" "

Amerikaanse Antarctische wetenschappers wankelen nog steeds na het afsluiten van oktober

De 16 dagen durende sluiting van de Amerikaanse regering afgelopen herfst is voor de meeste Amerikanen een verre herinnering. Maar de negatieve impact ervan loopt nog steeds door het huidige Antarctische onderzoekseizoen dat deze maand eindigt. En poolwetenschappers zullen de effecten ervan volgend jaar blijven voelen.

De sluiting, die begon op 1 oktober nadat het Congres een begroting voor 2014 niet had gehaald, had een domino-effect op de logistiek bij de National Science Foundation (NSF), die meer dan $ 300 miljoen per jaar besteedt aan het ondersteunen van wetenschappers die op het bevroren continent werken. We zijn een goede maand van ons normale seizoen kwijtgeraakt, schat Scott Borg, hoofd van het Antarctische wetenschapsprogramma van de NSF . Het is een verkoopkost die u niet kunt gebruiken

Een groot probleem was de slechte timing van het afsluiten. Het gebeurde net toen NSF zich voorbereidde op het heropenen van zijn uitgebreide wetenschappelijke middelen in Antarctica platen, lanceerlocaties voor ballonnen, veldstations en dergelijke ´als voor de jaarlijkse aanval van wetenschappers tijdens de korte Australische zomer. Zonder de bevoegdheid om geld uit te geven, moest NSF de richting omkeren en beginnen met het winterklaar maken van die faciliteiten zodat ze voor onbepaalde tijd konden worden gesloten. En dat betekende dat ze klaar waren voor gebruik toen het Congres eindelijk een tijdelijke begrotingsmaatregel goedkeurde waardoor agentschappen op 17 oktober konden heropenen.

NSF had al te maken met de gevolgen van beslaglegging, de verlaging van 5% op het budget van elk agentschap dat in maart van kracht werd. Borg s budget voor Antarctische wetenschap was gekrompen van $ 68 miljoen in 2012 tot $ 64 miljoen in 2013, en het bleef op dat niveau onder de tijdelijke overeenkomst die werd verlengd totdat het Congres vorige maand een definitieve begroting goedkeurde.

Samen creëerden die twee evenementen een file die NSF dwong om het werk aan een tiental wetenschappelijke projecten die in het lopende seizoen worden uitgevoerd, terug te dringen. En wetenschappers met nog eens 17 projecten in de line-up van dit jaar kregen te horen dat ze moesten wachten tot volgend jaar. Op zijn beurt heeft de herschikking van die 29 projecten in totaal een nieuwe logistieke hoofdpijn veroorzaakt.

Voor de uitgestelde projecten moeten programmabeheerders een deel van het geld dat ze van plan waren te besteden aan de volgende ronde van subsidievoorstellen aanboren. En dat maakt de concurrentie om resterende fondsen nog groter dan normaal. Maar er zullen nieuwe prijzen zijn: nadat hij geruchten van het tegendeel had gehoord, stuurde Borg vorige week een brief met een collega aan de wetenschappers dat zijn programma nog openstond en moedigde hij hen aan voorstellen in te dienen vóór de deadline van 15 april .

Het punt van de brief was om te zeggen: "Hé, dingen zijn niet zo slecht", vertelt Borg Science Insider. Ja, we staan ​​voor een aantal moeilijke fiscale realiteiten, maar we willen niet dat mensen het opgeven.

Hij erkent echter dat de uitstel waarschijnlijk betekent dat we volgend jaar minder nieuwe starts zullen hebben. Maar we zijn er niet toe gekomen iets nieuws te doen .

Gelukkig voor Borg en NSF zijn Antarctische wetenschappers geen vreemden voor tegenspoed. Toch was het afgelopen jaar een echte uitdaging voor het team van meteorietverzamelaars van Ralph Harvey.

Harvey, een planetaire geoloog aan de Case Western Reserve University in Cleveland, Ohio, was oorspronkelijk van plan om vanaf eind december zes weken lang twaalf mensen naar twee veelbelovende locaties in de Miller-reeks van de droge valleien van Antarctica te sturen. Hoewel het team wordt gefinancierd door NASA, vertrouwt het op NSF voor de uitgebreide logistieke ondersteuning die nodig is om het team in het veld te brengen.

