Tamiflu helpt, zegt de nieuwste studie in een langlopend debat

De nieuwste en mogelijk laatste salvo in een langlopend debat over de verdiensten van het griepbestrijdende medicijn Tamiflu werd vandaag afgevuurd, maar het lijkt onwaarschijnlijk dat sceptici worden onderdrukt of unanimiteit rond het medicijn koesteren s effecten.

Jarenlang hebben leden van de Cochrane Collaboration, een internationaal netwerk van wetenschappers die medisch bewijs beoordelen, beweerd dat de voordelen van Tamiflu overdreven zijn. Ze zijn het erover eens dat als het snel wordt ingenomen nadat de symptomen aan de oppervlakte zijn gekomen, het medicijn met ongeveer een dag de tijd vermindert dat iemand zich ziek voelt. Maar ze betwisten dat het bewijsmateriaal, waaronder 12 gerandomiseerde onderzoeken uitgevoerd door Roche, waardoor Tamiflu, in het algemeen bekend als oseltamivir, aantoont dat het ernstige complicaties, ziekenhuisopnames en sterfgevallen vermindert. De Cochrane-groep heeft ook de nadruk gelegd op transparantie in de wetenschap: het betoogde dat publicatiebias Tamiflu er beter had laten uitzien dan het in werkelijkheid was.

Het geschil bracht Roche en enkele influenza-onderzoekers ertoe om te beloven de gegevens opnieuw te analyseren - en dat is wat vandaag online wordt vrijgegeven. Schrijvend in The Lancet beschrijven vier griepexperts menggegevens van negen klinische onderzoeken van meer dan 4000 patiënten om Tamiflu te beoordelen. Het poolen van gegevens maakt het gemakkelijker om het effect van het medicijn op zeldzamere resultaten, zoals longontsteking, te onderscheiden. En, zo melden de auteurs, Tamiflu maakt een belangrijk verschil door het risico op ziekenhuisopname met 63% te verminderen. Het werkelijke aantal is klein: negen van de 1591 deelnemers die Tamiflu namen, werden opgenomen in het ziekenhuis, en 22 van 1302 degenen die het medicijn niet gebruikten, kwamen daar terecht. Het medicijn werd ook geassocieerd met minder gevallen van infecties van de lagere luchtwegen die antibiotica nodig hadden, zeggen de auteurs, zoals bronchitis of bacteriële pneumonie. Patiënten die het medicijn gebruikten, hadden een risico van 4, 9% vergeleken met een risico van 8, 7%, zo niet op het medicijn. "Aanzienlijke risicoreducties werden ontdekt, " merken de auteurs op, en erkennen dat Tamiflu ook bijwerkingen had, met name misselijkheid en braken, die moeten worden afgewogen tegen de voordelen ervan.

Het lancetpapier zal echter waarschijnlijk niet veel mensen dwingen om van kant te wisselen. "Er worden hier geen nieuwe gegevens gepresenteerd over complicaties of ziekenhuisopnames die we nog niet wisten", zegt epidemioloog Peter Doshi van de University of Maryland School of Pharmacy in Baltimore, een criticus van Roche en onderdeel van de Cochrane-groep die Tamiflu-onderzoeken heeft beoordeeld . De verschillen, zegt hij, komen voort uit de manier waarop complicaties worden geïnterpreteerd: werden bijvoorbeeld al die gevallen geregistreerd als longontsteking echt longontsteking? Klinische onderzoeksrapporten, onderzocht door Cochrane-recensenten zoals Doshi, suggereren dat ze dat niet altijd waren, meent hij.

Meer verontrustend, zegt Doshi, is dat de nieuwe analyse door Roche werd gefinancierd via een stichting genaamd MUGAS die het helpt ondersteunen. Dat detail werd niet gedeeld in het persbericht van The Lancet - dat volgens Doshi 'teleurstellend' is - hoewel het wel aan het einde van de krant verschijnt. "Dit is geen onafhankelijke wetenschap, " beweert Doshi.

Anderen suggereren dat het nieuwe rapport niet veel verandert aan ons begrip van Tamiflu, hoewel ze Roche prijzen voor het ondersteunen en het eens zijn met de bevinding dat het medicijn ziekenhuisopnames vermindert. "Het belangrijkste aan dit onderzoek is dat het aantoont dat Roche geen skeletten in zijn kasten verstopte", zei Peter Openshaw, directeur van het Centre for Respiratory Infection van Imperial College London, in een voorbereide verklaring. "Oseltamivir is geen perfect medicijn, maar het doet wat je zou verwachten, " vooral wanneer het wordt gegeven nadat de griep zich heeft opgepakt en moeilijker te verslaan is.