Verrassing! Er zijn vier soorten giraffen, niet één

Gerald kon niet dansen; Abigail kon niet tellen; en Geoffrey was een klutz. Nu moeten deze gangly verhalenboekgiraffen, met hun lange nek, benen, wimpers en grijzende paarse tongen, zich ook zorgen maken over welke soort ze zijn. Een nadere beschouwing van de genetica van de Afrikaanse giraffen suggereert dat Giraffa camelopardalis echt vier verschillende soorten vertegenwoordigt. Met naar schatting 90.000 bezoekers door de savanne boomtoppen, is dit charismatische dier een dier waar de meeste natuurbeschermers zich geen zorgen over maken. Maar als deze nieuwe stamboom standhoudt, telt één soort minder dan 5000 individuen, waardoor het een van de meer bedreigde zoogdieren ter wereld is. De nieuwe classificatie is tot stand gekomen nadat onderzoekers van de Giraffe Conservation Foundation in Namibië huidmonsters hadden verzameld van 190 giraffen in heel Afrika. Ze vroegen onderzoekers in Duitsland om het DNA in deze monsters te analyseren. Gegeven hoe mobiel giraffen zijn, zou men veel kruising verwachten, dus de onderzoekers waren verrast door hoe verschillend het DNA enkele genetische verschillen zou kunnen zijn die groter zijn dan die tussen een grizzly en een ijsbeer, die afzonderlijke soorten zijn. Daarom meldt het team vandaag online in Current Biology dat, op basis van hun genetische verschillen, de negen ondersoorten van het continent echt uiteenvallen in vier echte soorten die zich tussen 1, 25 miljoen en 2 miljoen jaar geleden hebben gescheiden. Ze kunnen nog steeds kruisen, maar groeperen zich in deze vier genetisch verschillende categorieën. De nieuwe indeling verdeelt deze dieren in de zuidelijke giraf ( G. giraffa ), de Masai-giraf ( G. tippelskirchi ), de netvormige giraf ( G. reticulata ) en de noordelijke giraf ( G. camelopardalis ). Er zijn meer dan 40.000 zuidelijke giraffen, maar minder dan 5000 noordelijke giraffen, en gezien het feit dat de totale girafpopulatie de afgelopen 30 jaar is gedaald van 150.000 tot ongeveer 90.000, kunnen noordelijke giraffen in de nabije toekomst in de problemen komen, zeggen de onderzoekers.