Een Ph.D. nastreven in de natuurkunde

Ik ben opgegroeid in Detroit, Michigan, met drie broers, twee zussen en de oorspronkelijke supervrouw: mijn moeder. Mijn moeder is het grootste deel van mijn leven vrijgezel geweest en ze werkte letterlijk dag en nacht als verpleegster, zodat haar zes kinderen naar een privéschool konden gaan. Toen mijn moeder haar BS-diploma behaalde, had ze vier kinderen en een fulltime baan. Toen ze haar MS-diploma behaalde, had ze een voltijdbaan en een dochter met sikkelcelanemie die constant in het ziekenhuis lag. Mijn moeder is mijn held.

Ik begon mijn bachelordiploma in elektrotechniek aan de Landbouw- en Technische Staatsuniversiteit van North Carolina, en ik wist dat ik op zijn minst een master moest behalen. Maar hoewel ik van plan was om naar de graduate school te gaan, had ik geen echte visie op mijn toekomstige carrière. Pas nadat ik een natuurkundecursus had gevolgd bij een bepaalde energieke professor, begon ik erachter te komen wat ik echt wilde doen. Professor Abebe Kebede van North Carolina A&T nam me mee naar een nationaal laboratorium en verder van huis dan ooit tevoren.

Ik heb eigenlijk drie stageplaatsen gelopen bij Lawrence Livermore en Los Alamos National Laboratories. Ik was verrast om te zien hoe ongelofelijk wetenschap kan zijn. Ik deed echt onderzoek naast professionele wetenschappers die in gerenommeerde tijdschriften publiceerden, en ik was slechts een tweedejaars in engineering. Het werk dat ik elke zomer deed, droeg bij aan een gepubliceerd artikel. Toen ik na die eerste zomer terugging naar A&T, veranderde ik mijn hoofdvak in natuurkunde. Natuurlijk, toen ik overwoog mijn hoofdvak te veranderen, moest ik de kosten van tijd tellen, omdat alle wetenschappers die ik ontmoette Ph.D's hadden

Ik heb gesolliciteerd bij zes graduate schools en voor zeven fellowships. Ik werd toegelaten tot vijf graduate schools, maar degene die ik wilde bijwonen, het Georgia Institute of Technology, zou me niet accepteren tenzij ik op mijn eigen manier kon betalen. Van de zeven fellowships ontving ik er een: de beurs van David en Lucile Packard Foundation, die in vijf jaar maar liefst $ 100.000 zou bedragen. Ik geloof dat ik nog steeds de brief van de Packard Foundation in mijn hand had toen ik Georgia Tech belde om hen te vertellen dat ik onderweg was naar Atlanta.

Er waren verschillende eenvoudige redenen waarom ik Georgia Tech koos voor mijn afstudeerstudie. Ten eerste gingen veel studenten van A&T daarheen voor de graduate school, dus ik had veel vertrouwen dat ik succesvol zou zijn. Ten tweede vond ik tijdens mijn eerste bezoek aan de natuurkundeschool een professor met wie ik wilde werken. Tot slot heb ik nagedacht over de omgeving waarin ik de komende 5 of 6 jaar zou doorbrengen. Een warm klimaat en de cultuur van Atlanta vormden de perfecte combinatie om mijn studies voort te zetten!

Bij het opstellen van mijn doelverklaring voor aanvragen voor een graduate school en fellowship, wist ik dat ik me moest concentreren op verschillende sterke punten vanuit mijn achtergrond en ervaringen die me zouden doen opvallen. Omdat ik niet goed presteerde op het Graduate Record Examination (GRE), vertrouwde ik sterk op mijn ervaringen in de nationale laboratoria. In mijn persoonlijke verklaring presenteerde ik een overzicht van mijn onderzoeksresultaten en gaf ik de drie tijdschriftcitaten van de artikelen waarover ik co-auteur ben. Onderzoek en stage-ervaringen opdoen als student kan zeer waardevol zijn, vooral als je een graad in de wetenschap wilt behalen.

Momenteel zit ik in mijn zesde jaar van de graduate school. Ik kan mijn ervaring bij Georgia Tech samenvatten als zijnde in een moeilijke maar eerlijke omgeving. De lessen zijn moeilijk en studenten zijn erg gemotiveerd, dus ik kon niet vertrouwen op 'de curve'. Studenten in mijn eerstejaars klas bleven bij elkaar en etnische afkomst deed er niet toe. Bij het gevreesde uitgebreide examen kwam ik er echter achter dat ik alleen moest studeren.

Na het behalen van het examen en dus toegelaten te zijn tot Ph.D. kandidatuur, de volgende stap was om mijn eigen onderzoeksproject uit te voeren. Aanvankelijk had ik wat pech. Ik begon met een veelbelovend onderzoeksonderwerp dat na 1 jaar nergens naartoe ging. Op basis van mijn ervaringen uit het verleden ging ik echter over tot een ander onderzoeksonderwerp, dat - opnieuw na 1 jaar - moest worden geschrapt! Dit was erg teleurstellend en ik was behoorlijk gefrustreerd. Maar ik besefte al snel dat ik maar twee opties had: ik kon stoppen of ik kon het opnieuw proberen. Ik sta nu op het punt van 1 jaar van mijn derde onderzoeksproject en ik zie het licht aan het einde van de tunnel! Het uitvoeren van origineel onderzoek kan een zeer frustrerende ervaring zijn, maar het kan ook zeer de moeite waard zijn. Ik geniet enorm van mijn huidige werk en moet mijn Ph.D. in minder dan een jaar.

Er zijn veel verschillende dingen die ik na mijn afstuderen zou willen bereiken. Ik ben erg geïnteresseerd in het voortzetten van mijn huidige werkzaamheden aan elektrische voertuigen met brandstofcellen in de auto-industrie. En ik ben ook geïnteresseerd in het geven van fysica aan middelbare scholen. Door les te geven kan ik als rolmodel en mentor fungeren voor andere studenten uit de minderheid. Ik kijk ernaar uit om iets terug te geven en anderen te motiveren om hun doelen te bereiken.

C. Marcelle Buford is geboren in Detroit, Michigan, en is bezig met zijn doctoraat in de natuurkunde aan Georgia Tech. Stuur Marcelle een e-mail naar voor meer informatie.