Wanneer Europeanen wetenschap doen in China

Babak Javid (rechts) van de Tsinghua University in Beijing en zijn voormalige student Junhao Zhu (links), nu een postdoc aan de Harvard University

Rongjun Cai en Babak Javid

Wanneer Europeanen wetenschap doen in China

Door Jeffrey MervisSep. 11, 2019, 9:00 uur

De evolutie van China tot een wetenschappelijke grootmacht heeft de politiek achter de wereldwijde beweging van wetenschappelijk talent veranderd. Ooit gezien als een goedaardige stap in het bevorderen van internationale samenwerking, worden dergelijke migraties nu gezien als een potentiële bedreiging voor binnenlands onderzoek door ambtenaren in de Verenigde Staten en Australië. In deze tweedelige serie van deze week onderzoekt Science Insider de aard van interacties tussen Europese en Chinese wetenschappers. Gisteren hebben we ons gericht op de manier waarop Europese financieringsinstanties de kwestie bekijken. Vandaag onderzoeken we de ervaringen van verschillende Europese onderzoekers die in China hebben gewerkt (hoewel sommige wetenschappers het huidige politieke klimaat hebben aangehaald om geen commentaar te geven). Sommige aspecten van hun verhalen zullen academische wetenschappers overal ter wereld bekend in de oren klinken, terwijl andere een unieke Chinese smaak hebben.

Ermee beginnen

Babak Javid wist dat het samenstellen van een sterk onderzoeksteam essentieel zou zijn voor zijn succes als nieuw lid van de faculteit aan de Tsinghua University in Beijing. Maar gedurende de eerste 6 maanden na het opzetten van zijn tuberculose (TB) laboratorium, worstelde de in het VK opgeleide arts-wetenschapper om een ​​enkele afgestudeerde student te vinden die bereid was om aan boord te komen.

Een van de redenen dat ik naar Tsinghua kwam, is dat ik had gehoord dat ze geweldige studenten hadden, zegt Javid, die arriveerde in de herfst van 2011. Maar niemand wilde naar mijn lab. En ik dacht, I gooi mijn carrière weg, net zoals iedereen me had gewaarschuwd .

Javid wist dat het een uitdaging zou zijn om het eerste buitenlandse lid van de faculteit in de medische basisafdeling te zijn. Hij sprak noch schreef Chinees, en hij had geen bestaande wetenschappelijke banden met iemand op de universiteit. Javid had een solide stamboom, nadat hij net een postdoctorale fellowship aan de TH Chan School of Public Health van Harvard University had voltooid met Eric Rubin, die deze maand zijn nieuwe baan begon als hoofdredacteur van The New England Journal of Medicine. Maar I ben geen beroemde professor in Harvard, merkte Javid op.

Toen klopte Junhao Zhu op zijn deur. Een eerstejaarsstudent in een gezamenlijk afstudeerprogramma van Tsinghua, de Universiteit van Peking en het National Institute of Biological Sciences, was Zhu bezig met zijn derde en laatste rotatie.

"Voor veel Chinese studenten klinkt werken met een buitenlander niet als een heel goed idee, " zegt Zhu. Afgezien van de taal- en culturele barrières, merkt Zhu op, hadden Tsinghua-studenten al indirect een voorkeur uitgesproken voor een huishoudelijke mentor door thuis te blijven. "Ze hadden besloten om in de eerste plaats geen sollicitatie te doen naar een buitenlands [afgestudeerd] programma", merkt hij op.

Zhu voelde aanvankelijk hetzelfde. Maar er was iets aan Javid dat hem meteen overviel. "Babak was supercool", zegt hij, "en de eerste paar projecten die ik met hem deed, waren supergek."

