Plantengeneticus cultiveert een toekomst voor de pindateelt in Oeganda

(Nick Pattinson)

Avid Kalule Okello leidt een nationaal onderzoeksprogramma, maar hij verdient minder dan $ 6000 per jaar. Hij is voortdurend gefrustreerd door de slechte laboratoriumfaciliteiten en schaarste van wetenschapsfinanciering in Afrika, maar hij zal niet overwegen in de Verenigde Staten of in Europa te werken. Hij heeft drie burgeroorlogen doorgemaakt, maar hij is slechts 33. Ondanks deze buitengewone omstandigheden is Okello een van de meest veelbelovende wapens van Oost-Afrika in de strijd tegen honger.

"Onze professor vertelde ons altijd: 'Kijk naar de artsen; ze kunnen geen patiënten behandelen als ze zelf honger hebben. Kijk naar de patiënten; ze kunnen niet herstellen tenzij ze voedsel hebben. Kijk naar de advocaten ... Zonder voedsel kan niemand werken, en jullie zijn de jongens die het kunnen bieden. ' "- David Kalule Okello

Het is een verantwoordelijkheid die Okello met enthousiasme en gratie op zich neemt. Hij is hoofd van het nationale onderzoeksprogramma van aardnoot [pinda] in Oeganda, gebaseerd op het National Semi-Arid Resources Research Institute (NaSARRI) in Soroti. Pinda's zijn een belangrijk, eiwitrijk voedselgewas in het land geworden, evenals een waardevol geldgewas omdat de noten kunnen worden verwerkt tot een verscheidenheid aan producten, van pindakaas en pasta's tot olie.

Okello moet ervoor zorgen dat het land voldoende wordt voorzien van de juiste hoeveelheid en kwaliteit van het gewas, een taak die het ontwikkelen van droogtetolerante, ongediertebestendige variëteiten van de noot omvat, het beoordelen van de behoeften van boeren in het hele land en hen informeren over optimale plantstrategieën.

"Aanvankelijk wilde ik arts of kaakchirurg worden. Maar ik ben in de landbouw terechtgekomen en ik denk dat dat het beste was dat me had kunnen overkomen", zegt Okello. "Onze professor vertelde ons altijd: 'Kijk naar de artsen; ze kunnen geen patiënten behandelen als ze zelf honger hebben. Kijk naar de patiënten; ze kunnen niet herstellen tenzij ze voedsel hebben. Kijk naar de advocaten ... Zonder voedsel kan niemand werken, en jullie zijn de jongens die het kunnen bieden. ' "

Door oorlog en verlies


(Nick Pattinson)

David Kalule Okello pronkt met pinda's uit zijn testvelden in Soroti, Oeganda.

Okello is een onwaarschijnlijk succesverhaal. De 12e van 16 kinderen, hij werd geboren in Kitgum in het hart van de onrustige provincie Acholi. Geld groeide krap opgroeien, maar zijn ouders brachten hem liefde voor onderwijs bij die hem door de meest turbulente jaren van het land brachten. Okello ging naar de middelbare school net toen de burgeroorlog zijn hoogtepunt bereikte. "Van 1986 tot '88 verborg ik me in de bush. Ik kon 2 jaar niet studeren. Mijn school zat midden in een oorlogsgebied", herinnert hij zich. "We zaten in een kruisvuur tussen regeringstroepen en rebellen."

Gedurende deze tijd werd de vader van Okello erg ziek met botkanker, en daarom zochten ze in 1988 hun toevlucht in het ziekenhuis in Kitgum. "Ik ging onmiddellijk terug naar school, [zodra] er een einde kwam aan de vijandelijkheden. Ik zou naast het bed van vader slapen, wakker worden, naar school gaan", zegt Okello. Hoewel de gevechten lang genoeg vertraagden om naar school terug te keren, gingen de verzekeringen door. "Ik heb nooit vrede ervaren. Ik verloor veel van mijn neven en nichten in die oorlog, en de meeste van mijn vrienden haalden het niet. Een deel van mij stierf en was donker, " zegt hij, zijn opgewekte gelaat vertroebelt.

Kanker beweerde Okello's geliefde vader binnen het jaar, maar hij verliet zijn zoon met een liefde voor de wetenschap en de ambitie om er een carrière in na te streven. "Mijn vader was een senior medisch assistent, bijna een arts, en hij was een zeer populair persoon in de gemeenschap. Hij was verantwoordelijk voor de gezondheidsbehoeften van meer dan 30.000 mensen, " legt Okello uit. "Toen ik hem mensen zag genezen die medicijnen gebruikten, kreeg ik het gevoel dat ik de wetenschap in wilde gaan."

