Zien is geloven

Credit: Jonathan Heras, Equinox Graphics

De koude zeemisten van Schotland hebben veel kunstenaars geïnspireerd, maar als een jongen zag Jonathan Heras in plaats daarvan de Noordzee-olievelden en de welvaart die ze brachten naar zijn geboortestad Aberdeen. Dus werd hij ingenieur en verdiende een Ph.D. in chemische technologie aan de Universiteit van Cambridge in het Verenigd Koninkrijk. Maar vandaag verdient hij zijn brood als grafisch kunstenaar, en hoewel zijn kunst niet is geïnspireerd door het landschap van Schotland, zijn zijn weergaven van wetenschap niet minder levendig dan de ruwe en onstuimige kust.

"Dingen authentiek laten lijken is de echte truc. Je moet vuil en onvolkomenheden toevoegen". - Jonathan Heras

Van de wetenschap achter het Large Hadron Collider-experiment in CERN, het Europese deeltjesfysisch lab; aan de constructie van de Bloodhound SSC, een auto met snelheden van meer dan 1000 mijl per uur; naar een portret van een microscopische bacteriofaag die onlangs een eervolle vermelding kreeg in de Visualization Challenge van het tijdschrift Science, illustreren de illustraties en animaties van Heras een breed scala aan wetenschappelijke concepten.

Heras, nu 30, verkende voor het eerst animatie in zijn vroege jaren '20 toen hij en een universiteitsvriend, Ivan Vallejo, een satirische stop-motionfilm regisseerde genaamd The Polos of Death . De film, opgenomen op locatie in een studentenkamer, toont de actiefiguur Boba Fett, uit Star Wars, vechtend tot de dood een stam van bloeddorstige polo's - een pepermunt zoet - ingesteld op een soundtrack van Burt Bacharach en de Bee Gees. De film was "gewoon een beetje leuk", zegt Heras, maar hij genoot van het animatieproces omdat hij nauwgezet moest zijn - een vaardigheid die hij van nature lijkt te bezitten en waar hij tijdens zijn Ph.D. op vertrouwde.


Jonathan Heras (Courtesy of Jonathan Heras)

Tijdens zijn studie aan de afdeling Chemical Engineering and Biotechnology van Cambridge keek Heras naar de stromingspatronen van vloeistof en gas door een katalysator met behulp van magnetische resonantiebeeldvorming. Zijn onderzoeksonderwerp bleek moeilijk over te brengen op een publiek op conferenties, dus maakte Heras korte animatiefilms van zijn stroompatroongegevens. "Mensen herinneren zich niet altijd wat je doet op het gebied van je onderzoek, maar ze lijken je wel te herinneren als de man met de flitsende animatie, " zegt hij lachend.

Heras vond zijn afstudeerwerk 'behoorlijk frustrerend', zegt hij. "De grafische weergave was veel meer de moeite waard." En dus nam hij in zijn vrije tijd nevenprojecten op die afhankelijk waren van zijn creatieve hobby. In één project kreeg hij de opdracht om een ​​veiligheidsvideo voor zijn afdeling te maken. "We waren verrast hoe verfijnd een film bleek te zijn", zegt Mick Mantle, een chemicus in Cambridge. "Het werd verplicht voor alle nieuwe ingenieursstudenten." Heras "was een zeer, zeer slimme student, " zegt Mantle, "maar hij gaf de voorkeur aan de beeldanalyses van de dingen."

In het voorjaar van 2006, een paar maanden na het einde van zijn promotie, startte Heras als freelance illustrator onder de naam Equinox Graphics, gespecialiseerd in wetenschappelijke visualisaties. "Thuiswerken was een hele klus; je merkt dat je allerlei gekke uren werkt. Ik keek vaak om 5 uur 's ochtends tv omdat ik toen aan het werk was."


Credit: Jonathan Heras, Equinox Graphics Het genetische materiaal van een virus (rood) is geïntegreerd met het genetische materiaal van de gastheer.

Binnen 3 jaar had hij genoeg werk om hulp nodig te hebben, dus schakelde hij de animatievaardigheden in van zijn vriend James Waldmeyer, die hij kende uit zijn bachelordagen. In 2009 vertrokken hij en Waldmeyer uit de logeerkamer van Heras naar een nieuw pand aan de rand van Cambridge. Heras houdt echter nog steeds van zijn comfort thuis en werkt soms in zijn slippers.

