Geheime Tuin

TERUG NAAR DE FUNCTIE-INDEX

Als de functietitel "plantentaxonoom" doet denken aan knapperige Victoriaanse natuuronderzoekers die het milieu plunderen op nieuwsgierigheid, moet u uw ideeën bijwerken. Tropische botanici Toby Pennington en Colin Pendry, twee van de ongeveer 50 wetenschappers van de Royal Botanic Garden Edinburgh (RBGE), werken op het snijvlak van natuurbehoud. Het Verdrag van Rio inzake biologische diversiteit van 1992 "heeft het belang benadrukt van het kunnen documenteren van biodiversiteit", zegt Mary Gibby, wetenschappelijk directeur van de RBGE. "Als u niet weet wat biodiversiteit is, hoe kunt u die dan behouden?" vraagt ​​Pendry.

In zijn 330 jaar heeft de RBGE een enorme verzameling plantmateriaal verzameld, bewaard en gecatalogiseerd. Ongedwongen bezoekers kunnen door de kassen slenteren en langs de grenzen die het levende deel van de collectie bevatten, maar de echt goede dingen - een uitgebreide verzameling gedroogde specimens die in het herbarium zijn opgeslagen - worden bewaard voor de wetenschappers. Voor een ongetraind oog lijken de bruine, knapperige bladeren en zaaddozen weinig op de weelderige planten die ze vermoedelijk ooit waren. Maar schijn is misleidend; de twijgen zijn een belangrijke referentie voor alle plantenbiologen.


Toby Pennington pronkt met een peulvruchtpeul.

De collectie vormt de kern van al het onderzoek dat hier gaande is, en het is vooral wat onderzoek aan een botanische tuin onderscheidt van dat aan een universiteit. De tuin is niet omzeild door de revolutie in de moleculaire biologie, maar hoewel het veel wetenschappers uit het herbarium en het laboratorium heeft geduwd, keren de verloren mensen terug. De resultaten van de moleculaire biologie-experimenten brengen hen "terug in het herbarium om het materiaal opnieuw te bekijken, het opnieuw te analyseren en opnieuw te kijken naar de morfologische karakters", zegt Gibby. Haar mening is dat "de hele wetenschap van classificatie nu veel strenger is geworden" en gestimuleerd is. "Vroeger ... was er niet iets dat je kon testen, en nu is er iets dat je kunt testen en verkennen, " gaat ze verder. De moleculaire biologie heeft "een classificatie van adrenaline gegeven. Het hele onderwerp systematiek is de afgelopen 10 jaar echt enorm veranderd als gevolg van het gewicht van productieve analyse samen met de moleculaire gegevens."

Wetenschappers van het RBGE zetten die gegevens om in taxonomische monografieën (beschrijvingen van alle planten in een bepaald geslacht) en flora's (beschrijvingen van alle planten in een bepaald geografisch gebied). Deze enorme boekdelen lopen soms tot verschillende volumes en vergen jaren van nauwgezet onderzoek om te produceren. Maar het werk is cruciaal, legt Pendry uit: "We creëren tools om andere mensen in staat te stellen met biodiversiteit te werken." En de situatie is urgent. Volgens Pendry zal over 50 jaar 50% van de biodiversiteit in de wereld voor altijd verloren gaan. "Wat eng is, is hoeveel er gedaan moet worden", zegt Pennington.

Het vak leren

Onderwijskundigen moeten de wetenschap van de renaissance van de classificatie nog inhalen. Taxonomie verdwijnt uit schoolcurricula en weinig universiteiten bieden cursussen aan, waardoor de RBGE het zware werk moet doen om de volgende generatie taxonomen te onderwijzen. "We zijn een opslagplaats van niet alleen biodiversiteit in de vorm van de collecties ... maar ook van de kennis", legt Mary Gibby, directeur van de Royal Botanic Garden Edinburgh, uit. De "enorme klus in het onderwijs" van de RBGE omvat kleuterschoolgroepen die de tuin bezoeken tot aan Ph.D. studenten, waaronder een M.Sc. natuurlijk in biodiversiteit en taxonomie van planten.

De M.Sc. wordt samen met de Universiteit van Edinburgh gerund, omdat de RBGE als niet-academische instelling geen graden kan toekennen. Er zijn elk jaar maximaal 12 plaatsen beschikbaar in de cursus, maar financiering is een probleem. Volgend jaar wordt het echter gemakkelijker, met de Natural Environment Research Council vijf jaar lang elk jaar vijf plaatsen financieren.