Javid zegt dat hij opzettelijk moeilijke projecten heeft gekozen om Zhu's toewijding aan wetenschap te testen, en dat hij ze met vlag en wimpel heeft doorstaan. "Om eerlijk te zijn, als hij een pols had gehad, zou ik ja hebben gezegd", zegt Javid over Zhu. “Maar hij bleek uitstekend te zijn. En toen hij bij mijn lab kwam, veranderde alles. Hij was aangesloten op het studentennetwerk en hij zong mijn lof. '

In 2017 studeerde Zhu af met een Ph.D. en een fascinatie voor de basisbiologie van de mycobacterium die de oorzaak is van tuberculose. Hij zet nu zijn passie voort op Harvard, in de voetsporen van zijn mentor als een postdoc in het laboratorium van Rubin.

De stijlen van Rubin en Javid "zijn bijna identiek - ze geven veel, maar ze geven je ook veel vrijheid, " zegt Zhu. Hoewel Zhu nog een paar papieren onder zijn riem wil voordat hij zijn volgende carrièrestap overweegt, zegt hij dat terugkeren naar China voor een academische functie 'fantastisch zou zijn'.

Verwachtingen vervuld - en onvervuld

De vooruitgang van Zhu is een bron van grote trots voor Javid, die zijn vermogen om de volgende generatie Chinese studenten te trainen als een grote prestatie beschouwt. Maar het verblijf van Javid in Tsinghua werd ook gekenmerkt door een grote teleurstelling. Universiteitsambtenaren beloofden een biosafety level three (BSL-3) laboratorium te bouwen dat zijn experimenten met gevaarlijke ziekteverwekkers zou kunnen herbergen, zegt hij. Ze zeiden dat het een paar jaar zou duren, zegt hij, een vertraging vond hij redelijk. Maar na 8 jaar bestaat zo'n lab niet meer.

"Het ontbreken van een dergelijke faciliteit heeft ons werk aanzienlijk belemmerd", geeft hij toe. "Misschien was het mijn naïviteit die me liet denken dat het zou lukken." Tegelijkertijd voegt hij eraan toe: "Behalve het bioveiligheidslaboratorium, dat een groot probleem is, heb ik uitstekende materiële en personele middelen gehad om mee te werken mijn wetenschap. "

Natuurkundige Carlos-Andres Palma heeft dergelijke tegenslagen niet meer geleden sinds hij in 2017 naar het Institute of Physics van de Chinese Academie van Wetenschappen (CAS's) in Beijing kwam. Palma, een universitair hoofddocent moleculaire architectuur en interfaces, zegt dat het mogelijk is om precisie soft- te ontwerpen en te fabriceren. matter devices is de reden dat hij het Max Planck Instituut voor polymeeronderzoek in Mainz, Duitsland, verliet en in 2017 naar China kwam. En hij is zeer tevreden met de wetenschappelijke ondersteuning die hij heeft ontvangen.

"Ik was net 33 geworden toen ik voor het eerst van deze mogelijkheid hoorde, " zegt Palma, die opgroeide in Costa Rica en in Frankrijk studeerde voordat hij naar Duitsland kwam. "De kans om zo'n lab te bouwen terwijl je nog relatief junior bent, met toegang tot al deze topwetenschappers [bij CAS], is wat het zo aantrekkelijk maakte." Had hij bij Max Planck verbleven, voegt Palma eraan toe: "Het zou me 10 jaar hebben gekost om een ​​directeur te worden ”met dezelfde mate van autonomie.

Spanjaard Jose Pastor-Pareja, een fruitvlieggeneticus, biedt een soortgelijke reden voor zijn beslissing om in 2012 naar Tsinghua te komen. Na het voltooien van een postdoc aan de Yale University met Tian Xu, nu vice-president van de 1-jarige Westlake University in Hangzhou, China, Pastor-Pareja was van plan terug te keren naar Spanje om een ​​academische carrière na te streven.