De beslaglegging had de omvang van het team van dit seizoen al met een derde verkleind. En na de sluiting zegt Harvey dat “NSF's wens om mensen te ondersteunen zijn greep te boven gaat.” Met minder vliegtuigen en bemanningen beschikbaar, werd het team in twee groepen naar de ijskappen getransporteerd, met een tussenperiode van 3 weken. Hoewel Harvey zegt dat het team nooit ontbrak aan het benodigde voedsel, brandstof en kleding om de zware omstandigheden het hoofd te bieden, had de eerste groep niet genoeg tassen, tape en ID-tags om alle gevonden rotsmonsters te verwerken.

Het gebeurde namelijk dat ze dankzij goed weer het beste uit hun 3 weken samen konden halen en het team slaagde erin om 330 monsters terug te brengen naar het McMurdo Station, het centrum van de Amerikaanse activiteiten. Opgeslagen in grote diepvriezers die hun chemische kenmerken behouden, worden de rotsen vervolgens verzonden naar het Johnson Space Center van NASA in Houston, waar ze worden gekarakteriseerd, gecatalogiseerd en vervolgens verspreid onder wetenschappers die ze graag willen bestuderen.

Maar moeder natuur had andere plannen. Vorig weekend haalde een storm de ijspier uit bij McMurdo, waardoor het schip de vriezers niet kon laden. (Klik hier voor een overzicht van de problemen en foto's van het ijsdok.) "Dus we zullen dit jaar geen exemplaren mee naar huis nemen", legt Harvey uit. "Ik haat het om de term 'perfecte storm' te gebruiken, maar dit was de laatste in een reeks buitengewone evenementen dit seizoen."

Harvey werkt nu samen met NSF om een ​​manier te vinden om de monsters bij McMurdo een heel jaar te bewaren. "Niemand houdt ervan om karakterisering uit te stellen", zegt hij. "Maar gelukkig heb ik geen afgestudeerde studenten die van hen afhankelijk zijn voor hun scripties."

Dat is niet het geval voor Ross Powell, een geoloog aan de Northern Illinois University, DeKalb. Powell is hoofdwetenschapper voor het WISSARD-project, een inspanning van meerdere jaren om in het subglaciale Lake Whillans te boren dat van onder het bevroren continent naar de Ross Sea stroomt. Het werk was om dit seizoen af ​​te sluiten met een reeks van 800 meter diepe gaten geboord langs de hele route.

Het project vereist zware logistieke ondersteuning. Het team moet 1000 kilometer van McMurdo Station afleggen naar een veldterrein, een bijna 2 weken durende tocht per ijstractor. Ze zetten de booroperatie op en duiken in wat neerkomt op ongeveer een week non-stop wetenschap. Dan moeten ze de terugreis maken.

Maar de sluiting zorgde voor een grote krimp in die plannen. Vanwege de complexe logistieke behoeften van het project, besloot NSF om het zogenaamde grondlijnproject naar het volgende seizoen te duwen, waardoor 30 van de 38 leden van het team hoog en droog bleven. (NSF heeft logistieke ondersteuning geboden aan acht wetenschappers van de Universiteit van Californië, Santa Cruz, om gegevens te verzamelen van en instrumenten bij te werken in boorgaten die in voorgaande seizoenen zijn geboord en die geen gebruik maken van het meer zelf.)

Vorige maand gaf NSF Powell groen licht om te plannen voor wat hij in januari een 'kortere versie' van het project noemt. Het betekent minder mensen en laat slechts één in plaats van drie boorgaten toe in het meer. "We wilden kijken naar de volledige overgang van geaard naar volledig zwevend, " zegt Powell. "Maar NSF zei dat we maar één hole kunnen doen, dus we hebben een punt in het midden geselecteerd."

De sluiting eiste ook een psychologische tol op een nieuwe Ph.D. student Powell had geworven voor het project. De student had al twee artikelen gepubliceerd van een kernproject in het Noordpoolgebied als onderdeel van zijn masteropleiding van een andere instelling, zegt Powell, “en hij was op een echt hoogtepunt. Maar de schok van het annuleren van dit veldseizoen was zo demoraliserend dat hij besloot het programma te verlaten en een baan te zoeken. Hij was een geweldige student en het spijt me heel erg om hem te verliezen. '

Borg zegt dat NSF rekening heeft gehouden met de impact op studenten en vroege loopbaanonderzoekers bij het beslissen welke projecten dit jaar moeten worden ondersteund en welke moeten worden uitgesteld. "We zijn in discussie met alle 17 PI's over hoe verder te gaan volgend jaar, " voegt hij eraan toe.

Hoewel Borg nog steeds wacht om te horen wat zijn budget zal zijn voor het fiscale jaar 2014, dat eindigt in september, hoopt hij dat het het niveau van 2012 zal benaderen.