Maar het trage tempo betekent dat het verkrijgen van geld om monografieën te schrijven een zwaardere taak is dan de meeste. "Als je meer wilt doen, kun je niet alleen schrijven aan de Research Council", betreurt Pennington. De kernfinanciering van de RBGE komt van de afdeling Rural Affairs van de Scottish Executive. Er is een lichte jaarlijkse stijging, maar het houdt de inflatie niet bij, "wat betekent dat we op zoek moeten gaan naar mogelijkheden om financiering binnen te halen", legt Gibby uit. Pendry is het ermee eens dat veel tijd wordt besteed aan het 'achtervolgen van verschillende vormen van geld'. En zacht geld heeft de neiging om meer toegepaste projecten te financieren, in plaats van kernclassificatiewerk, 'wat alleen hier kan worden gedaan', waarschuwt hij.

Als er weinig geld is, hebben instellingen minder open posities voor geïnteresseerde wetenschappers. "Vaste banen komen naar boven", zegt Pendry, maar het gaat heel erg om één persoon, één persoon. Er is zelfs niet altijd een directe ruil. Mede omdat de kernfinanciering van instellingen in reële termen krimpt, neemt het aantal vaste posten geleidelijk af, wat een domino-effect heeft op de loopbaanontwikkeling. Gibby wil bijvoorbeeld een mycoloog inhuren. De vorige schimmelexpert ging een paar jaar geleden met pensioen en zijn vervanging is belangrijk omdat 'de collecties niet goed zijn als niemand eraan kan werken'. Maar eerst moet ze het geld verzinnen.

Ondertussen overleeft Pendry op 2- of 3-jarige postdoctorale contracten. Op het gebied van taxonomie en systematiek veroorzaakt dit spanningen die verder gaan dan de gebruikelijke problemen van arbeidsonzekerheid. "Altijd hakken en veranderen" betekent dat de gedetailleerde expertise die je opbouwt voor één project verloren gaat als je verder gaat, legt hij uit. Hij heeft de afgelopen jaren aan projecten in Borneo, Thailand en Latijns-Amerika gewerkt en weet dat "het de meest obscure, mysterieuze kennis is, en je verliest alles als je verandert." Het opbouwen van die kennis en het worden van de wereldexpert in een bepaalde plantenfamilie is het ideale carrièrepad, maar het is helaas een pad dat heel moeilijk te volgen is.


Doctorale dynamiek

Antonia Eastwood, hier getoond in een van de RBGE-onderzoekskassen, is een van een dozijn Ph.D. studenten gevestigd in de tuin. Ze werkt samen met het Natural History Museum aan een coöperatieve studierichting voor biotechnologie en biologische wetenschappen van de Onderzoeksraad bij het Natural History Museum en dat geldt ook voor een deel van haar laboratoriumwerk in Londen. Ze voert haar veldwerk echter op een geheel exotische locatie uit, omdat ze kijkt naar de conservatiegenetica van twee groepen bedreigde planten uit St. Helena, een groep eilanden tussen Zuid-Amerika en Afrika. Het uitvoeren van dat veldwerk is "logistiek erg moeilijk", legt Eastwood uit, omdat ze al haar apparatuur en materialen mee moet nemen. Een van de voordelen van werken bij de RBGE is dat ze omringd is door mensen die goed gewend zijn aan het organiseren van dergelijke reizen, die bereid zijn haar apparatuur te lenen en te helpen met de planning. Ze is ook in staat om te profiteren van de plantenteeltvaardigheden van de tuinbouwafdeling door zaden van haar bedreigde planten terug te brengen naar Groot-Brittannië om in de kas te groeien. Sommige van haar soorten beginnen 'net te bloeien' in het koele Edinburgh, en ze kan wat 'meer gecontroleerde experimenten' doen dan mogelijk was op sommige van 's werelds meest afgelegen eilanden.

Pennington vermeldt zijn "geluk" bij het neerzetten van zijn zeldzame, permanente "droombaan" bij het begin van de moleculaire transformatie. Hij kreeg zijn functie aangeboden voordat hij in 1994 zelfs zijn Ph.D. had geschreven. Perifeer betrokken geweest bij het opzetten van de moleculaire biologielabs in de Royal Botanic Gardens, Kew, tijdens zijn postgrad studies, had hij de vaardigheden die RBGE wilde verwerven. Hij had het geluk om ze 'ooit zo licht voor veel andere mensen' te krijgen, bekent hij.

Tegenwoordig probeert Pennington "veel meer tijd in het veld door te brengen" in plaats van opgesloten te zijn in het laboratorium, omdat hij gelooft dat het "beter is voor het genereren van projectideeën". Er is echter nog steeds vraag naar vaardigheden op het gebied van moleculaire biologie. Gibby noemt een postdoc-functie waarvoor ze een biochemicus inhuurde omdat "ik iemand nodig had met moleculaire expertise die de vaardigheden die ik had kon aanvullen." Een andere persoon, aangenomen om te werken aan een project over eencellige algen, had "nooit naar diatomeeën gekeken voordat hij hier kwam", legt Gibby uit, maar "hij was erg goed in duiken ... hij moest kunnen duiken om de specimens." Het laat gewoon zien dat je nooit kunt vertellen aan welk aspect van je CV je zou moeten werken!