Amerikaanse regering verwierp de afgelopen jaren tientallen risicovolle pathogeenstudies

Een nieuwe analyse kan wat troost bieden aan degenen die zich zorgen maken dat Amerikaanse onderzoeken naar gevaarlijke ziekteverwekkers ongecontroleerd prolifereren. Federale ambtenaren melden dat ze meer dan 8 jaar tweederde van de voorstellen voor ongeveer 90 studies verwierpen die in een categorie studies vallen die als zo riskant voor de volksgezondheid worden beschouwd dat ze een speciale beoordeling vereisen. Maar een toeschouwer, hoewel hij de resultaten prijst, zegt dat de definitie van beperkte studies moet worden uitgebreid met controversiële griepexperimenten die nu niet onder de regels vallen.

Het rapport, online gepubliceerd op 8 september in het tijdschrift Health Security, vat beoordelingen samen die zijn uitgevoerd door een kantoor binnen de Centers for Disease Control and Prevention (CDC) in Atlanta. Dat kantoor, CDC's Division of Select Agents and Toxins (DSAT), houdt toezicht op het gebruik en de behandeling van bepaalde virussen, bacteriën en toxines die voorkomen op een overheidslijst van 'select agents' die mogelijk als biowapens kunnen worden gebruikt. In 2005, in de nasleep van de antrax-aanvallen na 9/11, begon de federale overheid van DSAT te eisen dat ze twee soorten onderzoeken naar geselecteerde agentia evalueerde.

Eén categorie omvat het selectief maken van een selectiemiddel tegen medicijnen of chemicaliën. Onderzoekers creëren soms opzettelijk deze weerstand om klonen van bacteriën te selecteren die een gewenste eigenschap hebben. (Degenen die niet de gewenste eigenschap hebben, worden door de behandeling gedood en verwijderd uit de onderzoekspopulatie.)

De tweede categorie "beperkt experiment" omvat het toevoegen van een gen voor een selectiemiddel-toxine aan een microbe. Dit wordt vaak gedaan om de bacteriën in staat te stellen grote hoeveelheden van een toxine, zoals botulinum, voor experimentele doeleinden te produceren.

Beide soorten experimenten brengen risico's met zich mee, zeggen analisten. Als een resistente bug bijvoorbeeld uit het laboratorium ontsnapt, kunnen artsen mogelijk niet gemakkelijk iemand behandelen die besmet raakt. En engineering van bacteriën om toxines te produceren kan een vroege stap zijn in de richting van de productie van een voorraad biowapens.

Van 2006 tot 2013 ontving DSAT 618 aanvragen voor goedkeuring van beperkte experimenten van 109 overheids-, academische en particuliere organisaties. DSAT ontdekte dat de meeste voorgestelde experimenten niet voldeden aan de beperkte definitie omdat het toxine niet zo krachtig was of omdat andere antibiotica de geneesmiddelresistente stam konden beheersen.

Van de 91 onderzoeken die wel aan de definitie voldeden, weigerden ambtenaren 60 goed te keuren. Redenen voor afwijzing waren onder meer het laboratorium met onvoldoende bioveiligheidsapparatuur en -procedures, en dat er geen alternatief medicijn bestond om een ​​selectiemiddel te behandelen dat zou zijn ontwikkeld om bestaande behandelingen te weerstaan.

Alle 61 van de afgewezen onderzoeken hadden betrekking op het invoegen van medicijnresistente eigenschappen in bugs. In ongeveer de helft van de gevallen waren de middelen Burkholderia mallei of Brucella abortus- bacteriën, die zowel bij landbouwhuisdieren als bij mensen ziekten kunnen veroorzaken.

Betekenen de resultaten dat wetenschappers te voorzichtig zijn en DSAT om goedkeuring vragen wanneer dat niet nodig is? DSAT-directeur en co-auteur Robbin Weyant zegt dat het beter is dan genezen. Het is een kwestie van due diligence, zegt hij. Wij moedigen gereguleerde entiteiten die onderzoeksactiviteiten met betrekking tot elke vorm van selectie- of klooncomponent hebben aan om hun protocollen naar ons te sturen. We proberen zeer snel te zijn en zorgen voor een snelle doorlooptijd

Het DSAT-programma is ister met een klein lichtpunt zegt moleculair bioloog Richard Ebright van Rutgers University ’Waksman Institute of Microbiology in Piscataway, New Jersey, die lang heeft betoogd dat regulering van dergelijke experimenten te laks is. Maar Ebright zou graag zien dat federale ambtenaren de definitie van beperkte experimenten uitbreiden zodat het een controversieel type experiment omvat waarin hoogrisico aviaire influenza, het Midden-Oosten respiratoir syndroom of SARS-virussen worden aangepast om ze meer kans te geven zich te verspreiden en te veroorzaken ziekte bij mensen. De overheid heeft een jaar geleden de financiering voor dergelijke -of-function

Op dit moment lijkt het echter dat de meeste gepauzeerde experimenten geen DSAT-beoordeling vereisen. (Maar federale functionarissen stelden onlangs voor om H5N1 aviaire influenza, een doelwit van de financieringspauze, toe te voegen aan de lijst van geselecteerde agenten, gereguleerd door CDC.)

Een reden om de definitie van CDC uit te breiden, zegt Ebright, is dat regels voor geselecteerde agenten rechtsgeldigheid hebben en van toepassing zijn op alle laboratoria, zelfs die zonder federale financiering. Het nadeel, zegt hij, is dat de commissie op hoog niveau die DSAT adviseert bij deze experimenten achter gesloten deuren werkt: Het proces is ondoorzichtig.

Weyant zegt dat dat terecht is: het openbaar maken van gevoelige informatie zou veiligheidsrisico's kunnen openen bij de instelling die [de voorgestelde experimenten] naar ons heeft gestuurd, zei hij.

Opmerkelijk in de Health Security paper is ook dat het aantal entiteiten of organisaties die bij DSAT zijn geregistreerd van 2006 tot 2013 met 15% is gedaald van 336 naar 284. Ebright vermoedt dat na de egaburst na biodefensiefinanciering na 9/11, meer laboratoria waren aanvankelijk opgestart dan konden worden ondergebracht, en sommige zijn nu overgegaan op ander onderzoek. Maar hij zegt dat de bescheiden achteruitgang zijn bezorgdheid niet wegneemt dat het grote aantal laboratoria dat biologisch vuurwerk doet, risico's met zich meebrengt dat een gevaarlijke ziekteverwekker in het milieu zou kunnen ontsnappen.

* Correctie: 5 oktober, 12:05 uur : Een eerdere versie van dit verhaal verklaarde ten onrechte dat H5N1 aviaire-influenzavirussen niet worden vermeld als geselecteerde agenten. H5N1-virussen staan ​​momenteel op de lijst van geselecteerde agenten die worden gereguleerd door het Amerikaanse ministerie van Landbouw. H5N1-virussen staan ​​echter niet op de lijst van geselecteerde agenten van het Department of Health and Human Services, die worden gereguleerd door CDC.