Praten over wetenschap en God met de nieuwe hoofdastronoom van de paus

ROME— Op 18 september benoemde paus Franciscus jezuïetenbroer Guy Consolmagno als de nieuwe directeur van het Vaticaanse Observatorium, dat een dozijn astronomen in dienst heeft om asteroïden, meteorieten, extrasolaire planeten, stellaire evolutie en kosmologie te bestuderen. Het observatorium is gevestigd in de zomerresidentie van de paus ten zuiden van Rome en heeft een telescoop van 1, 8 meter in Arizona, waar de lucht helderder is.

Consolmagno, 63, groeide op in het gebied Detroit, Michigan en heeft een Ph.D. in de planetaire wetenschap. Hij verrichtte postdoctoraal onderzoek en onderwees astronomie voordat hij in 1989 jezuïet werd. Vier jaar later trad hij toe tot de Vaticaanse Observatorium, waar hij meteorieten en asteroïden bestudeerde. "Guy is een echte all-round wetenschapper", zegt Daniel Britt, een astronoom aan de Universiteit van Central Florida in Orlando, die met Consolmagno heeft gewerkt. "Hij is altijd bereid om te leren, en bereid om de risico's te nemen die samenhangen met het betreden van nieuwe wegen. Bovendien is hij een van de beste sprekers in het openbaar die ik ooit heb gezien."

Dit interview is bewerkt voor duidelijkheid en beknoptheid.

Vraag: Waarom doet het Vaticaan astronomie?

A: Jaren geleden, toen ik postdoctoraal onderzoeker was aan het Massachusetts Institute of Technology [in Cambridge], vroeg ik me af waarom ik astronomie deed terwijl mensen verhongeren. Ik had geen antwoord dus ging ik naar Afrika met het US Peace Corps. Toen ontdekte ik dat zodra ik zei dat ik een astronoom was, mensen meer wilden weten. Ze hadden geen stromend water, maar ze wilden door een telescoop kijken.

De lucht kunnen zien is iets dat ons mens maakt. Onze ziel moet net zoveel worden gevoed als onze maag. Dat besef maakte me terugkomen en astronomie onderwijzen. Naar mijn mening ondersteunt het Vaticaan astronomie omdat het een belangrijk onderdeel is van mens-zijn. We hebben inderdaad om de 2 jaar zomerprogramma's om astronomie naar mensen in ontwikkelingslanden te brengen die dit meestal niet ervaren.

Vraag: Wanneer is het observatorium opgericht?

A: De wortels ervan gaan terug op paus Gregorius XIII's hervorming van de kalender in de 16e eeuw, waarvoor input van astronomen nodig was. Maar het was in de jaren 1890 dat Leo XIII het instituut oprichtte, om aan te tonen dat wetenschap en religie niet tegengesteld waren aan elkaar, in tegenstelling tot de populaire indruk van de Galileo-affaire. Het was ook bedoeld om de status van het Vaticaan als een onafhankelijk land te onderstrepen. Dus de oprichting ervan kwam neer op een beetje politiek en een beetje kerkonderwijs.

Je moet niet vergeten dat de geneticus Gregor Mendel een monnik was, terwijl de regerende Big Bang-theorie over kosmologie werd bedacht door een katholieke priester genaamd Georges Lemaître. Als geleerden staan ​​we open om te gaan waar de wetenschap ons leidt. Het is inderdaad mijn taak om gewoon goede wetenschap te doen. We hebben verder geen agenda.

Vraag: Hoeveel belangstelling heeft de huidige paus voor de wetenschap?

A: De vorige directeur van het Vaticaanse Observatorium, Jos Funes, was Argentijns. Toen hij erover dacht een jezuïet te worden, vroeg hij een senior-lid van de orde of hij zich daarna zou moeten aansluiten of eerst zijn studie in de sterrenkunde moest voltooien; hem werd geadviseerd om te studeren. De jezuïet die dat advies gaf, was Jorge Bergoglio, die nu paus Franciscus is. Francis, die een scheikundige achtergrond heeft, moedigde jezuïeten 30 jaar geleden aan astronomen te worden.

Vraag: Hebben Vaticaanse astronomen een belangrijke bijdrage geleverd aan de wetenschap?

A: Ik denk het wel, maar die bijdragen verschillen een beetje van die van andere wetenschappers. Het is niet dat we een ideologie hebben of dingen krijgen door goddelijke inspiratie, maar we hebben geen driejarige subsidiecyclus om ons zorgen over te maken. Meestal doen we enquêtewerk, dat is nauwgezet en soms vervelend. In de jaren dertig opende het observatorium bijvoorbeeld een laboratorium om de spectrale lijnen van metalen te meten, en de gegevens die het produceerde worden tot op de dag van vandaag gebruikt om stellaire spectra te interpreteren.

We hebben ook een van 's werelds grootste collecties meteorieten. We catalogiseren hun fysische en chemische eigenschappen en bestuderen hoe kleine lichamen in het zonnestelsel worden gevormd en evolueren. Maar het duurde jaren voordat andere mensen in het veld beseften dat dit iets was dat het waard was om te doen. Het zal niet de voorpagina maken, maar het biedt gegevens die iedereen gebruikt.

Vraag: Staat God de goede astronomie in de weg?

A: Het tegenovergestelde. Hij is de reden dat we astronomie doen. Ik zou zeggen dat dat waar is, zelfs als je niet in God gelooft. We doen het allereerst omdat het kan, omdat het universum volgens wetten handelt. Dat is een religieus idee. De Romeinen daarentegen geloofden in natuurgoden die ingrijpen volgens de gril maar als je daarin gelooft, kun je geen wetenschapper zijn. Geloven in een bovennatuurlijke god is anders.

Je moet ook geloven dat het universum echt is en geen illusie. Je moet geloven dat het universum zo goed is dat het de moeite waard is om je leven te besteden aan het bestuderen ervan, zelfs als je niet rijk of beroemd wordt. Dat gevoel dat je elke ochtend wakker maakt, is de aanwezigheid van God.

Vraag: Wat hoop je te bereiken als directeur van het Vaticaanse Observatorium?

A: Allereerst wil ik ruimte bieden aan andere astronomen om hun werk te doen. En ik wil ook de wereld laten zien dat religie astronomie ondersteunt. Het zijn vaak religieuze mensen die dat het hardst moeten zien; ze moeten weten dat astronomie geweldig is en dat ze er niet bang voor moeten zijn. Ik citeer vaak Johannes Paulus II, toen hij [van evolutie] zei dat 'waarheid de waarheid niet kan tegenspreken'. Als je denkt dat je alles al weet over de wereld, ben je geen goede wetenschapper, en als je denkt alles te weten wat er te weten valt over God, dan is je religieuze geloof fout.