Bodemkoolstof: een niet-gewaardeerde bedreiging groeit

KOPENHAGEN Christopher Field van de Carnegie Institution had gisteren een ontnuchterende update in een sessie over het gestaag verslechterende vermogen van de oceanen en het land om koolstof op te zuigen. Field zegt dat in het IPCC-rapport van 2007 de groeiende uitdaging "ondergewaardeerd" werd door veranderingen in de koolstofcyclus op aarde en in de oceaan. Oceaan en bodem nemen ongeveer 5 miljard ton koolstofdioxide per jaar in beslag - voor perspectief, ontbossing en energiegerelateerde emissies voegen 10 miljard toe - maar ze kunnen dat vermogen verliezen naarmate de aarde opwarmt. Ze kunnen zelfs hun eigen koolstof lekken. De wetenschap staat bol van de onzekerheden, maar sinds het rapport van 2007 zijn een aantal bevindingen gestold - en het nieuws is volkomen slecht. De koolstofcyclusstudies waarop IPCC-auteurs hun rapport hebben gebaseerd, hebben niet de nadruk gelegd op de kwetsbaarheden van de koolstof die is opgeslagen in natuurlijke putten, zegt Field, maar die potentiële bronnen zijn "echt belangrijk".

Wetenschappers hebben ook wanhopig gehoopt dat de verhoogde temperaturen en CO 2 -niveaus in een wereld die gekenmerkt wordt door opwarming van de aarde, planten zouden helpen beter te groeien, de hoeveelheid CO 2 die ze absorberen te vergroten en verdere klimaatveranderingen te vertragen. Field zegt dat studies dat niet vinden en dat schattingen van dit fenomeen overdreven 'genereus' worden genoemd.

De permafrost - meestal te vinden in bevroren grond en moerassen op het noordelijk halfrond - is de 'engste hefboom op het klimaatsysteem', zegt Field. Wetenschappers weten niet hoe of wanneer deze tikkende bom kan afgaan, maar ze hebben onlangs de grootte ervan met meer zekerheid gekwantificeerd. De oude schatting was dat 850 miljard ton CO 2 opgesloten zat in deze mysterieuze bron, en de in het laatste IPCC-rapport geciteerde modellen noemden permafrost nauwelijks als een potentiële - en schadelijke - bijdrage aan toekomstige koolstofemissies. Nadat wetenschappers de hoeveelheid koolstof dieper in permafrostbodems zijn onderzocht, is de nieuwe schatting dat deze bodems wereldwijd tot 1, 7 biljoen ton koolstof bevatten. Ongeveer een derde daarvan zit in een type oude permafrost genaamd Yedoma, waarvan de koolstof helaas gemakkelijk zou vrijkomen als de grond smelt. Veel ervan zou ook worden uitgestoten als methaan, een krachtig broeikasgas. De rest van de permafrost zou zijn koolstof niet zo gemakkelijk moeten vrijgeven, maar het is meer verspreid dan Yedoma en heeft dus meer kans om te worden beïnvloed in een opwarmende wereld.

De grootste angst is dat als een verwarmende atmosfeer of oceaan ervoor zorgt dat koolstof wordt uitgestoten - uit bodems, permafrosts of de bovenste laag van de zee - dat extra koolstof extra opwarming zal veroorzaken en de inspanning zal leveren om de wereldeconomie veel moeilijker te maken. Als de wereld bijvoorbeeld de CO 2 -concentratie in de atmosfeer wil stabiliseren op 450 delen per miljoen - een algemeen besproken doel - zou dit de industriële koolstofemissies met nog eens 100 miljard ton of meer moeten verminderen om de koolstofvoorraden te compenseren vrijgegeven door bodems en wateren. "Het is als een grote tank [van koolstof], en als je het ventiel uitschakelt zul je een enorme hoeveelheid morsen", zegt Field. "Wat we niet weten is of het een klein lek of een grote stroming zal zijn."