"Ik kreeg een onafhankelijke positie aangeboden, maar de timing was slecht omdat Spanje geconfronteerd werd met een economische crisis", legt hij uit. “En er waren kansen in China. Tsinghua was al een heel goede plek, en nu staat het in de wereldwijde top 20. De faciliteiten voor structurele biologie zijn geweldig. En er zijn waarschijnlijk alleen al in Beijing meer dan 40 fruitvlieglaboratoria, misschien wel de hoogste concentratie ter wereld. ”

Ondersteuning van toptalent

De buitenlandse faculteitsleden die ScienceInsider heeft geïnterviewd, hebben genereuze steun genoten bij het opzetten van hun labs en het financieren van hun onderzoek, evenals huisvesting en reiskostenvergoedingen die hun salarissen aanvulden. Javid zegt dat zijn totale opstartpakket meer dan $ 2 miljoen bedroeg, en andere wetenschappers hebben vergelijkbare bedragen genoemd. Naast wat hun instellingen rechtstreeks aanboden, profiteerden de meeste wetenschappers ook van een veelvoud aan initiatieven, vaak gezamenlijk het Duizend Talenten-programma genoemd, dat de Chinese overheid meer dan 10 jaar geleden lanceerde om de beste onderzoekers ter wereld aan te trekken.

De voorwaarden van die buitenlandse talentprogramma's variëren afhankelijk van het niveau van wetenschappelijke prestaties en de sponsororganisatie. Javid arriveerde eigenlijk voordat Tsinghua dergelijke programma's in zijn aanbiedingen begon op te nemen, zegt hij, en Pastor-Pareja schat dat zijn duizend talentenbeurs slechts ongeveer een kwart van zijn totale opstartpakket bedroeg.

Pastor-Pareja verwerpt het idee dat het Duizend Talentenprogramma een hulpmiddel is voor academische spionage. Het is niet anders dan talentwervingsprogramma's in Europa, zegt hij, en even onschuldig.

"Wanneer je hier solliciteert voor een faculteitsfunctie [bij Tsinghua], moedigen ze je aan om ook voor duizend talenten te solliciteren, " zegt hij. "Het is volledig gelijk aan de Marie Curie-beurzen in het kader van Horizon 2020 voor wetenschappers die willen terugkeren naar Europa."

"Dus het is belachelijk om het te zien als een quasi-terroristische organisatie die is ontworpen om dingen te stelen, " gaat Pastor-Pareja verder. "Het is gewoon een andere manier om talent te werven."

John Speakman, een Schotse fysioloog die het moleculaire energetica-lab bij het CAS Institute of Genetics and Developmental Biology in Beijing runt, deelt de voorliefde van Pastor-Pareja ten opzichte van het programma. "Het gebeurde om 10.30 uur op 11 juli 2011, " zegt Speakman, herinnerend aan het exacte tijdstip waarop hij een e-mail ontving met de melding dat zijn aanvraag voor het programma was geaccepteerd. Die opmerking, voegt hij eraan toe, markeerde 'het begin van een geweldig avontuur'.

De toenmalige directeur van het Institute of Biological and Environmental Sciences aan de Universiteit van Aberdeen in het Verenigd Koninkrijk, was Speakman vier keer per jaar drie tot vier weken per keer in China geweest om veldwerk te doen op het Tibetaanse plateau met collega's van het CAS Instituut voor Zoölogie. De prijs betekende dat hij die regeling kon terugdraaien, dat wil zeggen 9 maanden per jaar doorbrengen in China en het saldo van zijn tijd terug in Aberdeen, waar hij nog steeds een laboratorium runt.

Speakman had ook zijn onderzoek willen verplaatsen van zoölogie naar lab-gebaseerde moleculaire biologie. Dienovereenkomstig stelde de prijs hem in staat om te winkelen in het genetica-instituut van CAS, dat naast het zoölogie-instituut lag.

