Skelet in de kast geïdentificeerd: botten uit het oude Ur

Het skelet lag tientallen jaren verborgen in een krat in de 'mummiekamer' van het museum. Curatoren van het University of Pennsylvania Museum of Archaeology and Anthropology (Penn Museum) wisten ervan, maar wisten niet wie daar begraven lag - of zelfs in welk lang geleden tijdperk hij had geleefd. Nu heeft een zorgvuldig onderzoek van archieven zijn identiteit onthuld: de botten zijn van een man die 6500 jaar geleden in het oude Mesopotamische koninkrijk Ur woonde. Ze zijn misschien de oudste bekende uit deze vroege stad, gelegen in het huidige Irak. "Het is echt gaaf dat we het nu hebben gevonden, " zei Janet Monge, conservator van de sectie fysieke antropologie van het museum. "20 jaar geleden hebben we het misschien beschadigd door alleen maar te proberen het beter te bekijken."

Het Penn Museum heeft een grote collectie artefacten uit Ur, omdat de Britse archeoloog Leonard Woolley in 1922 daar een beroemde serie opgravingen leidde, een gezamenlijke operatie tussen het British Museum en Penn, kostbare stenen en aardewerk terugbrengen en een oude mens blootleggen offer. Maar onderzoekers dachten dat de 30 opgegraven skeletten terug naar Londen werden verscheept en dat Penn alleen artefacten ontving.

Toen, een paar maanden geleden, keek Penn Museum archeoloog Brad Hafford over de oude bankbiljetten van Woolley en kreeg een verrassing: Woolley merkte op dat hij twee skeletten uit de schat bewaarde om aan het Penn Museum te geven. De ochtend na zijn ontdekking botste Hafford Monge op een lift in en noemde zijn bevindingen. Na het horen van Woolley's beschrijving van het lichaam - uitgestrekt op een plank, bedekt met was en in een jutezak gestopt - besefte Monge dat ze dat skelet kende, en precies waar het te vinden was.

Het paar daalde af naar de mummiekamer om het lichaam te onderzoeken en wrikte voorzichtig het deksel van een lange krat, roestige spijkers en dergelijke los. Het lichaam kwam overeen met Woolley's beschrijving. "Er was geen twijfel, " zei Hafford. "We hadden hem gevonden."

De oude man lijkt ongeveer 50 te zijn geweest en leidde een gezond leven. Hij stond ongeveer 1, 7 meter lang - enorm voor de periode, toen mensen gemiddeld ongeveer 1, 6 meter lang waren, zei Hafford.

Ondanks zijn goede gezondheid heeft het Ur-skelet na meer dan 6000 jaar in de grond en 80 jaar in opslag last van water en andere schade. 'Het is zo lang begraven ... het gewicht van de aarde heeft het lichaam verpletterd. ... Maar we kunnen er nog veel mee doen, "zei Hafford.

Het museum is niet van plan het exemplaar verder te beschadigen, maar is niet van plan het tentoon te stellen, hoewel het misschien een tijdje te zien is in het open conservatorium van het museum. Het skelet zal echter uiteindelijk een thuis vinden in de virtuele wereld. Hafford voert het Ur Digitization Project uit, dat tot doel heeft alle artefacten van Woolley's opgravingen samen te brengen op één plek op het web.

Ondertussen heeft Monge al een plan om de botten te bestuderen. Een CT-scan is een topprioriteit om te bevestigen of de man zo gezond was als hij eruitzag. Onderzoekers kunnen ook DNA uit zijn uitzonderlijk goed bewaarde tanden halen of isotopische chemische analyse gebruiken om te ontdekken wat hij at.

Maar het skelet kan ons veel meer vertellen dan zijn persoonlijke gewoonten, zegt Richard Zettler, curator van het Nabije Oosten-gedeelte van het museum. De resten komen uit een periode van grote verandering, toen mensen zich net begonnen te organiseren in stadstaten, merkt Zettler op.

En hoe zit het met het andere skelet dat Woolley in zijn manifest beloofde? We hebben hem nog niet gevonden zojuist, zegt Hafford met een lachje. Maar onderzoekers hebben een klein, ongemarkeerd krat, ook van onbekende herkomst, in de gaten gehouden. Voor nu ligt het te wachten, waardoor een verhaal mogelijk duizenden jaren in de maak wordt verborgen.