechts tweederde zoveel licht als vers vers opgegraven materiaal op de maan, eerdere studies hebben aangetoond. Een van de belangrijkste verklaringen voor deze lage reflectiviteit een overvloed aan mineralen, waaronder het element ijzer, dat bepaalde golflengten van licht die erop vallen sterk absorbeert past niet in dit geval, zeggen onderzoekers. Dat komt omdat de helderheid van Mercurius op een bepaalde golflengte suggereert dat er minder dan 3% ijzer in het oppervlak van de rotsen zit. Nu suggereert een team dat de schuld bij een ander geheel koolstof ligt. Kometen, die volgens sommige schattingen ongeveer 18 gew.% Koolstof bevatten, zijn een belangrijke bron van het element. Maar een veel grotere bron kan een hardnekkige pummeling zijn door kleine koolstofrijke meteorieten, die onder andere afkomstig zijn van kometenstof en Mercurius (getoond in 2008 door een sonde die rond de planeet cirkelt) ongeveer 50 keer vaker treffen dan de maan, schatten de onderzoekers vandaag in Nature Geoscience . Naast het belanden in de glasachtige materialen gesmeed door inslagen, kan de koolstof die vrijkomt uit de micrometeorieten wanneer ze verdampen bij inslag de vorm aannemen van amorfe koolstof (iets dat lijkt op roet), grafiet en nanodiamanten die allemaal stabiel zijn op de grotendeels luchtloze planeet, ondanks de helse temperaturen in zonovergoten gebieden. Het is dus niet moeilijk om je voor te stellen dat een planeet bevlekt met roet en potloodlood donkerder lijkt dan verwacht.