Theeonderzoekers verdedigen NSF-subsidie ​​die wetgevers willen doden

Plantenwetenschapper Selena Ahmed heeft bijna tien jaar besteed aan het bestuderen van theeproductie in het zuidwesten van China. Vertegenwoordiger Matt Salmon (R AZ) spreekt vloeiend Mandarijn en verdedigt de oorzaak van Chinese politieke dissidenten.

Maar ondanks hun gedeelde interesse in de meest dichtbevolkte natie van de wereld, is de wetgever in Arizona geen fan van het werk van Ahmed. Zalm vindt zelfs niet dat de National Science Foundation (NSF) haar onderzoek naar thee zou moeten financieren als een modelsysteem om te begrijpen hoe een warm klimaat stress op speciale gewassen veroorzaakt en de impact van die veranderingen op boeren.

Eind vorige maand stemde het Amerikaanse Huis van Afgevaardigden in. Bij stemstemming hebben de wetgevers een amendement op een NSF-financieringsfactuur voor 2015 aangenomen dat zegt dat het agentschap volgend jaar geen geld aan haar project kan uitgeven, als onderdeel van een samenwerking met voormalige collega's van Tufts University in Medford, Massachusetts, waar Ahmed deed een postdoc.

Gelukkig voor Ahmed, nu een universitair docent in duurzame voedselsystemen aan de Montana State University, Bozeman, zal het amendement haar er niet van weerhouden haar veldwerk te doen. Dat komt omdat NSF al het onderzoek vooraf heeft gefinancierd, in wat een standaardbeurs wordt genoemd. De 3-jarige subsidie ​​van $ 931.000 was een van de 21 projecten die afgelopen najaar werden toegekend als onderdeel van een doorlopend NSF-programma over de dynamiek van gekoppelde natuurlijke en menselijke systemen.

Zalm zegt dat hij niet begrijpt waarom NSF geld uitgeeft om in feite de prijs van thee in China te bestuderen. Ik vind het zeer verontrustend dat terwijl ons land geconfronteerd wordt met enorme fiscale uitdagingen dat dergelijke programma's worden gefinancierd met de rug van de Amerikaanse belastingbetaler, zei hij bij het aanbieden van zijn amendement op 29 mei . Hoewel ik de waarde van het voorspellen van landbouwtrends voor thee goed begrijp, geloof ik dat dit een taak is die moet worden overgelaten aan de particuliere sector, degenen die profiteren van dit soort informatie.

Onderzoekers zeggen dat hij het punt van het werk mist, dat deel uitmaakt van een doorlopend NSF-initiatief op het gebied van wetenschap, engineering en educatie voor duurzaamheid. Het initiatief probeert volgens de NSF-functionarissen beter te begrijpen hoe veranderingen in het milieu van invloed zijn op het leven van mensen en hun reactie op die veranderingen. Ahmed onderzoekt specifiek hoe veranderingen in de samenstelling van de thee die wordt geteeld de verkoopbaarheid en dus het levensonderhoud van de boeren kunnen beïnvloeden.

Mensen kopen en drinken thee voor bepaalde kwaliteiten. Als die kwaliteiten er niet zijn, dan kopen ze de thee misschien niet, ”verklaarde co-hoofdonderzoeker Colin Orians of Tufts eerder dit jaar. "Wat we zien gebeuren met thee kan een voorbode zijn van wat er met de landbouw in het algemeen zou kunnen gebeuren."

Het kantoor van Salmon weigerde herhaalde verzoeken van Science Insider om uit te leggen waarom hij het China-project had gekozen en wat hij hoopt te bereiken, aangezien het onderzoek geen extra financiering vereist. De versie van de Senaat van dezelfde uitgavenrekening werd vorige week door de Kredietcommissie goedgekeurd zonder een dergelijke taal, hoewel wijzigingen worden verwacht wanneer de rekening volgende maand naar de bodem gaat. De twee rekeningen moeten dan worden verzoend, hoogstwaarschijnlijk pas na de verkiezingen van november, voordat een definitieve versie naar de president kan worden gestuurd.

Ondertussen zetten de wetenschappers een vocale verdediging van hun werk op. "Ik ben teleurgesteld wanneer politici de zaken van NSF proberen te doen", zegt Orians. "Ik ben trots op ons project." Kimberly Thurler, directeur van public relations bij Tufts, zegt: "we dringen er bij het Congres op aan om het Zalm-amendement in de conferentie te verwerpen en het NSF-peer reviewproces te respecteren."

Ahmed heeft haar wetgever van de thuisstaat, Senator Jon Tester (D – MT), geschreven met uitleg over het onderzoek en hem gevraagd zich te verzetten tegen aanvallen van collega's. En de uitgebreide Chinese contacten die ze in de loop der jaren heeft gelegd, werpen hun vruchten af ​​in deze laatste onderzoeksronde, zegt ze, die “soepel en op schema verloopt. ... Ik geloof dat dit werk de verantwoordelijkheid is van wetenschappers in Amerikaanse hogescholen en universiteiten die door de NSF worden ondersteund. "