Spiraal Galaxy Smash-Up

WASHINGTON, DC-- Astronomen kijken naar een gewelddadige botsing van de twee spiraalvormige sterrenstelsels vanaf een stoel aan de eerste kant. Beelden genomen door de Hubble-ruimtetelescoop van de antennes van de antenne - een paar botsende sterrenstelsels genoemd naar hun lange staarten van sterren - hebben meer dan 1000 heldere, jonge sterrenclusters onthuld die door de botsing zijn geactiveerd, zeiden astronomen hier vandaag op een NASA-persconferentie . Dit close-upbeeld zou astronomen moeten helpen begrijpen hoe botsingen, die ooit veel gebruikelijker waren dan nu, de vorming van sterren en de evolutie van sterrenstelsels in het vroege universum hebben beïnvloed.

Wanneer bekeken door telescopen, lijken de meeste sterrenstelsels spiraalvormig of elliptisch. Decennia lang hebben astronomen gespeculeerd dat veel elliptische sterrenstelsels ontstonden toen twee spiraalvormige sterrenstelsels samenvloeiden. Dit was deels gebaseerd op waarnemingen dat spiraalvormige sterrenstelsels de neiging hebben geïsoleerd te worden, terwijl clusters van sterrenstelsels "gevuld zijn met elliptica", zegt Anne Kinney van het Space Telescope Science Institute (STScI) in Baltimore. Hoewel veel paren samenvoegende sterrenstelsels zijn waargenomen, blijft de theorie onzeker, deels omdat gemiddelde elliptische systemen veel meer sterrenclusters hebben dan spiraalvormige sterrenstelsels, en het was niet duidelijk waar de extra clusters vandaan kwamen. Een hypothese was dat de extra clusters zich vormen tijdens het botsingsproces.

De Hubble met scherpe ogen biedt ondersteuning voor de vruchtbare fusie van spiraalvormige sterrenstelsels. Astronomen hebben clusters van sterren ontdekt, die tot leven komen terwijl schokgolven van botsingen wolken van gas ertoe brengen om in nieuwe sterren in te storten. En aangezien de kleur en helderheid van jonge clusters hun leeftijd aangeeft - en daarom de tijd sinds het begin van een botsing - hopen astronomen een reeks snapshots van het hele botsingsproces samen te stellen door te kijken naar vele voorbeelden van samenvoegende sterrenstelsels. Omdat de antennes van sterrenstelsels dichtbij ons zijn en relatief recent zijn begonnen te botsen, kunnen ze een glimp van de vroege stadia van een botsing bieden. "Het is alsof je een autowrak bekijkt terwijl het gebeurt", zegt Steve Zepf van Yale University.

Voorlopige pogingen om zo'n "fossielenbestand" te maken van het samenvoegen van sterrenstelsels met behulp van Hubble-afbeeldingen ondersteunen de theorie dat elliptische cellen kunnen ontstaan ​​uit botsende spiralen, volgens Bradley Whitmore van STScI, die in november een reeks van vijf snapshot zal publiceren in het Astronomical Journal . Maar astronoom John Holtzman van de Staatsuniversiteit van New Mexico in Las Cruces - hoewel hij in feite de theorie steunt - denkt dat er nog steeds onzekerheid bestaat. "Ik denk dat het een moeilijk argument is om sterk voor of sterk tegen de vorming van elliptica door fusies te zijn, " omdat sommige clusters niet overleven tot de leeftijd van oude elliptica en het "kindersterftecijfer" onzeker is.