De hardline Brexit-houding van de Britse premier Boris Johnson wekt angst voor wetenschappers

De nieuwe Britse premier Boris Johnson komt Downing Street 10 binnen na zijn inaugurele rede.

REUTERS / Hannah McKay

De hardline Brexit-houding van de Britse premier Boris Johnson wekt angst voor wetenschappers

Door Erik Stokstad Jul. 29, 2019, 13:00

Het verwrongen verhaal van de geplande terugtrekking van het Verenigd Koninkrijk uit de Europese Unie heeft een gevaarlijke wending genomen. Boris Johnson, een charismatische en onvoorzichtig politicus met weinig publieke opvattingen over wetenschap, werd vorige week Britse premier. Hij pakte zijn kabinet onmiddellijk vol met ministers die beloofden de Europese Unie uiterlijk op 31 oktober te verlaten, zelfs zonder een deal voor een minnelijke scheiding de -deal Brexit die volgens economen een recessie zou veroorzaken en wetenschappers zeggen dat dit extra ontberingen voor onderzoek zou veroorzaken. Hoewel no-deal nu waarschijnlijker lijkt dan voorheen, heeft Johnson de voordelen van de wetenschap aangeprezen en mogelijk opengesteld voor post-Brexit immigratiehervormingen die Britse wetenschappers willen. Dit is een moment van kansen en risico's, zegt Beth Thompson, de EU-beleidsdirecteur voor de Wellcome Trust, een biomedische liefdadigheidsinstelling in Londen.

Britse wetenschappers hebben de Brexit overweldigend tegengewerkt, deels omdat ze zo goed beurzen winnen en talent werven uit de Europese Unie. De vorige premier, Theresa May, nam ontslag toen het Parlement geen deal zou goedkeuren waarover ze had onderhandeld en die een overgangsperiode van twee jaar zou omvatten om de bestaande regelingen voor reizen, voorschriften en subsidies te behouden. Vorige week won Johnson de stem van de conservatieve partij om mei te vervangen, maar het parlement blijft vastlopen en hij moet misschien een algemene verkiezing houden in een riskante poging om voldoende steun te winnen om Brexit te leveren. Er is veel meer onzekerheid en chaos in het systeem geïntroduceerd, zegt Kieron Flanagan, een wetenschapsbeleid-expert aan de Universiteit van Manchester in het Verenigd Koninkrijk.

Er komt een order met Jo Johnson, de broer van Boris, die terugkeert als minister van wetenschap, een functie die hij bekleedde van 2016 tot 2018. Jo heeft een geruststelling, zegt Martin Smith, beleidsmanager bij de Wellcome Trust. Hij sa een bekwame en intelligente minister.

Boris Johnson heeft daarentegen weinig ervaring op het gebied van wetenschap. Na het bestuderen van klassiekers aan de Universiteit van Oxford in het Verenigd Koninkrijk werd hij een Euroskeptische journalist. Hij werd ontslagen uit zijn eerste baan voor het maken van een offerte. Hoewel hij burgemeester van Londen was van 2008 tot 2015, promootte hij beleid om de klimaatemissies te verminderen, hoewel hij later als lid van het Parlement tegen steun voor koolstofafvang- en opslagtechnologie stemde. Als burgemeester hielp hij ook bij het starten van MedCity, een initiatief dat investeringen in wetenschap en technologie in Londen bevordert. Hij ondersteunde Londen echt als een onderzoekshub, zegt Sarah Main, directeur van de Campaign for Science and Engineering, een non-profit gevestigd in Londen.

In zijn inaugurele rede vorige week haalde Johnson de buitengewone Britse biowetenschappensector aan en beloofde de Europese regels af te schaffen die volgens hem de ontwikkeling van genetisch gemodificeerde gewassen hebben belemmerd. Hij zei dat de natie haar eigen GPS-satellietsysteem met miljarden dollars zou moeten ontwikkelen, vermoedelijk een reactie op het EU-plan om het vermogen van de Britse regering om een ​​veilig signaal van het Europese Galileo GPS-systeem aan te boren te elimineren. De nieuwe premier riep ook op tot belastinghervorming om bedrijven te stimuleren om in onderzoek te investeren.

James Wilsdon, een wetenschapsbeleidsdeskundige aan de Universiteit van Sheffield in het Verenigd Koninkrijk, vraagt ​​zich af hoe deze ambities zullen vergaan wanneer hij concurreert met beloften die Johnson heeft gedaan voor scholen, politie en ziekenhuizen. De prioriteiten van de nieuwe regering zullen worden onthuld in haar budgetplannen, die voor de Brexit-deadline kunnen worden vrijgegeven.

Britse onderzoekers voelen zich optimistischer dat een toekomstig immigratiebeleid buitenlandse wetenschappers niet zal belemmeren om te komen. De regering van mei had een doelstelling van niet meer dan 100.000 immigranten per jaar, die Johnson nu heeft geschrapt. "Dat is een goed teken, " zegt Venki Ramakrishnan, president van de Royal Society in Londen. Johnson heeft ook het idee van een op punten gebaseerd verdiensteensysteem voor visa gesteund, waarvan wetenschappers kunnen profiteren. "De duivel zal in de details zitten, " zegt Ramakrishnan.

Johnson heeft gezegd dat hij de voorbereidingen van de regering op no-deal Brexit zal opvoeren. Sommige onderzoekers hadden al bederfelijke benodigdheden opgeslagen. "Ik geloof nu dat we allemaal veel beter voorbereid zijn als we niet vóór oktober een deal sluiten", zegt Alicia El Haj, een bio-ingenieur aan de Universiteit van Birmingham in het Verenigd Koninkrijk, die voor haar extra reserves aan stamcellen heeft aangelegd laboratorium.

Een grote vraag is echter of de Britse regering de financieringsmogelijkheden voor EU-onderzoek kan vervangen. De voormalige minister van Wetenschap, Chris Skidmore, gaf opdracht tot een externe evaluatie, volgende maand, over hoe de Britse regering een alternatief zou kunnen creëren voor de belangrijkste financieringsregeling van de Europese Unie, Horizon Europa, met felbegeerde subsidies van de European Research Council (ERC) ). "Ik zie niet dat een Britse regeling in staat zal zijn het prestige en het succes van de ERC te repliceren", zegt Athene Donald, een natuurkundige aan de Universiteit van Cambridge in het Verenigd Koninkrijk en een voormalig lid van de ERC-raad.

De aanhoudende onzekerheid eist de Europese burgers van het Verenigd Koninkrijk en potentiële immigranten uit het continent, of het nu investeerders, ondernemers of wetenschappers zijn, zegt Ramakrishnan. "Ze zijn allemaal angstig of houden zich terug." Volgens een analyse in januari van de Russell Group, een consortium van grote Britse onderzoeksuniversiteiten, daalde het aantal afgestudeerde studenten dat vanuit andere EU-landen naar deze universiteiten kwam met 9% jaar.