Hoewel hij zegt dat CAS-functionarissen zijn aanvraag sterk steunden, vermoedt Speakman dat zijn komst niet zo'n groot probleem voor hen was. "Ze dachten waarschijnlijk dat ik een paar jaar zou blijven, en ze konden zeggen dat ze een duizendtalent hadden die voor hen werkte", speculeert hij. Het werk van Speakman over hoe organismen energie verbruiken, ging echter zo goed dat hij aan het einde van de 5-jarige prijs zijn CAS-lab niet wilde sluiten.

De Schotse fysioloog John Speakman (links) runt een laboratorium in Beijing terwijl hij verbonden blijft aan de Universiteit van Aberdeen, waar hij ook een laboratorium heeft.

Agata Rudolf

"Toen ik kwam, kreeg ik te horen dat de Thousand Talents-prijs hernieuwbaar was en dat ik me opnieuw kon aanmelden", herinnert hij zich. “Dat bleek niet het geval te zijn. De directe kwestie voor CAS was dus wie mijn salaris zou ophalen. ”

CAS-functionarissen stelden voor zich aan te melden voor een CAS-programma, het President's International Fellowship Initiative (PIFI) genaamd, dat 60% van zijn salaris zou betalen. Het behalen van die 3-jarige prijs eind 2017 loste ook een ander probleem op waar Speakman voor stond.

"Ik ben 60 en de pensioengerechtigde leeftijd is hier 60", zegt hij. “Maar er zijn uitzonderingen. En met deze subsidie ​​heb ik het recht om te blijven. Het is mijn bedoeling hier te blijven tot ik met pensioen ga. '

Touwen leren

Westerse wetenschappers die in China werken, moeten door de formidabele - en ondoorzichtige - onderzoeksbureaucratie van het land navigeren zonder de regels van het spel te kennen en zonder de taalvaardigheden om ze zelf te leren. Dat betekent vertrouwen op het advies en de goede wil van hun Chinese collega's.

De Franse neurowetenschapper Quentin Montardy kwam in 2014 naar de Shenzhen Institutes of Advanced Technology (SIAT) als postdoc om samen te werken met Liping Wang, die opgeleid is onder optogenetica-pionier Karl Deisseroth aan de Stanford University in Palo Alto, Californië. "Ik wilde een goed lab, dus zocht ik naar iemand die een nieuwe en zeer krachtige technologie onder de knie had", legt Montardy uit.

Na een eerste subsidie ​​van SIAT te hebben ontvangen, had Montardy zijn eigen financieringsbron nodig om de status van assistent-onderzoeker te verdienen. Hij werd aangemoedigd zich aan te melden voor het CAS PIFI-programma voor jonge wetenschappers.

'Gelukkig', herinnert hij zich, 'moest de aanvraag zowel in het Engels als in het Chinees zijn. En dat was een opluchting. Omdat ik nooit precies weet wat er in de Chinese versie staat 'van een subsidievoorstel.

Een buitenlander zijn kan zelfs een klein voordeel zijn om meer tijd in het lab te krijgen, zegt Pastor-Pareja. "Zoals elk lid van de faculteit in de VS of Europa, moet je in een aantal commissies zitten", legt hij uit. “Maar ik sta laag aan die eis. Omdat ik geen Chinees spreek, zou ik van beperkte waarde zijn in het doen van het papierwerk, dat is hier in overvloed. "

Een verschil tussen China en veel academische laboratoria in het Westen is de verminderde afhankelijkheid van postdocs. Chinese afgestudeerde topstudenten die geïnteresseerd zijn in een academische carrière worden aangemoedigd om naar het buitenland te gaan voor hun postdoctorale opleiding, met dien verstande dat de buitenlandse ervaring hen op het goede spoor zet voor een functie thuis. Maar het nadeel van die praktijk is een kleinere binnenlandse pool van eersteklas postdocs.

Ter vergelijking: afgestudeerde studenten zijn er in overvloed, omdat het aantal Chinese afgestudeerde programma's in de wetenschappen snel groeit. Maar de overheid regelt waar ze kunnen studeren. Elk instituut of universiteit krijgt een quotum, waardoor ambtenaren de instroom van studenten uit plattelandsgebieden naar reeds overvolle steden kunnen beheersen.

