Het verdwijnen van poolijs zal de weg vrijmaken voor meer wetenschappelijke reizen, suggereert analyse

De Amerikaanse kustwachtsnijder Healy in Arctisch zee-ijs ten noorden van Utqia vik, Alaska, in 2018

NyxoLyno Cangemi / Amerikaanse kustwacht

Het verdwijnen van poolijs zal de weg vrijmaken voor meer wetenschappelijke reizen, suggereert analyse

Door Kelly MayesAug. 12, 2019, 14:35 uur

Begin deze maand begon de ijsbreker Healy van de Amerikaanse kustwacht aan een reis door de Arctische zeeën voor de kust van Alaska, om onderzoekers te helpen onderzoeken te doen naar algenbloei in de Noordpool, atmosferische chemie, vogels en zeezoogdieren. En meer onderzoeksschepen zouden binnenkort dezelfde ijskoude scheepvaartroutes kunnen varen, volgens een nieuw rapport. Het suggereert dat wetenschappelijke reizen naar het Noordpoolgebied gebruikelijker zullen worden

Maar het verkrijgen van financiering en tijd voor het uitvoeren van studies van een van de snelst veranderende regio's van de aarde kan nog steeds een uitdaging zijn, zeggen onderzoekers.

De ontwerpstudie, opgesteld door de Commissie maritieme transportsystemen (CMTS) in Washington, DC, onderzoekt mogelijke scenario's voor maritieme activiteiten, tot 2030, in de Arctische wateren onder controle van de Verenigde Staten. De conclusie is dat de activiteit van schepen in de Noordpoolwateren van de VS tussen 2008 en 2018 met 128% is toegenomen, van slechts 120 schepen in 2008 tot een piek van 300 schepen in 2015. (De afgelopen jaren is het scheepvaartverkeer afgenomen omdat Royal Dutch Shell, een olie- en gasbedrijf met hoofdkantoor in Nederland, stopte met inspanningen om in het gebied te boren.)

Vrachtschepen waren goed voor het meeste verkeer, en maakten 31% van het totale aantal reizen van 2015 tot 2017. Sleep- en sleepboten vertegenwoordigden ongeveer een vijfde van het verkeer in dezelfde periode. Het aantal reizen door onderzoeksschepen neemt sinds 2008 geleidelijk toe, concludeert het rapport en was verantwoordelijk voor 4, 8% van het totale verkeer van 2015 tot 2017.

Het rapport onderzoekt vier scenario's voor de groei van scheepsactiviteiten tot 2030. Het meest waarschijnlijke scenario is volgens de auteurs dat de scheepsactiviteit in de regio jaarlijks met 2, 3% zal stijgen, met 377 schepen die de VS binnenvaren Arctische wateren tegen 2030.

Een trend die het scheepsverkeer zal stimuleren, zegt het rapport, is de uitbreiding van het zomerseizoen, wanneer het zee-ijs op zijn minst is. Dat seizoen, dat in het rapport wordt gedefinieerd als de periode waarin meer dan 10 schepen in de Noordpoolwateren zijn, is de afgelopen jaren met ongeveer 10 dagen per jaar verlengd. Het duurde 180 dagen in 2018, tegen 159 dagen in 2016.

De poolvaart kan ook een impuls krijgen door nieuwe toevoegingen aan de vloot van schepen die ijzige Arctische zeeën kunnen verwerken. De Amerikaanse kustwacht onderhoudt nu twee ijsbrekers, de verouderende Polar Star, die voornamelijk op Antarctica werkt, en de Healy, die voornamelijk op Arctica werkt. Maar de kustwacht is nu op zoek naar financiering om in de komende jaren maar liefst zes polaire veiligheidsknippers toe te voegen, met het ontwerp en de bouw van een reeds lopende.

Andere naties breiden ondertussen ook poolvloten uit. China heeft vorig jaar één ijsbreker gelanceerd, de Xue Long 2, en Rusland heeft gezegd drie nieuwe nucleaire ijsbrekers in de vroege jaren 2020 te willen lanceren.

De verwachte openstelling van het Noordpoolgebied voor meer scheepsverkeer wekt ook de aandacht van wetenschappers, die steeds meer geïnteresseerd zijn in de rol van de regio in mondiale mariene en atmosferische systemen. Hoe meer onderzoek we daar doen, hoe meer we begrijpen en hoe sneller we begrijpen, zegt Larry Mayer, een mariene geofysicus aan de Universiteit van New Hampshire in Durham. Tegelijkertijd is het ironisch dat planetaire opwarming de weg vrijmaakt voor nieuwe expedities over zee. "Het ultieme nadeel is de situatie die een situatie heeft gecreëerd die volgens mij niet gezond is voor de aarde of gezond voor het Noordpoolgebied."

"Het algemene beeld is gemengd", zegt Julie Brigham-Grette, een geoloog aan de Universiteit van Massachusetts in Amherst. "We openen een hele omgeving die anders werd afgesneden van menselijke invloed."

Wetenschap doen in het Noordpoolgebied is echter notoir duur. Het kost ongeveer acht keer meer om studies in het Noordpoolgebied te doen dan op lagere breedtegraden, volgens een analyse gepubliceerd in Arctic Science in 2018. En Brigham-Grette merkt op dat de wereldwijde financiering voor Arctisch onderzoek relatief beperkt is. Het veld ontvangt minder dan minder dan 3% van de middelen die worden uitgegeven aan wetenschap door landen met interesse in het Noordpoolgebied, volgens een artikel gepubliceerd in Polar Research in 2018.

CMTS verwacht eind september zijn eindrapport over de Arctische scheepvaart op zijn website te plaatsen.