Een paar jaar later won Okello een felbegeerde overheidssponsoring om landbouwwetenschappen te studeren aan de Makerere University in Kampala. "Ik was meteen vanaf het eerste jaar dol op gewaswetenschappen en genetica was een van mijn beste vakken, " zegt hij. "Ik raakte geïnteresseerd in de kwestie van voedselzekerheid in Afrika en in het bijzonder in Oeganda, dus ik dacht dat als ik me zou bezighouden met genetica, ik een van de mensen zou kunnen zijn die op een dag het probleem van honger helpt verlichten."


(Nick Pattinson)

Speciale kwestie: voedselzekerheid

De Science van deze week bevat een reeks artikelen over voedselzekerheid, waaronder artikelen over de redactie, beoordelingen, een reeks perspectieven, een beleidsforum en een speciaal nieuwspakket. Bekijk de complete online artikellijst.

We bieden het loopbaanperspectief met het huidige artikel en "Carrières in voedselzekerheid omvatten meerdere disciplines", met korte profielen van drie wetenschappers die op verschillende gebieden van voedselzekerheid werken, evenals commentaar van experts op de arbeidsmarkt en carrières in voedselzekerheid. .

In 2003 ontving Okello een subsidie ​​van de Rockefeller Foundation voor een master's research-project dat werkt aan een verbeterde maïsvariëteit genaamd kwaliteit eiwitmaïs (QPM). De maïs, gefokt om verhoogde niveaus van tryptofaan en lysine te bevatten - twee essentiële aminozuren die gewone granen missen - heeft 82% van de eiwitwaarde van melk en is gericht op zogende en zwangere moeders en ondervoede kinderen. De taak van Okello was om lokale maïsrassen met een hoge opbrengst te produceren.

"De mutatie voor deze aminozuurproductie is op een recessief gen, dus als we de QPM kruisen met gewone maïs, wordt het gen niet tot expressie gebracht", legt hij uit. "Dus het werk omvatte zowel moleculaire benaderingen in het laboratorium als het conventionele tuinveredelingswerk." Het was een succes en de groep bracht een maïsvariëteit uit genaamd Longe5, die het goed doet in Oeganda.

Maar het einde van zijn masterproject betekende het einde van de financiering en het project om de eiwitgehalten van maïs verder te verbeteren werd verlaten. In 2006 heeft Okello gesolliciteerd voor een onderzoeksfunctie van de overheid op het gebied van maïs en kwam terecht bij NaSARRI in de afdeling die toezicht houdt op oliegewassen - sesamplanten, zonnebloemen en aardnoten. "De aardnoot-onderzoeker ging over een jaar met pensioen, dus kreeg ik een soort stageplaats om zoveel mogelijk van hem te leren." Het volgende jaar werd Okello gepromoveerd tot hoofd van het nationale programma voor aardnootonderzoek.

Een nieuwe niche

Okello vond aanvankelijk de overgang moeilijk van een graanoogst naar een peulvrucht. Maar experts van Makerere University boden training en ondersteuning om hem te helpen. "Als je de genetica van het gewas begrijpt, kun je dat principe toepassen op elk ander gewas, " zegt hij.

Een groot deel van het werk van Okello is het adviseren van boeren en andere belanghebbenden over hoe de verbeterde soorten pinda's die hij in het instituut ontwikkelt, kunnen worden geteeld, hoe te intercroperen, wat de optimale plantdichtheid zou moeten zijn, zien welke rassen bij welke specifieke bodemecologie passen, en zo Aan. "Het is een heel grote taak, " glimlacht hij, "en ik heb slechts zes medewerkers op de loonlijst, waaronder een patholoog, een agronoom, senior technici en een entomoloog."

Om boeren in het hele land te bereiken, is Okello een radio-discjockey geworden. "Ik heb de coördinaten van elk radiostation in Oeganda, zodat wanneer ik naar die regio ga, ik hun landbouwprogramma's boek en ik het advies kan doorgeven en dan de feedback van boeren kan krijgen, " zegt hij. Het heeft hem een ​​beetje een beroemdheid gemaakt onder boeren, die zijn kraam bezoeken op de nationale landbouwbeurzen of naar het onderzoeksstation reizen voor advies.

