Zeeniveau stijgt sneller dan gedacht

Als je nog steeds overweegt om dat strandhuis te kopen, denk dan nog eens goed na. Een nieuwe studie suggereert dat de zeespiegel niet alleen stijgt; ze winnen sneller terrein dan ooit. Dat is in tegenstelling tot eerder werk dat suggereerde dat stijgende zeeën de afgelopen jaren waren vertraagd.

Het resultaat zal voor de meeste klimaatwetenschappers geen schok zijn. Uit langetermijnrecords van getijdenmeters aan de kust is gebleken dat de stijging van de zeespiegel gedurende de 20e eeuw versnelde. Modellen voorspellen dat de trend zal doorzetten. Eerdere studies op basis van satellietmetingen - die in 1993 begonnen en de meest robuuste schattingen van de zeespiegel geven - toonden echter aan dat de stijgingssnelheid in het afgelopen decennium was vertraagd in vergelijking met de vorige.

Die recente vertraging verbaasde onderzoekers, omdat de bijdragen op zeeniveau van smeltend ijs in Antarctica en Groenland juist toenemen, zegt Christopher Watson, een geodesist aan de Universiteit van Tasmanië in Australië. Dus bekeken hij en zijn collega's de beschikbare satelliet- en getijdengegevens nauwkeurig en probeerden ze te corrigeren voor andere factoren die zeespiegelmetingen zouden kunnen scheeftrekken, zoals kleine veranderingen in kusthoogte.

De resultaten, vandaag gepubliceerd in Nature Climate Change, tonen aan dat de gemiddelde zeespiegel wereldwijd iets langzamer is gestegen dan eerder werd gedacht tussen 1993 en 2014, maar dat de zeespiegelstijging inderdaad versnelt. De nieuwe bevindingen komen nauwer overeen met andere gegevens over veranderende zeespiegel, zoals die geproduceerd door getijdenmeters en bottom-up boekhouding van de bijdragen van opwarming van de oceaan en smeltend ijs.

In het verleden hebben onderzoekers getijdenmeters gebruikt om de prestaties van satelliethoogtemeters in de gaten te houden, die radar gebruiken om de hoogte van het zeeoppervlak te meten. De vergelijking stelde hen in staat om uit te snuffelen en om te gaan met problemen die zich voordeden met de satellietsensoren. Getijdenmeters zelf zijn echter niet immuun voor problemen; het land waarop ze rusten kan verschuiven tijdens aardbevingen, of verdwijnen door grondwateronttrekking of sedimentafzetting. Deze processen kunnen duidelijke veranderingen in de zeespiegel veroorzaken die niets met de oceanen te maken hebben.

Dus probeerde het team van Watson de opkomst en ondergang van getijdenmeters te corrigeren met behulp van nabijgelegen GPS-stations, die landbewegingen meten. Als er geen GPS-stations aanwezig waren, gebruikten ze computermodellen om bekende veranderingen te schatten, zoals hoe sommige regio's blijven rebound van de laatste ijstijd, toen zware ijskappen het land deden zinken.

De nieuw geijkte cijfers tonen aan dat het vroegste deel van het satellietrecord, verzameld tussen 1993 en 1999 door de eerste altimetrie-missie, bekend als TOPEX / Poseidon, de zeespiegelstijging lijkt te hebben overschat. Dat komt waarschijnlijk omdat een sensor achteruit is gegaan, waardoor ingenieurs uiteindelijk werden gedwongen een back-upinstrument in te schakelen. In combinatie met gegevens van daaropvolgende satellietmissies, lieten die opgeblazen TOPEX / Poseidon-aantallen de indruk dat de stijging van de zeespiegel aan het vertragen was, zelfs terwijl het mondiale klimaat opwarmde.

Ook bijdragend aan de schijnbare vertraging was een hik veroorzaakt door natuurlijke klimaatvariatie, zegt John Church, een klimaatwetenschapper bij de Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation in Hobart, Australië, en een co-auteur van de nieuwe studie. Rond 2011 was er een grote daling van de zeespiegel in verband met grote overstromingen in Australië en elders, zegt hij. Hevige regenval bracht water uit de oceanen naar de continenten, waardoor de langetermijntrend op zeeniveau tijdelijk werd opgeheven.

Uit het gecorrigeerde record blijkt nu dat de zeespiegel sinds 1993 2, 6 millimeter tot 2, 9 millimeter per jaar is gestegen, vergeleken met eerdere schattingen van 3, 2 millimeter per jaar. Ondanks de lagere snelheden bleek uit de studie dat de zeespiegelstijging met nog eens 0, 04 millimeter per jaar versnelde, hoewel de versnelling niet statistisch significant is. Watson zegt dat hij verwacht dat die trend sterker zal worden naarmate onderzoekers meer gegevens verzamelen.

De versnelling komt overeen met de voorspellingen van het Intergovernmental Panel on Climate Change (IPCC), merkt Watson op. "We volgen die bovengrens" van het business-as-usual scenario van het IPCC voor broeikasgasemissies, zegt hij, die tegen 2100 een stijging van de zeespiegel zou kunnen veroorzaken.

Anderen zeggen dat het te vroeg is om het te vertellen. "Het IPCC kijkt ver weg in de tijd, " zegt geodesist Steve Nerem van de Universiteit van Colorado, Boulder, die niet bij het onderzoek betrokken was. "Dit is slechts 20 jaar aan gegevens."

In de tussentijd, zegt Nerem, moet de altimetrische gemeenschap zich richten op het blijven verbeteren van de satellietgegevens. Hij denkt dat het team van Watson "het zo goed mogelijk heeft aangepakt", maar het zou nog beter zijn "om bij elke getijdenmeter een GPS-ontvanger te hebben, en dat is nu niet het geval."

Hoe dan ook, de onderliggende boodschap is duidelijk, zegt de kerk: de zeespiegel stijgt met steeds hogere snelheden en de samenleving moet hiervan op de hoogte zijn.