De hersenen trainen om peuters uit de armoede te halen

Het is een triest feit dat kinderen die in armoede zijn geboren in het nadeel beginnen en verder achterop raken bij kinderen die meer bevoorrecht zijn als ze opgroeien. In ontwikkelingslanden, voornamelijk in Afrika en Azië, zullen ongeveer 200 miljoen kinderen jonger dan 5 jaar niet dezelfde mijlpalen bereiken voor lichamelijke groei, schoolprestaties en inkomsten later Maar een nieuwe analyse van een langetermijnonderzoek in Jamaica toont aan dat verrassend eenvoudige manieren om de mentale ontwikkeling van kinderen te stimuleren, later in het leven dramatische voordelen kunnen hebben.

De kinderen namen deel aan de Jamaican Study, een project gericht op het verbeteren van de cognitieve ontwikkeling, gestart in het midden van de jaren tachtig door kindergezondheidsspecialisten Sally Grantham-McGregor van University College London en Susan Walker van de University of the West Indies, Mona, in Jamaica. Ze richtten zich op kinderen in de leeftijd van 9 tot 24 maanden van wie de groei was belemmerd, waardoor ze voor hun leeftijd en geslacht in de onderste 5% van de lengte kwamen (een gemakkelijk te kwantificeren graadmeter voor extreme armoede). Kinderen van normale lengte in dezelfde buurten werden ook ter vergelijking bestudeerd.

Gedurende 2 jaar bezochten de gezondheidswerkers de gezinnen wekelijks. Eén groep kreeg alleen voedingshulp (een formule die 66% van de dagelijks aanbevolen calorieën bevat, samen met vitamines en mineralen). Eén groep kreeg alleen een mentaal en sociaal stimulatieprogramma en een groep kreeg stimulatie en voedingshulp. Een laatste groep had geen interventie en diende als controle. Het mentale stimuleringsprogramma omvatte het geven van eenvoudige prentenboeken en handgemaakt speelgoed aan ouders, en moedigde hen aan om hun kinderen te lezen en te zingen en namen van objecten, vormen en kleuren aan te wijzen. Ze leerden ook betere manieren om te praten en te reageren op hun peuters. Deze dagelijkse interacties maken niet altijd deel uit van de cultuur in landen met lage inkomens, legt Paul Gertler uit, een econoom aan de Universiteit van Californië, Berkeley. "Ouders hebben misschien vijf of zes kinderen en weinig speelgoed. Ze werken misschien heel hard en hebben veel concurrerende eisen. Ze hebben misschien niet geleerd hoe ze met hun kinderen moeten praten, of hoe belangrijk en effectief het is, " zegt hij . Onderzoek uit het verleden bevestigt het belang van alledaags gesprek voor de mentale ontwikkeling van kinderen: een recente studie suggereert dat kinderen van rijke ouders het grotendeels beter doen in het leven omdat hun ouders meer met hen praten.

Vervolgstudies in de komende 20 jaar toonden aan dat de Jamaicaanse kinderen die de mentale stimulatie ontvingen betere cijfers en hogere IQ's hadden, minder tekenen van depressie vertoonden en minder ruzie hadden. De nieuwe studie, die vandaag online werd gepubliceerd in Science, was gericht op de economische prestaties van kinderen als jonge volwassenen. Gertler, Grantham-McGregor, Walker en collega's hebben 105 van de oorspronkelijke 129 groeiachterstanden opgespoord. Degenen die de stimulatie-interventie hadden ontvangen, hadden 25% meer verdiend dan de kinderen in de controlegroep. Nog spannender, merkt Gertler op, is dat ze de kloof hadden gesloten in fysieke en economische status tussen zichzelf en kinderen in hun buurten met normale lengte en gewicht. Het toevoegen van voedingshulp aan de mentale stimulatie verbeterde de uitkomsten niet verder en voedingshulp op zichzelf had geen effect Waarschijnlijk omdat dit soort interventie moet worden gebruikt voordat de groei van een kind is belemmerd, Gertler zegt.

"Geestelijke en sociale stimulatie op de leeftijd van ongeveer 1 jaar doen er echt toe", zegt Gertler. "Het was voldoende om ongelijkheid op de lange termijn te verminderen en mogelijk op te heffen." Gertler benadrukt dat de interventies goedkoop waren, bestaande uit speelgoed, boeken en gesprekken - geen dure, hightech gadgets zoals iPads bijvoorbeeld.

Jere Behrman, een econoom aan de Universiteit van Pennsylvania die niet betrokken was bij het onderzoek, zegt dat de studie de eerste is die een economisch voordeel op lange termijn aantoont voor stimuleringsprogramma's voor vroege interventie in ontwikkelingslanden. Maar hij is voorzichtiger als hij zegt dat het programma de ongelijkheid aanzienlijk vermindert. "Een toename van de inkomsten met 25% zal het welzijn van mensen die erg arm zijn verbeteren, en dat is iets om blij om te zijn. Maar het kan de algehele ongelijkheid niet veel verminderen." Hij wijst erop dat hoewel de mentaal gestimuleerde kinderen andere arme kinderen hebben ingehaald die niet ondervoed waren, hun latere inkomsten niet begonnen te vergelijken met die van meer welgestelde kinderen.

Toch is Behrman het ermee eens dat de eenvoud van de interventies in de Jamaicaanse studie een punt in haar voordeel is. "Vliegen in psychologen van wereldklasse om uren met de kinderen te werken zou indrukwekkende resultaten geven, maar dat zou niet gemakkelijk zijn om te dupliceren." De methoden van de Jamaican Study worden nu gebruikt in Bangladesh, India en Colombia. De studie levert bewijs dat "zelfgemaakt speelgoed en wekelijkse bezoeken van iemand uit de gemeenschap ook een dramatische impact kunnen hebben", zegt Behrman.

Joan Lombardi, adjunct-adjunct-secretaris voor de ontwikkeling van jonge kinderen in het Amerikaanse ministerie van Volksgezondheid en Human Services van 2009 tot 2011 en nu senior adviseur van de Bernard van Leer Foundation in Den Haag, zegt dat de studie bijdraagt ​​aan de groeiend aantal onderzoeken van over de hele wereld bevestigen dat wat er in de beginjaren gebeurt, van invloed is op gezondheid, leren en welzijn op de lange termijn. "Investeren in de beginjaren loont, " zegt ze. "Het is tijd om deze groeiende wetenschap te vertalen in verbeterd beleid en nieuwe investeringen in jonge kinderen en hun families over de hele wereld."

* Verduidelijking, 2 juni, 11:29 uur: dit artikel is bijgewerkt om te verduidelijken dat volgens Jere Behrman de studie de eerste is om een ​​economisch voordeel aan te tonen voor vroege interventieprogramma's die zich richten op mentale en sociale stimulering in ontwikkelingslanden. Het onderzoek van Behrman in Guatemala heeft aangetoond dat programma's gericht op het verbeteren van de voeding voor zuigelingen en peuters de inkomsten op volwassen leeftijd kunnen verbeteren.