Spionagebureaus werken samen met National Academies

In een ongekende beweging werken Amerikaanse inlichtingendiensten samen met het meest prestigieuze wetenschappelijke orgaan van het land in een poging om beter gebruik te maken van bevindingen van de toonaangevende sociale en gedragswetenschappers van het land.

Het partnerschap tussen het kantoor van de directeur van de nationale inlichtingendienst (ODNI) in Tysons Corner, Virginia, en de National Academies of Sciences, Engineering and Medicine is gericht op het bouwen van bruggen tussen gemeenschappen die historisch gezien elkaar hebben genegeerd of koppen hebben. De inspanning omvat de oprichting van een permanente Intelligence Community Studies Board aan de academies, die volgende week voor het eerst bijeenkomt, evenals een allereerste studie over hoe sociaal en gedragswetenschappelijk onderzoek de nationale veiligheid zou kunnen versterken.

David Honey, ODNI-directeur van wetenschap en technologie onder directeur van National Intelligence James Clapper, zegt dat hij hoopt dat het nieuwe partnerschap de inlichtingengemeenschap zal helpen verbeteren hoe het informatie verzamelt en analyseert. Hij en anderen willen graag helpen bij het uitkiezen van nuttig en relevant onderzoek, en begrijpen waar er een gebrek is aan goede wetenschap. Inzicht in "de beperkingen van onze kennis", zegt Robert Fein, een nationale veiligheidspsycholoog in Cambridge, Massachusetts en lid van de nieuwe inlichtingenraad, "zal ons helpen beschermen tegen legers van verkopers van slangoliën."

We zoeken naar waarheid. Maar we zijn vooral op zoek naar waarheid die werkt.

Charles Gaukel, National Intelligence Council

Een gebied dat dringend behoefte heeft aan beter onderzoek is uitzoeken wanneer mensen liegen, zegt Fein. Na het begin van de oorlogen in Afghanistan en Irak merkt hij op dat inlichtingendiensten geld hebben gestort in onderzoek naar zowel mechanische think polygraph en gedragsmatige think ondervragingen methoden om misleiding te detecteren. Maar de resultaten waren teleurstellend, herinnert Fein zich, die in 2006 een rapport leidde over ondervragingstechnieken voor de directeur van de nationale inlichtingendienst. "Onderzoekers overrompelden, " zegt hij, "en er waren weinig bruikbare resultaten nadat miljoenen dollars waren uitgegeven."

Zelfs onderzoek dat solide resultaten opleverde, had ernstige gebreken, voegt hij eraan toe. "Bij geen van de onderzoeken [van misleiding] waren bijvoorbeeld mensen betrokken die geen Engels spraken, " merkt Fein op, waardoor ze van twijfelachtige waarde zijn voor gebruik in veel actuele hotspots over de hele wereld.

Vorige week oogstte Honey de eerste vruchten van de jonge samenwerking op een tweedaagse openbare top in Washington, DC, ontworpen om ideeën te voeden in het aanstaande onderzoek naar sociale en gedragswetenschappen. Prominente onderzoekers presenteerden besprekingen over alles, van besluitvorming onder stress tot hoe sociale media complottheorieën voeden. Bovendien bood een panel van intelligentieanalisten een zeldzame blik in hun geclassificeerde wereld en hoe wetenschappelijke resultaten moeten worden aangepast voordat ze kunnen worden toegepast op intelligentie en beleid.

"Geleerden zeggen graag: 'Over het algemeen is X het geval.' Maar als beoefenaars wordt ons gevraagd om te reageren op een specifieke situatie, "verklaarde Charles Gaukel van de National Intelligence Council in Washington, DC, die bestaat uit hoge functionarissen van elk van de 16 inlichtingendiensten in de hele regering. Gaukel ontkrachtte ook het populaire idee dat intelligentie-analisten proberen wereldwijde gebeurtenissen te voorspellen. "Onze rol is niet om voorspellingen te doen, " zei hij. "In plaats daarvan proberen we beleidsmakers een idee te geven van wat er is en hoe de vijand waarschijnlijk zal reageren."

De nieuwe enquête zal niet de gebruikelijke blauwdruk volgen voor zogenaamde decadale enquêtes, die 10 jaar vooruitkijken. Traditioneel helpen decadale studies een bepaalde discipline, zoals astrofysica of geowetenschappen, om prioriteiten te stellen tussen concurrerende faciliteiten en projecten. Ze kunnen ook aanbevelen hoe federale agentschappen hiaten kunnen opvullen en hun onderzoekportfolio's kunnen maximaliseren.

De nieuwe studie daarentegen zal niet proberen een evenwicht te vinden tussen concurrerende eisen voor wetenschappelijke faciliteiten of bestaande onderzoekportfolio's bij de inlichtingendiensten onderzoeken. In plaats daarvan hoopt Honey dat het huidige en toekomstige onderzoeksgebieden zal identificeren die nuttig kunnen zijn voor de nationale veiligheid. Sprekend op de top, suggereerde Fein dat degenen in het decadale onderzoek misschien een panel van inlichtingenverleners zouden willen bijeenroepen die gebieden zouden voorstellen "die zouden kunnen profiteren van de relevante perspectieven, gegevens en kennis" van sociale en gedragswetenschappers.

"Ik kan niet voorspellen wat we zullen leren" van de studie, zegt Honey. "Maar de geschiedenis van decadale studies toont hun waarde aan om te wijzen naar waar de onderzoeksgemeenschap naartoe gaat."

Het onderzoek zal naar verwachting 2 jaar duren en meer dan 300 mensen zijn genomineerd voor de 18 slots van het panel. Ondanks die sterke belangstelling tonen sommige wetenschappers die de inspanning steunen aan dat betrokkenheid ertoe zou kunnen leiden dat hun onderzoek schade oploopt vanwege publieke onrust over de activiteiten van de spionagentschappen.

"Ik ben een burgerwetenschapper en ik vind deze samenwerking geweldig", zegt Paul Glimcher, een neuro-econoom aan de New York University in New York City, die tijdens de top sprak over het Kavli HUMAN-project, een diepe duik in het gedrag en de kenmerken van 10.000 inwoners van New York City die hij leidt. Maar hij zegt dat zijn team "onze proefpersonen heeft beloofd dat de gegevens nooit met de overheid zullen worden gedeeld. En ik ben bang dat ze misschien negatief reageren op mijn betrokkenheid bij een studie die wordt gefinancierd door Amerikaanse inlichtingendiensten."

Sommige waarnemers zien de nieuwe inlichtingenraad als een opvolger van een wetenschappelijk adviespanel van ODNI dat Clapper afschafte nadat hij in 2010 de topspion van de natie was geworden. "Het lijkt op zijn minst een erkenning dat het verlaten van [die raad] een fout was en dat er is een belangrijke rol weggelegd voor onafhankelijk advies van academici aan de inlichtingengemeenschap, "zegt Steven Aftergood, die het project voor overheidsgeheim leidt bij de Federation of American Scientists in Washington, DC

Gaukel heeft het hangende decadale onderzoek mogelijk onbedoeld zijn marsorders gegeven tijdens zijn toespraak over wat intelligentieanalisten doen. "We zoeken naar de waarheid, " zei hij. "Maar we zijn vooral op zoek naar waarheid die werkt."