Wie blijft er achter in de internetrevolutie?

Het internet wordt vaak geprezen als een bevrijdende technologie. Het maakt niet uit wie je bent of in welk land je woont, je stem kan online worden versterkt en overal ter wereld worden gehoord. Maar dat veronderstelt dat mensen überhaupt op internet kunnen komen. Onderzoek heeft aangetoond dat armoede en afgelegen ligging ervoor kunnen zorgen dat mensen niet online kunnen komen, maar een nieuwe studie vandaag laat ook zien dat alleen lid zijn van een politiek gemarginaliseerde groep kan vertalen naar slechtere toegang. De studie, die vandaag online is gepubliceerd in Science, biedt de eerste globale kaart van de mensen die achterblijven door de internetrevolutie.

Het in kaart brengen van internet is moeilijk. Hoewel het waar is dat elke computer met een verbinding een echte locatie heeft, weet niemand echt waar ze allemaal zijn. In plaats van van bovenaf georganiseerd te zijn, zijn de computers van de wereld met elkaar verbonden door een bushy, redundant netwerk van servers. Elk land bouwt en onderhoudt zijn eigen infrastructuur voor het verbinden van burgers met het bredere internet. De beslissing om de infrastructuur in de ene regio en niet in de andere uit te breiden ligt bij de machthebbers. En daarin ligt het probleem: etnische en religieuze minderheden die zijn uitgesloten van het politieke proces van hun land, kunnen ook systematisch worden uitgesloten van het wereldwijde internet.

De nieuwe studie begon als een onderzoek naar protestbewegingen en hoe ze afhankelijk zijn van internetconnectiviteit, zegt hoofdauteur Nils Weidmann, een politicoloog aan de Universiteit van Konstanz in Duitsland. "Ik heb verfijnde protestgegevens, maar geen gedetailleerde schattingen voor internetpenetratie." Dus ging hij een samenwerking aan met computerwetenschappers van de wetenschaps- en technologie-universiteit ETH Zürich in Zwitserland, die werkten aan een oplossing voor precies dit probleem. Hun methode werkte zo goed dat hij besefte dat het kon worden gebruikt om de internettoegangskloof over de hele wereld in kaart te brengen.

Hun methode vereist helemaal geen reizen. In plaats daarvan bemonsteren ze passief internet door informatie te verzamelen van de pakketten die door de servers van een enkele internetprovider in Zwitserland gaan. Net als stukjes post die door een postsysteem gaan, worden internetpakketten gestempeld met "van" en "naar" adressen. Die zogenaamde internetprotocoladressen bevatten zoiets als een postcode, de "subnetten" die toegangspunten bieden aan echte mensen.

Het team van ETH Zürich heeft tussen 2004 en 2012 een enorme steekproef van internetverkeer doorzocht en meer dan 19 miljoen unieke actieve subnetadressen gevonden. Om te achterhalen waar ter wereld die internetverbindingen zijn, gebruikten ze een commerciële database die gewoonlijk door onderzoekers wordt gebruikt om online gebruikers te geoloceren. Vervolgens legden ze deze internetconnectiviteitskaart op een kaart van etnische groepen in de wereld om erachter te komen wie er misloopt.

Het goede nieuws is dat internettoegang in het algemeen voor iedereen in die 8 jaar is verbeterd. Maar het verbeterde veel meer voor diegenen die in democratische landen wonen, en sommige groepen deden het veel beter dan anderen. De plaatsen waar politiek uitgesloten groepen wonen, waren vaak de plaatsen waar internetverbindingen het meest schaars waren. Het netto resultaat is dat politiek uitgesloten groepen 30% minder internetverbinding hebben in vergelijking met anderen in hun eigen land. En voor de meest uitgesloten groepen daalde dat aantal zelfs tot 1% (zie rangorde hierboven). Het team voerde een statistische analyse uit van andere factoren - algemene infrastructuurontwikkeling, armoede, afstand tot de hoofdstad, terreinruwheid en verstedelijking - en niemand kon de kloof verklaren, waardoor ze tot de conclusie kwamen dat sociaal beleid de schuldige is.

De resultaten zijn "in tegenstelling tot veel retoriek die je hoort over bevrijdingstechnologie", zegt Marshall Burke, econoom aan de Stanford University in Palo Alto, Californië. Hij vraagt ​​zich af hoe cruciaal internetconnectiviteit is voor politieke empowerment, met name in de ontwikkelingslanden. "Misschien heb je alleen een paar mensen met internettoegang nodig om meer te weten te komen over een bepaalde klacht." De volgende stap is dus het meten van de impact van de internetkloof met behulp van natuurlijke experimenten. Als de toegang van mensen tot online computers bijvoorbeeld de uitslag van verkiezingen of de frequentie van politieke rellen beïnvloedt, dan zou dit aantonen dat het oude gezegde waarder is dan ooit: informatie is echt macht.