Onderzoeksvliegtuigen crasht op Antarctica

Verloren. Deze foto uit 2006 toont een Twin Otter-vliegtuig op NSF's Amundsen-Scott South Pole Station.

Spencer Klein / NSF

ROME Een propellervliegtuig dat wordt gevlogen als onderdeel van het poolonderzoeksprogramma van Italië, wordt verondersteld te zijn neergestort in een afgelegen en bergachtig deel van Antarctica terwijl het op weg is van de Zuidpool naar een onderzoeksstation op ongeveer 1500 kilometer afstand aan de kust van het continent. Volgens het Italiaanse nationale agentschap voor nieuwe technologieën, energie en duurzame economische ontwikkeling, dat de logistiek van het onderzoeksprogramma van Italië op Antarctica beheert, vervoerde het vliegtuig twee piloten en een monteur, alle drie Canadezen. Hun lot is onbekend. Er waren geen wetenschappers aan boord.

Het Twin Otter-vliegtuig werd overgebracht van het Amerikaanse Amundsen-Scott-station op de Zuidpool naar de Mario Zucchelli-basis in de Terra Nova-baai, zodat het kon worden gebruikt ter ondersteuning van het Italiaanse wetenschappelijke programma, dat onderzoek in geologie, biologie en natuurkunde omvat van de atmosfeer. Omstreeks 10:00 GMT gisteren klonk de noodzender van het vliegtuig. Dit baken, dat zich binnen een paar tientallen meters kan bevinden, toont het vliegtuig dat gestrand is in het noordelijke uiteinde van de bergketen Queen Alexandra, ongeveer 750 kilometer van de Zuidpool. Het vliegtuig is eigendom van en wordt geëxploiteerd door het Canadese bedrijf Kenn Borek Air Ltd.

Nadat het baken had geklonken, werd een Amerikaans LC-130-vliegtuig naar de crashlocatie gestuurd, maar het was niet in staat om radiocontact te maken met de Twin Otter, terwijl een dikke laag laagliggende wolken verhinderde dat de passagiers het vliegtuig konden zien. Later bracht een DC-3-vliegtuig uren door boven de crashlocatie, maar het kwam ook met lege handen weg.

Michael Flyger, een woordvoerder van het Rescue Coordination Center Nieuw-Zeeland in Wellington, dat verantwoordelijk is voor opsporings- en reddingsoperaties in dat deel van Antarctica, vertelde Science Insider dat het niet bekend is of een van de drie bemanningsleden het heeft overleefd. "Het enige dat we weten is dat het baken is geactiveerd en dat het vliegtuig niet op schema is teruggekeerd", zegt hij.

Het weer op de crashplaats, dat ongeveer 4000 meter boven zeeniveau ligt, blijft erg slecht, met windsnelheden tot 170 kilometer per uur, een dikke wolk op ongeveer 7000 meter hoogte en zware sneeuwval. Als gevolg hiervan, zegt Flyger, is het onwaarschijnlijk dat de DC-3 het vandaag nog voor 20:00 GMT probeert. Als het eenmaal is opgestegen, is het zijn taak om het gebied te onderzoeken om te zien of de omstandigheden helikopters of kleinere vliegtuigen toelaten om te worden ingevlogen voor een reddingsoperatie.

Flyger zegt dat als de drie bemanningsleden van de Twin Otter de crash hebben overleefd, er een goede kans is dat ze het kunnen redden. "De piloot heeft enorm veel ervaring met vliegen op Antarctica", zegt hij. "We weten dat het vliegtuig voldoende voedsel en water heeft voor 5 dagen, overlevingspakken voor drie personen en een alpentent. Als ze de crash hebben overleefd, kunnen ze nog een tijdje doorgaan."