Het werk van Heras is afhankelijk van grote hoeveelheden rekenkracht van de computer. Hij verdeelt zijn werklast over een netwerk van 10 computers; toch kan het een uur duren om een ​​animatieframe te verwerken. "Als je 25 frames per seconde en een minuut animatie hebt, klopt het al snel", zegt hij. De kosten van al die rekenkracht kloppen ook, en dat is van invloed op zijn bottom line. "Ik weet dat ik zeker meer zou kunnen verdienen als chemisch ingenieur, maar ik zou niet de voldoening hebben die ik heb", zegt hij.

Heras gelooft dat het gevarieerd houden van zijn werk cruciaal is om succesvol te blijven. "Het zou gemakkelijk zijn om gewoon veel van dezelfde afbeeldingen te maken, aangepast voor een bepaalde klant, ... maar dit zou saai zijn." In plaats daarvan kiest Heras projecten waar hij weinig van weet. Hij heeft een BMX-truc geanimeerd die de basisfysica verklaart van vliegen door de lucht op een fiets (voor het 100-jarig jubileum van de Annus Mirabilis- papieren van Einstein in 2005); een korte documentaire voor de missie van het European Space Agency om met een satelliet rond de zon te draaien; een clip van een operatie waarbij een apparaat in een menselijke ader werd ingebracht om een ​​ernstig bloedstolsel te voorkomen; en nog veel meer.

De eerste stap van Heras om een ​​beeld te creëren is om zoveel mogelijk over het onderwerp te leren. "We beginnen met onderzoek op Wikipedia en gaan vervolgens naar meer gedetailleerde en nauwkeurige bronnen om ons begrip te verfijnen, " legt hij uit. "We proberen de kloof van kennis tussen ons en de wetenschappers zo klein mogelijk te maken." Heras en zijn partner bedenken ideeën en ontmoeten vervolgens de klant. Zodra ze het eens zijn over de reikwijdte van het werk, begint het echte werk. "Sommige afbeeldingen hebben een week nodig om te maken", zegt hij.

Heras zegt dat hij vertrouwt op wat hij al weet over wetenschap. Het werk vereist echter een artistieke licentie. Alle illustratoren moeten dit soort oproepen doen, legt hij uit: "het invullen van de kleuren, de structuren, de snelheden waarmee dingen bewegen." Heras citeert de bekroonde animatie genaamd The Inner Life of the Cell, gemaakt door Harvard University om haar biologiestudenten mee te nemen op een reis door de microscopische wereld van een cel. "Het is een geweldig beeld, " zegt Heras, maar de ruimte in een echte cel "zit boordevol met allerlei dingen die rond zoemen. ... Het is niet deze lege ruimte waar je alles duidelijk kunt zien, " zoals het staat in de video. De illustratoren van de video kozen ervoor om de cel te vereenvoudigen, zodat kijkers gemakkelijker konden zien wat er aan de hand was. Soms, zegt hij, zijn dergelijke redactionele beslissingen noodzakelijk, maar ze kunnen moeilijk te maken zijn.

Aan de andere kant moeten wetenschappelijke illustratoren altijd voorzichtig zijn om ervoor te zorgen dat dingen er niet te schoon en puur uitzien, zegt Heras. "Dingen authentiek laten lijken is de echte truc", zegt hij. "Je moet vuil en onvolkomenheden toevoegen." Weten hoe dat te doen kost tijd, vooral als je autodidact bent. Heras zegt dat hij tips zoals deze - inderdaad, het meeste van wat hij weet over het vak - heeft opgepikt door blogs en online forums te lezen.

Na zoveel jaren formeel onderwijs lijkt het misschien vreemd om de kost te verdienen van online geleerde vaardigheden die je in een studentenkamer hebt opgedaan. Hij zegt dat hij zijn ouders nog steeds niet volledig heeft overtuigd dat zijn carrièrekeuze goed is. Maar hij hoopt dat ze op termijn zullen rondkomen, omdat hij de kost verdient en interessante dingen maakt. Net als in zijn illustraties is zien geloven.

Jennifer Carpenter schrijft uit Cambridge, Verenigd Koninkrijk.