Peter Delfyett: Brightening the Future for Minorities

Toen Peter Delfyett (foto links) in de eerste klas zat, nam zijn vader hem mee naar de sciencefictionfilm Journey to the Beginning of Time, een verhaal over vier jongens die terugreisden naar het tijdperk van de dinosauriërs. De ervaring opende de geest van de jongere Delfyett voor de wonderen van de wetenschap. "De wetenschap moedigde nieuwsgierigheid aan om vragen te stellen. In plaats van geïntimideerd te worden door de wetenschap, dacht ik als kind:" Hier is nog een mogelijkheid om te spelen ", zegt Delfyett.

Delfyett, hoogleraar optica en universitair bestuursvoorzitter aan de University of Central Florida in Orlando, blijft zijn nieuwsgierigheid uitbreiden door te werken met lasers die kunnen dienen als de ruggengraat van toekomstige telecommunicatienetwerken. Zijn toewijding aan onderzoek heeft hem een ​​aantal prijzen opgeleverd, waaronder de Presidential Early Career Award van de National Science Foundation voor wetenschappers en ingenieurs.

Delfyett is geboren en getogen in Queens, New York, waar hij, naast excelleren in wiskunde en wetenschap op de middelbare school, drums en basketbal speelde en track rende. Na de middelbare school overwoog hij rechten of medicijnen in te voeren, maar hij wist dat hij als ingenieur een voorloper zou kunnen zijn van opkomende technologieën. Hij ging naar het City College van New York in Manhattan als technisch ingenieur en vond al snel een mentor, Robert Alfano, uitvinder van de ultrasnelle laser. "Hij nam me mee om deze grote laser te zien en zei: 'Heb je die flits gezien? Die duurde slechts een triljoenste van een seconde.' Ik wist dat ik daarop wilde ingaan, "zegt Delfyett.

Na zijn afstuderen met een bachelor's degree in 1981, ontving Delfyett een master aan de Universiteit van Rochester in 1984 en keerde terug om te studeren onder Alfano aan het Graduate Center voor de City University van New York. "Ik heb hem zo bewonderd", zegt Delfyett. "Hij leerde dat als je een interessant idee had, je het zou moeten proberen. Wees niet bang om op een ledemaat te gaan, om tegen de standaard manier van denken in te gaan."

Na zijn promotie in 1988 trad Delfyett toe tot Bell Communications Research in Red Bank, New Jersey. "Het was een droom die uitkwam, werken aan ultrasnelle fotonica in het beste onderzoekslaboratorium van het land, " zegt hij. Maar na vijf jaar van het werk dat hij leuk vond, verdween de ondersteuning voor industriële basismaterialen en apparaatonderzoek. Vanwege een economische malaise in de vroege tot midden jaren negentig stonden veel bedrijven met basisonderzoekslaboratoria onder toenemende druk van Wall Street om de winst te verbeteren. De eenvoudigste manier voor bedrijven om het probleem aan te pakken, was om onderzoeksuitgaven te verminderen.

The World of Academia

Uitkijkend naar het verkennen van de academische wereld, is Delfyett in 1993 lid geworden van de Universiteit van Central Florida. "In de academische wereld heb je meer vrijheid om unieke ideeën te verkennen, terwijl in de industrie je onderzoek erg gericht is op je zakelijke kern, " legt Delfyett uit. "En als je iets geweldigs ontdekt en patenteert, kun je studenten aanmoedigen om een ​​klein bedrijfje erbij te draaien, en dat kun je zeker niet als industrieel onderzoekswetenschapper. Ook als professor, je studenten zijn jong en opgewonden, en dat houdt je jong en opgewonden. Ik hou echt van lesgeven. "

Delfyett leidt nu 15 studenten in zes laboratoria die nieuwe lasers ontwikkelen van halfgeleiders, die pulsen van triljoenensten tot vierduizendsten van een seconde lang genereren. De groepen van Delfyett gebruiken "laserchips ter grootte van een zandkorrel om zoveel mogelijk informatie van punt A naar punt B te verzenden." Zijn team heeft het record van de kortste en meest intense puls van een halfgeleiderlaserdiode en heeft onlangs een chip uitgevonden die meer dan 1 biljoen bits of terabit aan informatie per seconde kan verzenden, bijna 200.000 gecomprimeerde digitale tv-kanalen. Delfyett hoopt dat deze technologie computers in de toekomst sneller met elkaar laat communiceren.

Op koers blijven

Delfyett herinnert zich grondig thuis in een academische omgeving en herinnert aan een aantal uitdagingen in zijn professionele carrière en herinnert zijn studenten eraan om de cursus te volgen, wat er ook gebeurt.

Toen hij voor het eerst naar de Universiteit van Rochester ging, wist hij niet dat zijn achtergrond als elektrotechnisch ingenieur betekende dat hij niet kon overschakelen op optica, zoals hij wilde. Nadat hij zijn masterdiploma had behaald, vertelden velen hem om bij elektrotechniek te blijven en in plaats van optica in halfgeleiders of supergeleiders te gaan, omdat het schakelen van velden kan betekenen dat je helemaal opnieuw moet beginnen.

"Dat was een zeer moeilijke beslissing, maar ik voelde dat het belangrijkste was dat ik trouw was aan mezelf, mijn droom, en me niet liet meeslepen door de snelle oplossing", zegt hij. "Het is beter om op de lange termijn niet terug te blikken op je leven en te wensen wat had kunnen zijn. Nooit opgeven was mijn leidraad."

Delfyett deelt ook hoe om te gaan met ontmoedigende reacties van collega's. "Als je in een intimiderende werkomgeving bent en iemand je zegt:" Mijn god, waarom zou je aan dat project willen werken, het zal nooit werken, "word niet uitgeschakeld, " zegt hij. "Luister goed. Deze persoon probeert je gevoelens niet te kwetsen. Hij zegt je dat dit een uitdaging in het veld is, precies de dingen waaraan je wilt werken om van je visie een realiteit te maken. Verander een negatief in een positief."

Licht werpen op de volgende generatie

Delfyett weet dat minderheden niet veel rolmodellen hebben in wetenschap en techniek, dus sinds zijn schooltijd heeft hij lasers meegenomen naar openbare scholen om studenten te informeren over wetenschap. "Met de middelbare school is het van cruciaal belang om kinderen in de wetenschap te boeien, omdat zovelen hun interesse in de achtste klas verliezen en het moeilijk is om ze terug te krijgen, " legt hij uit. "Ik heb altijd het gevoel gehad dat het belangrijk was om te laten zien dat er rolmodellen zijn, om ze bloot te stellen aan het feit dat een carrière in wiskunde en wetenschap mogelijk was, het je behoorlijk kon betalen, en je kon nog steeds cool zijn."

Delfyett hoopt dat zijn inspanningen veel studenten zullen aanmoedigen om te kleuren om deze velden te betreden. Hij geeft toe dat wetenschapper worden veel werk kost, maar het wordt gemakkelijker gemaakt als de persoon gepassioneerd is over zijn werk. "Als we een baan hebben waar we echt van houden, is het zoals spelen."

Charles Choi is een freelance schrijver en is te bereiken op