Okello heeft een paar onderzoeksprojecten parallel aan zijn overheidsbaan. In 2008 ontving hij een $ 165.000, 3-jarige subsidie ​​van de Alliance for Green Revolution in Afrika (een inspanning ondersteund door de Rockefeller en Bill en Melinda Gates stichtingen) om nieuwe variëteiten van hoogproductieve, droogte-tolerante, rozetvirus te ontwikkelen Resistente aardnootvariëteiten. De nieuwe gewassen ondergaan al definitieve tests in het veld.

En hij heeft ook een subsidie ​​ontvangen van het Peanut Collaborative Research Support Program, een initiatief van de US Agency for International Development dat samenwerking met wetenschappers in ontwikkelingslanden ondersteunt. Het project, uitgevoerd door de Universiteit van Georgia, Griffin, heeft een aantal aspecten, waaronder het project waaraan Okello werkt, dat kijkt naar de winstgevendheid van landbouwaardnoten op huishoudelijk niveau.

De extra financiering van de subsidies stelt Okello in staat om contractmedewerkers in dienst te nemen. "Ik probeer andere mensen te machtigen door ze terug naar school te brengen - sommigen hebben alleen een certificaat, " zegt hij. "Ik wil de aardnootafdeling laten draaien zoals het nu is of beter, dus het is mijn erfenis - om capaciteit op te bouwen en collega's te helpen hun loopbaan verder te helpen."

Kijkend naar de toekomst

Ondertussen is het bevorderen van zijn eigen carrière in de wacht gezet. Okello heeft nog geen doctoraat behaald, wat ongebruikelijk is voor iemand op zijn niveau. "Wat me tegenhield, was dat ik eerst wilde zorgen dat het aardnootprogramma zelfvoorzienend en zelflopend is."

Maar de afgelopen jaren heeft Okello ongeveer 500 verschillende soorten pinda ontwikkeld. "Met die set vind ik het eindelijk het juiste moment om terug naar school te gaan", zegt hij. Zijn groep won een subsidie ​​voor een aardnootproject in het kader van het Millennium Science Initiative. Okello vult de Ph.D. slot, die hij volgende maand zal starten. Hij zal de genetische samenstelling en diversiteit van het aardnootrozetvirus onderzoeken, dat pindaplanten aanvalt, de groei belemmert, bladeren vernietigt en een opbrengstverlies tot 100% veroorzaakt.

Werken in Afrika stelt hem in het nadeel ten opzichte van zijn internationale collega's, zegt hij. "Wetenschapper zijn in Europa of de VS is veel eenvoudiger. Er zijn veel andere wetenschappers, veel informatiestroom, veel meer financiering, technologische vooruitgang, de laboratoriumnormen zijn hoger. Wetenschapper zijn is hier veel moeilijker vanwege deze verschillen. Als de gronden werden geëgaliseerd, zou de Afrikaanse kwaliteit van de wetenschap hetzelfde zijn, "zegt hij.

Toch wordt Okello niet verleid door een baan in het Westen. "Nu niet. Ik voel dat ik met wat ik hier ben begonnen, veel meer invloed zou kunnen hebben op het veranderen van mensenlevens en middelen van bestaan. Ik kan hier veel meer bijdragen aan voedselzekerheid en het genereren van inkomsten dan wanneer ik naar buiten zou gaan. " Hij heeft het vooruitzicht van werken bij bijvoorbeeld de Verenigde Naties Voedsel- en Landbouworganisatie of internationale onderzoekscentra voor gewassen elders in de toekomst niet uitgesloten. Maar "op dit moment voel ik dat ik hier niet weg kan."

Hoewel zijn baan en Ph.D. werk zal ongetwijfeld spannende uitdagingen bieden in het komende jaar, Okello hoopt dat het volgende jaar ook nieuwe ontwikkelingen in zijn gezinsleven zal brengen. In mei trouwde Okello met hiv-viroloog Naomi Apoto, die hij tijdens zijn masteropleiding ontmoette aan de Makerere University. Het echtpaar hoopt dit jaar op een kind: "Niet 16, zoals mijn gekke ouders. Ik denk dat we om drie uur stoppen."

In sommige opzichten voelt Okello zich al als een vader. "Ik ben gepassioneerd over het werk. Elk gewas dat ontkiemt, zie ik bijna als een mensenleven. Je creëert iets door ouder A met ouder B te kruisen en naar de nakomelingen te kijken, om te zien of je droom uitkomt. Dat is wat me bezig houdt ."

Gaia Vince interviewde David Kalule Okello in Soroti, Oeganda.