Wanneer walvissen verdwijnen, verdwijnt ook hun ecosysteemondersteunende kak

Mensen zijn slecht geweest voor blauwe vinvissen. Maar liefst 350.000 van de gigantische zoogdieren (foto) trokken ooit over de oceanen; nu zijn er nog maar een paar duizend over. Hoewel het verwijderen van dergelijke wezens uit ecosystemen een groot aantal effecten kan hebben, vestigt een nieuwe studie de aandacht op een in het bijzonder: er wordt veel minder kak verspreid over de planeet. In het onderzoek, dat vandaag online is gepubliceerd in de Proceedings van de National Academy of Sciences, beschrijven de wetenschappers hoe het verliezen van deze dieren en andere egegauna een wereldwijde cyclus heeft verstoord die ooit grote hoeveelheden voedingsstoffen zoals fosfor uit de oceaan heeft doorgegeven diepten waar grote zeezoogdieren zoals blauwe vinvissen zich vaak voeden in de zonovergoten oppervlaktewateren waar zeevogels of migrerende vissen zoals zalm bladeren. Terwijl die vissen terugzwommen in de rivieren waar ze werden geboren of de vogels terugkeerden naar droge grond, gingen de voedingsstoffen met hen mee, opgenomen in hun lichaam of uitgescheiden, en voedden uiteindelijk een groot aantal terrestrische organismen. Op hun beurt verspreidden die dieren eigen afval en uiteindelijk ontbindende lichamen de voedingsstoffen nog verder, bemestend de binnenkant van continenten, zeggen de wetenschappers. Al met al gebruikten de onderzoekers een aantal wiskundige modellen om aan te tonen dat dieren tegenwoordig slechts ongeveer 6% van hun vroegere capaciteit hebben om dergelijke voedingsstoffen weg te brengen van hot spots en over de oceanen en het land. Een dergelijk verlies kan de gezondheid van het ecosysteem, de visserij en de landbouw blijven verzwakken, waardoor ze minder natuurlijk productief worden dan ze anders zouden kunnen zijn. De bescherming van walvissen, trekvissen en zeevogels zou een verschil kunnen maken in het herstel van, althans enigszins, het voedingspad, zeggen de wetenschappers.