NSF plant wijzigingen in beurzen voor afgestudeerden, stages

Binnen een budgetaanvraag van 2015 die vrijwel plat is, heeft de National Science Foundation (NSF) voorgesteld haar ondertekende Graduate Research Fellowship Program (GRFP) te versterken en haar aanpak voor afstudeerstages te herwerken. De tweelingdoelen zijn in lijn met de benadering van de regering Obama om de volgende generatie wetenschappers en ingenieurs op te leiden.

In budgetdocumenten die maandag werden onthuld tijdens een media-briefing, beschrijven NSF-functionarissen hun plan om het jaarlijkse GRFP-stipendium te verhogen tot $ 34.000 in 2015. Dat zou een stijging van $ 2000 zijn ten opzichte van het huidige niveau. NSF gaf studenten een vergelijkbare boost van $ 2000 in 2013 nadat ze de omvang van de stipendia gedurende tien jaar op $ 30.000 hadden gehandhaafd.

Die twee verhogingen zouden een stijging van 11% van de NSF-uitgaven voor de GRFP vereisen, tot $ 333 miljoen. Die groei duidt op de hoge status van GRFP binnen het onderwijsdirectoraat van NSF, dat een verhoging van 5% nastreeft. Het daalt ook de toename van 1, 2% voor het agentschap als geheel.

En dat is niet alles. De boost van 2015, indien goedgekeurd door het Congres, zou dit jaar een sprong van 23% in het programma volgen tot $ 300 miljoen. Die grote toename was nodig om zowel de vorige hobbel in stipendia als het laatste jaar van een programma-uitbreiding van 5 jaar op te vangen. Studenten mogen de 3-jarige fellowships gebruiken gedurende een periode van 5 jaar, en 2014 markeerde het eerste jaar dat elke klas de beoogde grootte van de NSF 2000 had.

Hoewel vier van de vijf afgestudeerde studenten die NSF-ondersteuning ontvangen, worden gefinancierd via beurzen aan hun mentoren, worden de fellowships als bijzonder prestigieus beschouwd. Dat komt omdat ze draagbaar zijn studenten kunnen ze gebruiken bij elke academische instelling en omdat het programma zeer competitief is.

In 2008 keurde de vertrekkende regering-Bush een verdrievoudiging van de GRFP goed, tot 3000 nieuwe fellows per jaar. De regering-Obama omarmde het idee snel, dat voortbouwt op het werk van econoom Richard Freeman van de Harvard University om de waarde van het programma aan te tonen bij het aantrekken en behouden van wetenschappelijk toptalent.

NSF overwoog vorig jaar verdere uitbreiding, zegt waarnemend directeur Cora Marrett. Maar de ambtenaren van het bureau schuwden nadat ze de kosten van zowel een groter als genereuzer programma hadden opgelopen. Ons eerste verzoek voor 2014 was voor ongeveer 2500 [fellowships], legt Marrett uit. Maar toen we beter keken, realiseerden we ons dat het bijna onmogelijk zou zijn om het programma op dat niveau te ondersteunen. Het is gewoon niet werkbaar onder de huidige budgetvoorwaarden. Dus werkten we samen met [Witte Huis-begrotingsambtenaren] om de grootte terug te brengen naar 2000. Het verzoek van 2015 zou dat niveau voor de volgende klas handhaven.

Op hetzelfde moment dat NSF de bestaande GRFP oppompt, is het haar traineeshipbeurzen, de derde en de kleinste modus van ondersteuning voor afgestudeerde studenten opnieuw aan het aanpassen. Traineeshipbeurzen worden toegekend aan universiteiten, die de studenten selecteren om deel te nemen. De afgelopen 15 jaar heeft NSF haar vlaggenschip traineeship-programma, IGERT (Integrative Graduate Education and Research Traineeship) genoemd, gebruikt om studenten aan te trekken naar specifieke gebieden waar een tekort aan kandidaten was of een plotselinge vraag naar afgestudeerden en waar interdisciplinaire training bijzonder waardevol zou zijn.

Maar in het budgetverzoek van vorig jaar stelde NSF voor IGERT om te zetten in de bredere naam NRT (NSF Research Traineeships). De verandering was onderdeel van een haastig bewerkte inspanning van de Obama-regering om wetenschapsonderwijsprogramma's te stroomlijnen en te herschikken over een tiental federale agentschappen.

Hoewel het Congres de reorganisatie afwees, heeft NSF voortgebouwd op haar expertisegebieden, in het bijzonder bachelor- en universitair wetenschappelijk onderwijs. Daarom bevat het verzoek van 2015 een plan om te lanceren wat Marrett 'een nieuw model van onderzoekstraining' noemt, met een verzoek om NRT dat binnenkort op straat zal verschijnen.

"IGERT is zeer succesvol", merkt ze op. “Maar IGERT moest worden gekoppeld aan bepaalde onderwerpen, zoals duurzaamheid. We zijn van plan het NRT-model te gebruiken om alles aan te pakken wat op dit moment de belangrijkste uitdagingen zijn voor afgestudeerd onderwijs. Dat kan inhouden dat studenten worden voorbereid op een heel andere werkervaring dan in het verleden. ”

De overgang betekende aanvankelijk een kleinere investering in stages. Het budget van IGERT daalde van $ 64 miljoen in 2013 naar $ 55 miljoen dit jaar en NSF heeft in 2015 $ 58 miljoen gevraagd voor NRT. Binnen dat bedrag is echter $ 7 miljoen voor universiteiten om nieuwe manieren voor te stellen om graduate training uit te voeren. Het programma, genaamd Innovation in Graduate Education, ondersteunt afgestudeerde studenten niet rechtstreeks; in plaats daarvan is het bedoeld om scholen met stages in staat te stellen nieuwe ideeën uit te testen die een groter studentenpubliek zullen bereiken. "We willen een bredere impact hebben op de campus", legt Jim Lightbourne uit, adjunct-adjunct-assistent-directeur van het onderwijsdirectoraat. “Dat kan zowel masterstudenten als Ph.D. studenten.”

Zoals het geval is voor het agentschap als geheel, zullen de plannen van NSF om het afgestudeerd onderwijs te verbeteren worden beïnvloed door de reactie van de congrespanels die toezicht houden op de begroting. En dit jaar kunnen die plannen extra onderzoek krijgen van leden van de wetenschapscommissie van de Tweede Kamer.

Op donderdag zal het onderzoekspanel van de commissie naar verwachting een wetsvoorstel opstellen voor het autoriseren van NSF-programma's met de eis dat GRFP niet sneller kan groeien dan IGERT (of zijn opvolger). Die taal lijkt onverenigbaar met de ongelijkheid in het verzoek van NSF om 2015 voor de twee programma's. Dus hoe die verschillen worden uitgewerkt, kan een grote impact hebben op de afgestudeerde programma's van NSF.