Onderzoek van de kliniek en de academische wereld

TERUG NAAR DE FUNCTIE-INDEX

Acht jaar geleden was ik dierenarts in een praktijk voor kleine dieren. Een normale dag voor mij was misschien het vaccineren van katten, het behandelen van honden met hoest en het knippen van de tanden van konijnen. Dus hoe komt het dat ik nu een proefschrift over een cellulair elektrofysiologisch onderzoek naar epilepsie schrijf?

Ik dacht er eerst aan om dierenarts te worden toen ik ongeveer 10 was. Mijn vader zelf was al ongeveer 30 jaar dierenarts, hoewel hij nu de klinische wereld heeft verlaten om te werken in de industrie en de academische wereld. Ik heb veel plezier gehad in het verzorgen van onze verschillende huisdieren thuis - konijnen, katten, honden, schildpadden, schapen, ezels. Noem maar op, we hadden het! En zo lang als ik me kon herinneren, had ik ook naar operaties gekeken en in de kliniek rondgehangen.

Ik had op 15-jarige leeftijd een korte periode van twijfels toen ik mijn GCSE-vakken (algemeen certificaat van secundair onderwijs) moest kiezen. Ik heb serieus overwogen om muziekacademie te volgen om piano en compositie te studeren. Uiteindelijk besloot ik te gaan voor de verstandiger optie van de wetenschappen, en na 5 jaar heel hard studeren aan het Royal Veterinary College, Universiteit van Londen - bedekt te worden met modder (en veel erger) op schapen-, varkens- en melkveehouderijen en bier drinken met de rugbyspelers - ik ben afgestudeerd als dierenarts.

Onmiddellijk na mijn afstuderen ging ik naar een praktijk voor kleine dieren in het zuidoosten van Engeland en daar leerde ik vele rollen te spelen, waaronder arts, orthopedisch chirurg en weke delen chirurg, diergedragstherapeut en counselor. Ik heb vooral genoten van de probleemoplossing die met medicijnen te maken heeft en ik ontdekte dat ik bekwaam was in het communiceren van wetenschap met de eigenaren van huisdieren. Ik ontwikkelde ook een interesse in neurologie; vooral in hersenaandoeningen zoals epilepsie bij honden.

Maar na ongeveer een jaar in de baan kreeg ik erg jeukende voeten. Ik voelde dat ik er niet echt in paste, en ik kon me absoluut niet voorstellen dat ik de rest van mijn leven als plaatselijke dierenarts in een klein stadje zou doorbrengen. Rond die tijd kwam ik toevallig een oude professor van mij tegen tijdens een conferentie. Hij was een veterinaire neuroloog op de universiteit en was op zoek naar een jonge dierenarts om te trainen in zijn discipline. Hij vroeg me om een ​​verblijfsvergunning aan te vragen in de veterinaire neurologie en neurochirurgie, en zo begon ik aan het 3-jarige trainingsprogramma.

Gedurende die tijd heb ik spinale chirurgie uitgevoerd op verlamde honden die schijven hadden uitgegleden, hersentumoren bij katten en honden verwijderd en magnetische resonantiebeeldvorming (MRI) gebruikt om hersenziekte bij honden en katten te bestuderen. Dit soort klinisch werk was veel uitdagender dan alles wat ik eerder tegenkwam. In mijn kliniek zag ik dwarslaesies die na de operatie weer normaal konden lopen. Het was enorm bevredigend, hoewel de emotionele druk soms enorm was. Ik raakte ook betrokken bij het onderwijzen van studenten en ontdekte dat ik het leuk vond om seminars en lezingen te geven.

Maar na het behalen van mijn diploma veterinaire neurologie, een specialistische kwalificatie, was ik klaar voor een nieuwe uitdaging. Toen kwam ik een 4-jarig PhD-programma tegen in neurowetenschappen georganiseerd door de Wellcome Trust. Je kon drie verschillende neurowetenschappelijke labs (van moleculair via cellulair tot systeemonderzoek) kiezen uit een lijst van ongeveer 60 en besteed elk 3 maanden voordat je beslist in welke ik zou promoveren. Ik was heel enthousiast over dit idee en dus ging ik mee voor het interview - dat voelde toen als een bizarre ervaring. Ik werd door verschillende cellulaire elektrofysiologielaboratoria getoond die een beetje muf rookten en dingen bevatten die "rigs" werden genoemd, waarin mensen blijkbaar neuronale functies bestudeerden met behulp van technieken zoals "patch-clamping". Dit was een andere wereld. Ik concurreerde ook tegen veel jongere afgestudeerden in de basiswetenschappen en kreeg een hele mengeling van wetenschappelijke vragen. Gelukkig geeft dierenarts je een heel breed overzicht van de biologie en kreeg ik een plaats in het programma.

