De grijze zeehonden van Schotland herbergen veel voorkomende menselijke ziekteverwekkers

Veel besmettelijke diseasessuch als Ebolacan worden overgedragen tussen mens en dier. Onderzoekers zijn er al lang van uitgegaan dat de verspreiding van deze zogenaamde zoönotische ziekten meestal stopt waar land en water elkaar ontmoeten. Nu hebben wetenschappers in een van de eerste studies om de land-op-zee-overdracht van een menselijke ziekteverwekker te bepalen, hoge niveaus van een menselijke bacteriestam in grijze zeehonden ontdekt. De studie suggereert ook dat deze bacteriën sommige zeehonden ziek kunnen maken.

Terrestrische ziekteverwekkers zijn al eerder in zeewateren beland. Toxoplasma gondii, een parasiet die bijvoorbeeld voorkomt in uitwerpselen van katten, kan zeeotters infecteren wanneer kattenbakvulling in zee wordt uitgewassen. Weinig studies hebben echter een vergelijkbare transmissieroute gevonden voor menselijke ziekten als zeedieren. Door genoomsequencing en statistische modellen te gebruiken die worden gebruikt om de bron van ziekteverwekkers te volgen, hebben onderzoekers tot nu toe het sterkste bewijs gevonden dat bacteriën die in een populatie grijze zeehonden zijn gevonden, afkomstig waren van een menselijke bron.

In het nieuwe onderzoek heeft een team onder leiding van Johanna Baily, een veterinair patholoog bij het Moredun Research Institute in Penicuik, Verenigd Koninkrijk, basisgegevens over de gezondheid van de grijze zeehonden verzameld die op het eiland Isle of May an onbewoond fokken op Schotland. eiland en natuurreservaat op slechts 8 kilometer van het vasteland. In de herfst van 2011 verzamelde het team microbiologische monsters van bijna 100 levende en 50 dode zeehondenjongen op het eiland. De onderzoekers hebben de monsters gescreend op verschillende ziekteverwekkers, waaronder Campylobacter - een bacterie die veel voorkomt in dieren in het wild en huisdieren die door mensen veroorzaakte ziekten veroorzaakt. Symptomen van infectie bij mensen zijn krampen, diarree en buikpijn, die allemaal voortkomen uit een ontsteking van de darm.

Tot hun verbazing ontdekten de onderzoekers niet alleen Campylobacter in de zeehonden, maar vonden ze ook een uitzonderlijk hoge prevalentie ervan in de kolonie. De ziekteverwekker werd gedetecteerd in bijna 50% van de geteste afdichtingen. Dode zeehonden die Campylobacter herbergen, vertoonden tekenen van darmontsteking, wat suggereert dat de ziekteverwekker de gezondheid van de dieren zou kunnen beïnvloeden.

We vermoedden dat het er was, maar we verwachtten een zeer lage prevalentie te vinden, zegt Baily. Campylobacter is eerder in zeehonden ontdekt op zeer, zeer lage niveaus. De prevalentie die we vonden bij pups met grijze zeehonden was absoluut schokkend

Om de bron van de infectie te bepalen, heeft het team de genomen genomen van de Campylobacter- stammen die zijn geïsoleerd uit zeehonden. Vervolgens vergeleken ze bacteriële sequenties van zeehonden met die van potentiële bronpopulaties, waaronder pluimvee, vee, wilde vogels en mensen, met behulp van statistische modellen. De pathogenen die zeehonden infecteren waren het meest vergelijkbaar met die gevonden bij zieke mensen, meldt het team deze maand in Molecular Ecology .

Maar het is nog niet duidelijk of mensen daadwerkelijk verantwoordelijk zijn voor het verspreiden van de bacteriën naar zeehonden, zegt Erin Lipp, een microbiële ecoloog aan de Universiteit van Georgia, Athene, die niet betrokken was bij de studie.

De genomische sequenties van de bacteriën geïsoleerd uit zeehonden waren ook zeer vergelijkbaar met die gevonden in pluimvee. Omdat mensen meestal Campylobacter- infecties oplopen door de consumptie van besmet pluimvee, kunnen zowel mensen als zeehonden de bacteriën krijgen door contact met de gedomesticeerde vogels. De afvoer van landbouwproducten van pluimveebedrijven zou kunnen dienen als een potentieel pad voor de vogels om de bacteriën naar zeehonden te verspreiden, zonder direct contact tussen de twee .

Voor nu is het onbekend hoe zeehonden de ziekteverwekker samentrekken. Zwemmen de zeehonden in gebieden met rioolwater of afvalwater? Of brengt een drager, zoals een wilde vogel, de infectie terug naar het eiland? ”Voegt Dale Griffin toe, een microbioloog voor de volksgezondheid bij de US Geological Survey in St. Petersburg, Florida.

De meest waarschijnlijke bron van de bacteriën is de afvoer in de stad of in de landbouw, maar de onderzoekers moeten beginnen met het screenen van milieumonsters voordat ze het zeker kunnen zeggen, zegt Baily. "We hebben veel gaten in te vullen."

De bevindingen luiden alarmbellen; we zouden geen menselijke ziekteverwekkers in deze zeehonden moeten vinden, zegt Baily. De studie roept belangrijke vragen op over hoe diepgaande menselijke ziekteverwekkers in het mariene milieu zijn en wat hun impact is op dieren in het wild.