Armoede kan de groei van de hersenen van kinderen beïnvloeden

Grimmige en toenemende ongelijkheid plagen veel landen, waaronder de Verenigde Staten, en politici, economen, en n, debatteren over de oorzaken en oplossingen. Maar de effecten van ongelijkheid kunnen verder gaan dan eenvoudige toegang tot kansen: een nieuwe studie constateert dat gezinsverschillen in inkomen en opleiding rechtstreeks gecorreleerd zijn met de hersengrootte bij zich ontwikkelende kinderen en adolescenten. De bevindingen kunnen belangrijke beleidsimplicaties hebben en nieuwe argumenten bieden voor vroege interventies tegen armoede, zeggen onderzoekers.

Onderzoekers weten al lang dat kinderen uit gezinnen met een hogere sociaaleconomische status beter presteren op een aantal cognitieve maatregelen, waaronder IQ-scores, lees- en taalbatterijen en tests van de zogenaamde uitvoerende functie het vermogen om de aandacht op een taak te richten. Meer recent hebben sommige onderzoeken aangetoond dat belangrijke hersengebieden bij kinderen met een hogere sociaaleconomische status s Deze studies hebben echter te lijden gehad van enkele belangrijke beperkingen: ten eerste maken ze niet voldoende onderscheid tussen de sociaaleconomische status en de raciale achtergrond, die in de Verenigde Staten moeilijk uit elkaar te houden zijn omdat niet-witte groepen vaak hogere armoede hebben. En weinig studies behandelen gezinsinkomen en opleidingsniveaus als onafhankelijke factoren, ook al kunnen ze anders werken op de zich ontwikkelende hersenen van het kind. Inkomen kan bijvoorbeeld een betere indicator zijn van de materiële hulpbronnen (zoals gezonde voeding en medische zorg) die beschikbaar zijn voor een kind, terwijl hoger opgeleide ouders mogelijk beter in staat zijn om de intellectuele ontwikkeling van hun kind te stimuleren.

Om een ​​aantal van deze beperkingen te omzeilen, scande een onderzoeksteam de hersenen van 1099 kinderen en jonge volwassenen, variërend van 3 tot 20 jaar oud, met behulp van MRI. De onderzoekers, onder leiding van Kimberly Noble van Columbia University en Elizabeth Sowell van Hospital Hospital Los Angeles in Californië, beide cognitieve neurowetenschappers die gespecialiseerd zijn in de ontwikkeling van kinderen, rekruteerden onderwerpen in samenwerking met onderzoekers aan negen Amerikaanse universiteiten en ziekenhuizen, via internet en de gemeenschap zowel reclame als mond-tot-mondreclame.

Met de MRI-scans kon het team het oppervlak van de proefpersonen meten hersenschors, de buitenste laag van de hersenen waar de meest geavanceerde cognitieve verwerking plaatsvindt, waaronder taal-, lees- en uitvoerende functies. De onderzoekers kozen ervoor om het corticale oppervlak te meten, omdat eerder onderzoek had aangetoond dat het tijdens de kinderjaren en de adolescentie toeneemt naarmate de hersenen zich ontwikkelen, waardoor het een potentieel gevoelige indicator van intellectuele vermogens wordt. Studies bij zowel dieren als mensen hebben gesuggereerd dat de cortex groter kan worden als gevolg van levenservaringen, hoewel genetische factoren de totale grootte ervan gedeeltelijk kunnen beïnvloeden. Het team heeft ook een reeks standaard cognitieve tests bij de proefpersonen afgenomen en DNA-monsters genomen om de factoren van ras en genetische afkomst te controleren.

De resultaten, deze week online gepubliceerd in Nature Neuroscience, toonden aan dat corticale oppervlakte inderdaad gecorreleerd was met verschillende maten van sociaal-economische status. Ouderlijk onderwijs ents chterchterëë met het met met het met het met de met de met de met de met het met het met het met het met het met het met het met het met het met het met het met het met het met het met het met het met het met het grootste gedeelte met met het met met het metste met met de met met name met de met de taal met de taal met de kinderen met de hersenen, met het oog op de taal, het lezen en de uitvoering van de hersenen, om het aantal jaren dat de ouders naar school gaan Als ruwe benadering hadden de kinderen van ouders met alleen een middelbare schoolopleiding (12 jaar of minder) 3% minder corticale oppervlakte dan kinderen van wie de ouders universiteiten hadden bezocht (15 jaar of meer), vertelde Noble en Sowell aan Science .

