Terugkerende walvispopulaties zijn goed voor oceaanecosystemen

Verre van het uitputten van de hulpbronnen van oceaanecosystemen, kan een groeiend aantal grote walvissen cruciaal zijn om deze omgevingen gezond te houden. Dat is de conclusie van een nieuwe studie, die constateert dat terugkerende populaties baleen en potvissen de voedselwebben van zeeschepen over de hele wereld kunnen stimuleren. Het werk is de nieuwste volley in een langlopend debat over de ecologische rol van walvissen en hoe hun terugkeer naar de oceanen van invloed kan zijn op mondiale visserijen die met talloze bedreigingen worden geconfronteerd.

Wetenschappers hebben het geleidelijke wereldwijde herstel van verschillende soorten grote walvissen opgemerkt. Maar velen zijn het oneens over de impact die dit heeft op oceaanecosystemen. Sommigen werpen walvissen als potentiële concurrenten voor vissersvloten, omdat ze tonnen ongewervelde dieren en kleine vissen opzuigen die anders beschikbaar zouden zijn voor commercieel waardevolle soorten. Volgens die redenering hebben sommigen gepleit voor voortzetting van de commerciële walvisvangst. In de jaren zeventig en tachtig beweerden onderzoekers bijvoorbeeld dat het verminderen van bepaalde walvispopulaties de voorraden krill zou helpen, een alomtegenwoordige schaaldier in de Zuidelijke Oceaan die een belangrijke voedselbron is voor baleinwalvissen en andere mariene soorten.

Maar de nieuwe studie merkt op dat krill-populaties constant bleven of zelfs afnamen nadat grote walvissen grote achteruitgang hadden ervaren. Hoe komt het? De auteurs redeneren dat de walvissen hebben geholpen voedingsstoffen te leveren die cruciaal zijn voor krill en andere soorten die zich laag op het voedselweb bevinden. De zoogdieren geven bijvoorbeeld enorme "fecale pluimen" af en urinestromen die oppervlaktewateren bemesten met stikstof en ijzer, merken de auteurs op en helpen de productiviteit te verhogen door de bovenste lagen van de oceaan tijdens het duiken te mengen.

Walvissen verplaatsen voedingsstoffen ook horizontaal rond de oceaan. Bultruggen, bijvoorbeeld, zijn een soort baleinwalvis die bekend staat om grootse migraties vanuit de bovenste breedtegraden ’'s ’ Met behulp van historische en huidige populatiegegevens berekenen de auteurs van het onderzoek dat herstelde populaties van walvissen de productiviteit van fytoplankton in sommige subtropische wateren met wel 15% boven het huidige niveau zouden kunnen verhogen.

Een andere ondergewaardeerde bijdrage aan mariene ecosystemen, melden de auteurs vandaag online in Frontiers in Ecology and the Environment, is de overvloed aan organisch materiaal dat de dieren leveren aan diepzee-ecosystemen wanneer ze sterven. Een zogenaamde walvisval van een 40-tons grijze walvis geeft een boost aan koolstof voor de zeebodemgemeenschap, wat overeenkomt met meer dan 2000 jaar normaal afval en cyclus van voedingsstoffen.

De vermindering van walviskarkassen tijdens de leeftijd van commerciële walvisvangst heeft mogelijk een van de vroegste door de mens veroorzaakte uitsterven in de oceaan veroorzaakt, schrijft de studie van de eerste auteur, conservatiebioloog Joe Roman van de Universiteit van Vermont in Burlington, in een e-mail. Meer dan 60 soorten zijn ontdekt die alleen in de afgelopen decennia op walvisvallen zijn gevonden. Door deze habitat te verwijderen door te jagen, zijn we misschien wel veel soorten kwijtgeraakt voordat we wisten dat ze bestonden

Zulke nieuwe inzichten, schrijven Roman en zijn collega's, garandeert een verschuiving van het standpunt dat walvissen positief worden gewaardeerd als exploiteerbare goederen ... naar een die erkent dat deze dieren belangrijke rollen spelen in gezonde mariene ecosystemen. ”

De nieuwe studie is een nuttige aanvulling op het debat over de rol van walvissen in mondiale ecosystemen, schrijft marien-ecoloog Lisa Ballance van de National Oceanic and Atmospheric Administration in San Diego, Californië, in een e-mail. "Terwijl [walvissen] herstellen, kunnen we inderdaad verwachten dat hun invloed op mariene ecosystemen de structuur en functie van die systemen ten opzichte van de afgelopen 100 jaar zal veranderen."