Dat quotasysteem kan een uitdaging zijn voor iemand die een lab opzet bij een instelling die zijn onderzoeksprofiel wil verbeteren door nieuwe medewerkers. "Als een instituut groeit en meer PI's aanneemt [hoofdonderzoekers], en het quotum niet wordt verhoogd, dan heb je een squeeze op het aantal studenten dat je kunt begeleiden, " legt Speakman uit.

Speakman beschouwt zichzelf als geluk. “Ik kreeg een vrij gunstige deal: ik kon het ene jaar twee studenten aannemen, en de volgende student één. Normaal gesproken krijgt een faculteitslid om het jaar een student. ”Nadat Pastor-Pareja vorig jaar een ambtstermijn kreeg, steeg zijn jaarlijkse quotum van één naar twee studenten.

Palma leerde pas over het quotasysteem, dat hij 'een onaangename verrassing' noemde, pas nadat hij bij het fysica-instituut van CAS kwam. Maar sindsdien heeft hij geleerd hoe het te omzeilen: betalen om een ​​student te ondersteunen die onder het quotum van een andere wetenschapper valt. "Het werkt als je andere faculteitsleden kent, " zegt hij.

Speakman voegt eraan toe: “Natuurlijk heb je contacten nodig. En het kan tijd kosten voor een buitenlandse wetenschapper om die contacten te ontwikkelen. "

Het buitenlandse cachet

De meeste buitenlandse wetenschappers komen naar China met een schat aan contacten, zowel in hun thuisland als van over de hele wereld. Chinese wetenschappers willen dat netwerk graag benutten, zegt Javid.

"Er is dit cachet dat afkomstig is van een samenwerking met een laboratorium in het buitenland, " zegt Javid. "Het is ironisch. Als ik een baan bij een Britse universiteit zou hebben aangenomen, zou het eenvoudiger zijn geweest om een ​​samenwerking met het Chinese CDC [Centre for Disease Control and Prevention] op te zetten dan via Tsinghua. ”

Javid heeft ook een manier gevonden om te profiteren van de hoge waardering van buitenlandse wetenschappers. "Er is een kwaliteit BSL-3-lab in Beijing, " zegt Javid. “Maar ik wist niet dat het lab bestond omdat het geen TB-onderzoek doet. En de enige manier waarop ik erachter kwam, is dat een beroemde tbc-onderzoeker uit Amerika me opzocht tijdens een bezoek aan dat lab en me aan die andere groep voorstelde. En nu zijn we een samenwerking gestart. ”

Vrienden en familie

Westerse wetenschappers zeggen dat er geen manier is om te voorkomen dat je je geïsoleerd voelt na aankomst in China. Maar er zijn manieren om dat isolement te doorbreken, zeggen ze. Voor sommigen brengt het hun echtgenoot en familie mee. Voor anderen bouwt het een nieuw netwerk van collega's en vrienden op, of omarmt het de bezienswaardigheden en geluiden van hun nieuwe thuis.

"Om het echt te laten werken, " zegt Speakman, "moet je je familie bij je hebben. Ik heb mensen gekend die alleen komen voor het [Duizend Talenten-achtige] programma van drie maanden, en dat komt meestal niet zo goed uit. Door veel tijd te besteden, kun je dingen vooruit helpen. '

Speakman zegt dat hij het geluk had een vrouw te hebben die bereid was te verhuizen en kinderen wier opleiding niet nadelig werd beïnvloed door de verhuizing. Voor Javid was de familiale bijdrage nog directer.

"Mijn eerste plan was om terug te gaan naar Engeland [na zijn postdoc in Harvard]", herinnert hij zich. "Maar mijn vrouw zei: 'Dit is het moment om moedig te zijn en iets anders te doen.'"