De volgende 4 jaar waren erg uitdagend, maar op een andere manier. Het eerste wat me opviel, was hoe geweldig het was om zoveel tijd, rust en stilte te hebben om te werken. De telefoon rinkelde niet, eigenaren van huisdieren wilden mijn advies niet en ik had geen noodsituaties om naar toe te snellen. Maar intellectueel gezien was mijn doctoraat het moeilijkste wat ik tot nu toe heb gedaan. Ik denk dat ik een beetje eigenwijs was toen ik begon, maar al snel voelde ik me nederig toen ik besefte dat mijn kennis van moleculaire en cellulaire biologie behoorlijk roestig was.

Ik moest ook de moeilijke beslissing nemen of ik bereid was om in vivo werk te doen. Uiteindelijk werkte ik aan verschillende diermodellen voor menselijke epilepsie met plakjes hersenweefsel. Veel dierenartsvrienden vragen: "Hoe kun je met proefdieren werken als je getraind bent om dieren beter te maken?" Zoals ik het zie, is het eerste dat ik als dierenarts ervoor kan zorgen dat mijn proefdieren het hoogst mogelijke welzijnsniveau hebben en ten tweede voel ik me bevoorrecht onderzoek te doen dat relevant kan zijn voor zowel de gezondheid van mens als dier. Het was fascinerend om te beseffen, door samen te werken met neurologen in de menselijke geneeskunde, dat diergeneeskunde in sommige opzichten ver achterloopt op de menselijke geneeskunde, maar in andere zijn we verrassend geavanceerd.

Ten slotte, hoewel het tempo van het leven in een laboratorium blijkbaar aantrekkelijker lijkt dan een drukke kliniek, heb ik het soms moeilijk gehad. Ik haatte het feit dat ik extreem hard kon werken, bijvoorbeeld bij het leren van een nieuwe techniek, maar maandenlang niets kon bereiken. Tijdens deze periodes werd ik echt behoorlijk depressief en vroeg ik me af wat ik in vredesnaam met mijn leven aan het doen was. Aan de positieve kant, dat was een perfect excuus om opnieuw piano te gaan spelen.

Dus wat is de volgende stap voor mij als veterinaire neuroloog met (bijna) een doctoraat? Ik heb het geluk gehad om de positie van docent aan mijn veterinaire universiteit te verwerven. Ik heb 50% tijd op klinieken en 50% onderzoekstijd terwijl ik de veterinaire undergraduate-module neurologie doceer.

Ik ben erg opgewonden om terug te keren naar de uitdaging van een drukke kliniek voor veterinaire neurologie. Ik heb het dagelijkse gevoel van voldoening gemist, hoewel dat gepaard gaat met meer stress, aanwezigheidsdienst en de verantwoordelijkheid om met zeer zieke huisdieren en hun zeer bezorgde eigenaren om te gaan. Net zo belangrijk voor mij is het brengen van mijn nieuw verworven neurowetenschap en menselijke neurologische kennis en onderzoeksvaardigheden naar de veterinaire wereld. Ik probeer dit te doen door experimenten in mijn PhD-lab te blijven doen totdat ik langzaam meer publicaties krijg en uiteindelijk mijn eigen projecten op het veterinaire college kan opbouwen. Ik ben ook van plan om enkele klinische onderzoeksprojecten te doen met behulp van mijn veterinaire caseload, en wat ik heb geleerd over projectontwerp en het schrijven van papers zal enorm helpen.

Natuurlijk heb ik een paar zorgen. Ik ben nog steeds een onervaren onderzoekswetenschapper en hoewel ik mijn onderzoek op verschillende conferenties over de hele wereld heb gepresenteerd en op weg ben om mijn eerste paper te krijgen, heb ik er nog veel meer nodig. Mij ​​is verteld dat ik idealiter minstens één postdoctoraal project had moeten doen. Ik ging tegen dit idee in, omdat ik eerst niet langer van klinisch werk wilde afzien en ten tweede in de dertig ben en een goed inkomen nodig heb. Om de uitdaging groter te maken, zal mijn drukke klinische werk meegaan in mijn onderzoekstijd? Het antwoord zou ja kunnen zijn, maar ik ben er zeker van dat het met zelfdiscipline mogelijk moet zijn mijn 50% onderzoekstijd te beschermen.

Het eerste advies dat ik zou geven aan andere dierenartsen die overwegen om onderzoek te doen, is om een ​​paar maanden in een laboratorium door te brengen voordat ze zich verbinden tot een langlopend project. Het is een grote cultuurschok en ik heb veel dierenartsvrienden waarvan ik vermoed dat ze het laboratoriumleven en de druk om te publiceren en meer geld te krijgen haten. Aan de andere kant verlies je je klinische vaardigheden snel, dus als je onderzoek doet en overweegt terug te keren naar de kliniek, probeer dan je hand in te houden.

Een van de meest positieve aspecten van mijn dubbele training is dat ik zoveel interessante mensen heb ontmoet. Dierenartsen blijven meestal bij hun eigen soort. Ik heb ontdekt dat wetenschappers veel socialer zijn en mijn vriendenkring is veel gevarieerder geworden. En ten slotte, een diploma van dierenarts geeft je echt een zeer brede opleiding en je kunt het zeker gebruiken om veel fascinerende paden te bewandelen.