Tegenstanders aanvallen plan White House om NOAA Lab in North Carolina te sluiten

Een voorstel van de Obama-regering om een ​​historisch marien onderzoekslaboratorium in de buurt van Beaufort, North Carolina, te sluiten, trekt pushback van de wetenschappelijke gemeenschap en lokale leden van het Congres. Hoewel de administratie het als een moeilijke keuze ziet in een tijd van fiscale terughoudendheid, beweren critici dat de voorgestelde sluiting van het laboratorium van de National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) cruciaal marien onderzoek in gevaar zou brengen.

Het NOAA-laboratorium op Pivers Island in de buurt van Beaufort is meer dan 100 jaar geleden opgericht en doet onderzoek naar een verscheidenheid aan mariene wetenschappen, waaronder visbestanden, ecosysteemfunctie en de gezondheid van waterdieren. Het werk heeft wetenschappers geholpen om de manier waarop ze schadelijke algenbloei voorspellen te verbeteren, en het startte de eerste studie van invasieve leeuwvissen in de Zuid-Atlantische Oceaan, zeggen degenen die bekend zijn met het lab. En het is het enige NOAA-laboratorium tussen Miami, Florida en Sandy Hook, New Jersey.

De regering-Obama heeft stilletjes voorgesteld om het laboratorium te sluiten in het budgetverzoek 2015 van de president dat vorige maand werd vrijgegeven, onder verwijzing naar de moeilijke fiscale omgeving. Het laboratorium, dat 108 werknemers en aannemers in dienst heeft, heeft een ruwweg $ 1, 6 miljoen exploitatie- en onderhoudsbudget (exclusief salarissen).

De sluiting is verre van in steen gezet. Het Congres zou het verzoek moeten goedkeuren als onderdeel van het bestedingsplan voor het boekjaar 2015, dat op 1 oktober begint. Naar verwachting zal dat werk pas eind dit jaar, na de verkiezingen in november, zijn voltooid.

In de tussentijd zijn sommige wetenschappers en wetgevers verbijsterd over het voorstel, dat volgens hen geen duidelijke reden heeft. En ze pleiten ervoor waarom het laboratorium het verdient om open te blijven.

Dit laboratorium is een vitaal onderdeel van de lokale, nationale en internationale mariene wetenschapsgemeenschap en biedt belangrijk onderzoek en informatie voor het behoud van de visserij en kustecosystemen van de Midden- en Zuid-Atlantische Oceaan, en naar Amerikaanse gebieden in de Caribische Zee de mensen van deze natie, zei David Eggleston, een professor en de directeur van het North Carolina State University Center voor Marine Sciences and Technology, in een brief van 28 maart aan wetgevers.

Zelfs als het lab gesloten is, zal NOAA de 62 permanente personeelsleden van het lab niet loslaten, volgens een presentatie over het voorgestelde budget. Medewerkers van Fisheries zullen het onderzoek dat ze momenteel uitvoeren op een andere locatie voortzetten, zegt de presentatie. Het is onzeker wat er met de anderen zal gebeuren. Maar voorstanders van het open houden van het lab zeggen dat ze sceptisch zijn dat de verplaatste NOAA-onderzoekers in staat zouden zijn om hetzelfde werk te blijven doen dat ze al lang in het Beaufort-lab doen.

"Het bedekt ecologisch een groot zwad dat andere laboratoria gemakkelijk kunnen afleggen zonder te reizen", zegt Amy Freitag, een recente marine wetenschap en Ph.D. afgestudeerd aan de Duke University in Durham, North Carolina, die samenwerkte met een NOAA-wetenschapper in het Beaufort-lab. "Het zou moeilijk zijn om door te gaan met onderzoek in het gebied vanuit andere NOAA-faciliteiten." Als voorbeeld noemt ze dat wateren uit twee delen van de Atlantische Oceaan samenkomen in een gebied van de oceaan nabij het laboratorium. "Ecologisch gezien is het waarschijnlijk het meest fascinerende deel van de oostkust van de Atlantische Oceaan om naar te kijken, " zegt ze. "Je kunt visserijen bestuderen, zowel vanuit die noordelijke regio als vanuit de zuidelijke regio, en zien hoe ze met elkaar omgaan." Freitag maakt zich ook zorgen dat veel partnerschappen met nabijgelegen universiteiten zouden lijden als de onderzoekers ver weg zouden gaan.

NOAA weigerde wetenschappers van het Beaufort-laboratorium beschikbaar te stellen voor interviews. Ciaran Clayton, een woordvoerster van NOAA, zei in een verklaring dat het laboratorium waardevolle wetenschap heeft uitgevoerd in de loop van zijn 100-jarige geschiedenis. "Deze verouderingsfaciliteit vereist echter infrastructuurreparaties en verbeteringen die de budgettaire middelen van het agentschap nu en in de nabije toekomst overtreffen, " zei Clayton.

Voorstanders van een laboratorium geloven dat argument niet. Ze merken op dat NOAA de afgelopen jaren miljoenen dollars heeft geïnvesteerd om de faciliteit te upgraden, onder meer door een nieuwe brug te bouwen naar het eiland dat het lab huisvest. Freitag zegt des te meer om het laboratorium te sluiten na het uitvoeren van die upgrades.

De sluiting van het lab zal het daglicht niet zien in het Congres als een tweedelingse coalitie van federale wetgevers hun zin krijgt.

"Ik maak me ernstig zorgen over het feit dat president Barack Obama in zijn meest recente begrotingsvoorstel heeft voorgesteld een onderzoekslaboratorium in Oost-Noord-Carolina te sluiten terwijl hij honderden miljoenen dollars blijft besteden aan infrastructuurprojecten in Afghanistan, " zei vertegenwoordiger Walter Jones ( R-NC) in een verklaring. Jones en vertegenwoordiger Mike McIntyre (D-NC), in een brief van 31 maart, vroegen huiskredietnemers om 'assistentie bij het afwijzen van het ongerechtvaardigde en misleidende voorstel'.

Vertegenwoordiger David Price (D-NC) zei in een verklaring dat hij vraagtekens zet bij de sluiting van "een hub voor samenwerkingsonderzoek tussen federale onderzoekers van NOAA en die in naburige laboratoria."

"Het vooruitzicht om die synergie te verliezen is alarmerend, en ik ga dit besluit scherp in twijfel trekken", omdat de toe-eigenaars in het Huis van Afgevaardigden besluiten nemen over wat de regering kan uitgeven in het volgende fiscale jaar, zei Price.