ScienceShot: Comet ISON overleeft zijn zonne-Gantlet

Het was een ritje in een achtbaan voor astronomen die komeet ISON volgden toen hij binnenkwam vanwege de nauwe passage door de zon. Een week later klaarde het op in een uitbarsting die sommigen als zijn doodsstrijd beschouwden toen de brandende hitte van de zon in het ijs en stof van zijn kilometerbrede kern at, die meer een losse, vuile sneeuwlaag lijkt te zijn dan een stevig verpakte ijsbal. Maar het stabiliseerde zich, bleef oplichten, maar begon te vervagen. Het einde? Nee, het herstelde zich, hervatte het ophelderen en werd alleen uit het zicht verloren door de draaiende zonnetelescopen. Ze konden direct naar de zon staren (hier te zien in time-lapse-beelden, de middelste witte cirkel die de zon voorstelt), net toen de komeet op 28 november dichter bij de zon kwam. De meeste astronomen dachten dat ISON een goner was, het slachtoffer van de brandende hitte en de aangrijpende zwaartekracht van de zon. Maar toen, aan de andere kant, kwam ISON, of iets dat ISON was geweest. Er kan een veel verminderde kern zijn of gewoon een zwerm ijskoud puin. Wat het ook is, het spuit gas en stof uit dat, als ISON het kan volhouden, in de vooravond van de vroege dagen van december voor een mooi gezicht zou kunnen zorgen. Omdat ze ISON kennen zoals ze dat doen, noemen astronomen dat een enorm als.

Bekijk meer Science Shots.