Bijgewerkt: NASA vertraagt ​​de Mars InSight-missie

NASA heeft zijn volgende missie naar Mars opgeschort nadat problemen met een in Frankrijk gebouwd seismologisch instrument niet op tijd konden worden opgelost voor de geplande lancering. De missie, een lander genaamd InSight die was om te luisteren naar trillingen op Mars als een manier om het interieur van de planeet te begrijpen, zal niet starten in maart 2016, zei het bureau vandaag. NASA heeft geen nieuwe lanceringsdatum aangekondigd, maar vanwege de relatieve banen van Mars en Aarde zal het agentschap ten minste 26 maanden moeten wachten voordat het opnieuw kan proberen te lanceren.

Een nieuwe lanceringsdatum is geen uitgemaakte zaak. Het bureau zal ontwerpen bekijken om het probleem met het instrument op te lossen, en ook een schatting maken van de kosten van het op ijs zetten van de missie gedurende 2 jaar - en of dat kan worden betaald. Het kan een paar maanden duren om dat beslissingspunt te bereiken, zei NASA wetenschapsleider John Grunsfeld vandaag tijdens een teleconferentie. "We besluiten om vooruit te gaan, of we doen het niet."

Op 3 december bevestigde het Jet Propulsion Laboratory (JPL) in Pasadena, Californië, dat de missie beheert, dat er een lek was in een vacuüm verzegelde metalen bol met drie seismometers. Het instrument, genaamd Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS), was een van de twee belangrijkste wetenschappelijke sondes, samen met een in Duitsland gebouwde thermometer die door een klein boorgat zou worden gestuurd. SEIS, geleverd door het Franse ruimteagentschap CNES, zou op het oppervlak van Mars zijn geplaatst, waar het zou hebben geluisterd naar zwakke gerommel door de aardkorst: marsquakes.

Hoewel CNES overuren had gemaakt om de vacuümafdichting te proberen te repareren, waren die inspanningen niet voldoende. Nieuwe lassen, getest op 20 december in Frankrijk onder de extreme kou die het instrument op Mars zou ervaren, hielden niet het vacuüm vast. Bruce Banerdt, de hoofdonderzoeker van de missie bij JPL, zegt dat het vacuüm beter moet zijn dan een tiende van een millibar, of een tienduizendste van de atmosfeer van de aarde, om het instrument te laten werken. Het langzame lek resulteerde in een vacuüm van twee tienden van een millibar, zegt hij. "Het probleem zat in deze vacuümkast", zegt hij. "Het is niet zo exotisch een technologie."

De Mars-gemeenschap was ontzet over de beslissing. “We zijn nu allemaal behoorlijk teleurgesteld. Verwoest zou een beter woord zijn, ”zegt Lisa Pratt, een biogeochemist aan de Universiteit van Indiana in Bloomington en voorzitter van een Mars-adviescommissie voor NASA. "Iedereen heeft gewacht op een seismisch instrument op Mars na Viking."

Pratt verwees naar NASA's tweeling Viking-landers uit 1976, die ook seismometers droegen, maar bovenop de landerdekken, waar ze onderhevig waren aan achtergrondgeluid van martian wind. De seismometer op Viking 1 faalde, en die op Viking 2 werd een betere winddetector dan iets anders. Pratt zegt dat een goed geïsoleerde seismometer, zoals degene die InSight heeft, de sleutel is om de dikte van de korst-, mantel- en kerngrenzen op Mars vast te zetten.

Pratt voegt eraan toe dat de vertraging ook spreekt voor de extra uitdagingen van het proberen om internationale samenwerkingen te ondersteunen. "'International' is zo ingebouwd in alle taal van NASA voor het pad naar mensen op Mars, " zegt ze. "Je wilt niet dat een levendige internationale samenwerking zo'n tegenslag krijgt."

De missie van $ 425 miljoen was de meest recente selectie in het Discovery-programma van NASA, een reeks goedkope, concurrerende missies onder leiding van een enkele hoofdonderzoeker. InSight werd geselecteerd voor een komeethoppermissie, en een die een boot op de maan Titan van Saturn zou hebben geland.

De totale kosten van de levenscyclusmissie, inclusief de lanceringsraket, bedragen $ 675 miljoen, zei Jim Green, directeur van de planetaire wetenschapsafdeling. Daarvan is al $ 525 miljoen uitgegeven, zei hij.

* Update, 22 december, 12:11 pm: Dit verhaal is bijgewerkt met een reactie op de aankondiging van NASA en andere informatie over de missie.

* Update, 22 december, 17:07 uur: dit verhaal is bijgewerkt met opmerkingen van de NASA-teleconferentie.