Wat maakt vleermuisvirussen zo dodelijk?

Als het gaat om het herbergen van virussen voor mensen, zijn vleermuizen groots kampioen. De vliegende zoogdieren zijn het reservoir voor alles, van hondsdolheid tot ebola. Nu hebben wetenschappers een nieuw virus gevonden dat wordt gehost door vleermuizen, een virus dat bij andere dieren geen ziekte lijkt te kunnen veroorzaken. De ontdekking kan aanwijzingen geven over wat sommige virussen in staat stelt ernstige ziekten te veroorzaken.

Het nieuwe Cedar-virus is vernoemd naar de stad Cedar Grove in Queensland, Australië, waar het in 2009 werd gevonden. Australische wetenschappers ontdekten het in urine van vleermuiskolonies tijdens de screening op het Hendra-virus. Hendra en zijn nabije virale neef Nipah zijn henipavirussen die tussen 40% en 100% van de dieren en mensen die ze infecteren doden, waardoor ze tot de meest dodelijke virussen behoren die bekend zijn. In het laboratorium ontdekte het team dat het Cedar-virus fretten en cavia's kon infecteren - de dieren produceerden infectiebestrijdende antilichamen tegen het virus. Ze werden echter niet klinisch ziek. Wat meer is, er zijn geen geregistreerde gevallen bij mensen.

Uit een genetische analyse bleek dat het Cedar-virus ook een henipavirus is - maar met een belangrijk verschil. In tegenstelling tot andere henipavirussen produceert het Cedar-virus niet het zogenaamde V-eiwit. Het V-eiwit geeft de Hendra- en Nipah-virussen de mogelijkheid om het menselijke immuunsysteem te ontwijken, waardoor ze dodelijk worden. Door de dodelijke en goedaardige henipavirussen te vergelijken, "kunnen we inzicht krijgen in wat Hendra zo gevaarlijk maakt", zegt moleculair viroloog Glenn Marsh van het Australian Animal Health Laboratory in Geelong. Marsh en zijn collega's rapporteren hun bevindingen in een paper die vandaag online verschijnt in PLoS Pathogens .

De focus van het team op het V-eiwit is "intrigerend en verdient een follow-up", zegt Benhur Lee, een microbioloog aan de Universiteit van Californië, Los Angeles, David Geffen School of Medicine.

Marsh zegt dat zijn team van plan is om vervolgexperimenten uit te voeren. "Met behulp van genetische manipulatie kan het mogelijk zijn om het virus te modificeren, zodat het het V-eiwit produceert of het gen van het Hendra-virus in het Cedar-virus zet en kijken of dat het virus pathogeen maakt." Lee waarschuwt echter dat, zelfs als het V-gen henipipirussen zo gevaarlijk maakt, het waarschijnlijk niet het enige gen is dat verantwoordelijk is.