China was een voor de hand liggende keuze, voegt hij eraan toe. Toen zijn eerste vraag naar Tsinghua's plaatsing van een faculteitsfunctie werd beantwoord door stilte, schreef hij snel terug: "Mijn vrouw en ik geloven dat China het land van de toekomst is."

De Franse microbioloog Sébastien Leclercq zou het niet oneens zijn met die geopolitieke beoordeling. Maar na 2 jaar als postdoc te hebben doorgebracht bij het CAS Institute of Microbiology in Beijing (IMCAS), keerden hij en zijn in China geboren vrouw in 2014 terug naar Frankrijk om een ​​baan aan te nemen bij het National Institute for Agricultural Research in de Loire-vallei.

De pastorale omgeving was een grote attractie, zegt hij. "Wetenschappelijk gezien was [IMCAS] erg goed", zegt hij over zijn tijd bij Jie Feng, die antimicrobiële resistentie bij landbouwhuisdieren bestudeert. "Het lab was up-to-date, met veel nieuwe apparatuur en de mensen daar stonden te popelen om goede wetenschap te doen."

“Maar ik wist dat grote steden niet waren waar ik wilde wonen. Ik ging daarheen om dat idee te testen en ondanks de wetenschap kon ik het niet doen. ... Nu is ons leven hier en we genieten er allebei erg van. Ik denk niet dat we ooit terug zullen gaan [naar China]. "

Vooruit kijken

Persoonlijke en professionele overwegingen hebben Javid ook aangespoord om goed na te denken over zijn volgende carrièrestap. Maar wat er ook gebeurt, hij zegt geen spijt te hebben van zijn tijd in China.

"Het vertrouwen dat de universiteit in mij heeft getoond, heeft me in staat gesteld een gedurfde visie te ontwikkelen", zegt hij. “Zelfs als de helft van wat we probeerden niet lukte, was het genoeg dat we naam konden maken. Ik zou de nieuwe faculteit zonder aarzeling aanbevelen [naar China te komen]. '

Zulke goedkeuringen zijn misschien niet eens meer nodig om door het westen opgeleide wetenschappers in China aan te trekken, zeggen sommige buitenlanders. "De huidige furore [in de Verenigde Staten over vermeende academische spionage] maakt de zaken moeilijker voor Chinese wetenschappers en verzwakt de voordelen van naar de Verenigde Staten gaan voor een academische carrière", zegt Pastor-Pareja. "Als je erover nadenkt, is dit precies wat [China] wilde bereiken [onder het Thousand Talents Program], om topwetenschappers naar China te brengen."

Pastor-Pareja zegt dat het hem niet zou verbazen om tastbaar bewijs te zien van het harde optreden in het werk van wervingscommissies in Tsinghua waarop hij dient. En hij kan ook profiteren. "Ik zou graag een paar postdocs met de juiste achtergrond nemen als ze de VS haastig moeten verlaten", zegt hij.

Pastor-Pareja voorspelt dat de politieke razernij zal afnemen als een Democratische kandidaat de Amerikaanse presidentsverkiezingen van 2020 wint. "De Chinezen hebben niet echt gereageerd, wat volgens mij het juiste is om te doen, " voegt hij eraan toe.

In de tussentijd blijft de kwestie echter voldoende gevoelig dat sommige Europese wetenschappers die in China hebben gewerkt, de kwestie niet wilden bespreken toen ze door ScienceInsider werden gecontacteerd. "Ik zie niet in wat het voor mij zou zijn om met je te praten", zegt een Britse wetenschapper die om anonimiteit vroeg. “Ik werd gefinancierd door het Thousand Talents-programma en de ontvangers zijn gericht. Het kan ook van invloed zijn op mijn kansen om een ​​Amerikaans visum te krijgen. '

"Ik realiseer me dat ik uiterst voorzichtig ben, " voegde de wetenschapper toe. "Maar ik wil die relaties niet in gevaar brengen."