Telescopen in Hawaï heropenen na een deal met demonstranten

Een dozijn observatoria op Mauna Kea in Hawaï werden een maand stilgelegd vanwege protesten.

MN Studio / iStockPhoto

Telescopen in Hawaï heropenen na een deal met demonstranten

Door Daniel CleryAug. 13, 2019, 14.30 uur

Astronomen bij de 12 observatoria bovenop Mauna Kea in Hawaï gingen op 10 augustus weer aan het werk, nadat een deal was gesloten met demonstranten die de bouw van de Dertig-meter-telescoop (TMT) blokkeerden.

Staatsautoriteiten bemiddelden in de deal, waaronder de aanleg van een tijdelijke rijbaan gebouwd over verharde lava rond het kamp van de demonstranten op de toegangsweg naar de top. Wetshandhavers zullen demonstranten een voorschotlijst geven van alle voertuigen die op en neer gaan - om aan te tonen dat ze niet geassocieerd zijn met de TMT.

Astronomen zijn dankbaar voor het einde van de 4 weken durende sluiting van de bestaande observatoria - de langste in de 5-decennia geschiedenis van de Mauna Kea-observatoria. "Het was zeer ingrijpend", zegt Sarah Bosman van University College London, die 3 nachten verloor om verre sterrenstelsels te observeren met de twee WM Keck Observatory telescopen. "Elk gebied van de astronomie werd hierdoor beïnvloed."

De Canada-France-Hawaii Telescope (CFHT) meldde dat hij tijdens zijn eerste nacht terug in bedrijf een asteroïde met de naam 2006 QV89 vond die mogelijk op een ramkoers met de aarde lag. Ontdekt 13 jaar geleden, dreef de asteroïde buiten het waarnemingsbereik voordat astronomen een fix op zijn baan konden krijgen. De CFHT was vorige maand perfect gepositioneerd om zijn traject te bepalen wanneer de waarnemingen werden gestopt. Na een nagelbijtende maand hebben CFHT-astronomen het spoor van de asteroïde meteen in de nacht van 10 augustus opgepikt. Binnen een uur na het publiceren van hun resultaten op 11 augustus, bevestigden onderzoekers van het Jet Propulsion Laboratory van NASA in Pasadena, Californië, dat er in de volgende eeuw op geen enkel moment een botsing dreigde - inclusief negen nabije ontmoetingen in het volgende decennium.

Het $ 1, 4 miljard TMT-project, dat de grootste telescoop op het noordelijk halfrond zal zijn, heeft het moeilijk gehad sinds de baanbrekende ceremonie werd verstoord door demonstranten in 2014. Pogingen om de bouw te herstarten werden vertraagd door veldslagen over de geldigheid van de bouwvergunning van de telescoop. Tegenstanders zeggen dat Mauna Kea heilig is en klagen dat de Universiteit van Hawaï de bergtop-observatoria verkeerd beheert. De protesten zijn ook verstrikt geraakt in kwesties als Hawaiiaans nationalisme, zelfbeschikking en landrechten.

Nadat de gerechtelijke uitdagingen waren afgewezen en de vergunning opnieuw werd uitgegeven, kondigde de gouverneur van Hawaï David Ige (D) in juni aan dat de bouw spoedig zou hervatten. Maar toen de afgesproken dag kwam, hadden honderden mensen hun kamp opgezet en de toegangsweg geblokkeerd. Ondanks peilingen waaruit bleek dat de meeste Hawaiiaanse kiezers de telescoop ondersteunen, zwollen de mensen naar verluidt soms op tot meer dan 1000 mensen. Social media campagnes hebben steun gekregen van over de hele wereld, inclusief acteurs Dwayne Johnson en Jason Momoa - die beiden de protestsite bezochten - en de democratische presidentiële hoopvolle Elizabeth Warren. "TMT heeft het vreselijk goed gedaan met sociale media", zegt Bosman.

Vorige week zei het TMT-management dat het een bouwvergunning had aangevraagd op de site "plan B" op La Palma op de Canarische eilanden van Spanje. TMT-uitvoerend directeur Ed Stone zei in een verklaring dat dit gewoon deel uitmaakte van een proces dat sinds 2016 gaande is en dat Mauna Kea "de voorkeurssite blijft voor TMT."

Astronomen zijn bezorgd dat de TMT is gekaapt door problemen die weinig met wetenschap te maken hebben. "Het leiderschap van de staat moet echt beslissend zijn, zowel over de toegang van TMT als over deze bredere problemen waarmee Hawaii wordt geconfronteerd", zegt Thayne Currie, een astrofysicus bij het NASA Ames Research Center in Mountain View, Californië, die Mauna Kea-telescopen gebruikt. De astronomiegemeenschap heeft ook fouten gemaakt, zegt hij. “De oplossing voor deze situatie zal waarschijnlijk een versnelde verwijdering van buiten gebruik gestelde telescopen en Hawaiiaanse landrechten en zelfbeschikking omvatten. TMT en de astronomiegemeenschap zouden deze inspanningen moeten ondersteunen. ”

De protesten vertonen geen tekenen van verslapping. Het kamp herbergt nu winkels, cafetaria's en lezingen. "Het heeft een punt bereikt waarop de demonstranten waarschijnlijk geen compromis meer willen", zegt Bosman. "Het is moeilijk om te zien wat voldoende compromis zou zijn."