Het team vond ook een significante correlatie tussen het corticale oppervlak en het gezinsinkomen, dat varieerde van minder dan $ 5000 per jaar tot meer dan $ 300.000. Dit was echter geen lineaire correlatie. In plaats daarvan leidde op de allerlaagste inkomensniveaus elke incrementele toename van het inkomen tot relatief grotere verhogingen van het corticale oppervlak, terwijl de invloed van het inkomen doorgaans afvlakte op hogere niveaus. Noble en Sowell zeggen echter dat het verschil tussen lagere en hogere inkomens dramatisch is: kinderen uit gezinnen die $ 25.000 per jaar of minder verdienen, hebben corticale oppervlakten die ongeveer 6% kleiner zijn dan kinderen die meer dan $ 150.000 verdienen.

Het team ontdekte ook dat het corticale oppervlak gerelateerd was aan de prestaties van ten minste sommige cognitieve tests, met name testen van uitvoerende functies en geheugen. Ten slotte hadden ras en etniciteit geen effect op deze correlaties. "Het verband tussen sociaaleconomische status en hersenstructuur was bij alle individuen hetzelfde, ongeacht de raciale achtergrond, " zegt Noble.

In hun paper waarschuwt het team dat ondanks deze duidelijke correlaties tussen sociaal-economische status en de grootte van de hersenschors, de redenen voor de correlaties nog niet duidelijk zijn. Een lage sociaaleconomische status kan de hersengroei remmen als gevolg van stress in het gezin, een grotere blootstelling aan giftige stoffen in het milieu of onvoldoende voeding, terwijl gezinnen met een hogere status mogelijk meer "cognitieve stimulatie" kunnen bieden aan hun kinderen. Niettemin wijzen de onderzoekers op de bijzonder lage corticale oppervlakken van kinderen met een laag inkomen - en de verschillen die zelfs kleine, incrementele inkomensstijgingen kunnen maken - als bewijs dat maatregelen tegen armoede een groot verschil kunnen maken in zowel de hersengrootte als de intellectuele prestaties. "De implicaties voor het overheidsbeleid zijn aanzienlijk", zegt Sowell. "De hersenen ontwikkelen zich gedurende een zeer lange periode, gedurende de kinderjaren en de adolescentie, " voegt ze eraan toe, suggererend dat het verrijken van de omgeving van een kind "op elk moment in de ontwikkeling" een groot verschil kan maken in zijn of haar capaciteiten.

Maar onbekende genetische factoren die de hersengrootte beïnvloeden en ook correleren met inkomen, kunnen een rol spelen in de resultaten, zegt Ian Deary, een psycholoog aan de Universiteit van Edinburgh in het Verenigd Koninkrijk, die bekend staat om zijn werk over intelligentie. Hij citeert recente studies waarin hij concludeert dat zowel genetische als omgevingsfactoren de sociaaleconomische status beïnvloeden.

Toch zegt Martha Farah, een cognitieve neurowetenschapper aan de Universiteit van Pennsylvania, dat de studie "een echte vooruitgang is in het karakteriseren van hoe hersenontwikkeling verschilt" tussen kinderen met een lagere en hogere sociaaleconomische status, en noemt het een "cruciale eerste stap" om te begrijpen hoe inkomens- en opleidingsniveau vormen de 'menselijke ontwikkeling'. Ze is het ermee eens dat de studie overtuigende ondersteuning biedt voor het idee om armoede bij kinderen te verlichten. "Zelfs zonder neurowetenschap is het argument voor investeringen in arme kinderen in de samenleving erg sterk", zegt ze. "Maar als beeldvorming van de hersenen helpt om de aandacht van mensen te richten op het probleem van kinderarmoede, is dat geweldig."