Niet verkocht! Flop 'Dueling Dinos' op een veiling

Het New Yorkse veilinghuis Bonhams hoopte dinsdag een wereldrecord te vestigen voor de verkoop van een fossiel - een controversieel exemplaar met twee dinosaurussen. Maar ondanks een openbare biedingsoorlog, kon het uiteindelijke bod van $ 5, 5 miljoen niet voldoen aan de minimumprijs van de verkoper, die ergens tussen $ 5, 5 en $ 7 miljoen lag. Dus trok Bonhams zijn prijsspecimen uit het veilingblok.

Het exemplaar, gevonden op een boerderij in Montana in 2006, omvat twee dinosaurussen: een lid van de Ceratopsidae-familie die mogelijk een nieuwe soort is en een lid van de Tyrannosauridae-familie die een al lang bestaand debat over jonge en volwassen tyranniden zou kunnen beslechten. De vinders noemden het exemplaar "The Dueling Dinosaurs" omdat de dieren elkaar raakten en sporen van dodelijke gevechten leken te dragen, zoals ontbrekende tanden en gebroken borstbeenderen. Maar sommige paleontologen zeggen dat de skeletten gewoon naast elkaar zijn gaan rusten en zelfs met elkaar vermengd zijn na de dood.

Desondanks zeggen paleontologen dat het exemplaar waarschijnlijk wetenschappelijke waarde heeft, en de mislukte poging van vandaag om het te verkopen is het nieuwste hoofdstuk in een lange en bittere controverse over zijn lot. Veel paleontologen vrezen dat eigenaar Clayton Phipps, een commerciële fossielenjager uit Montana, zal verkopen aan een particuliere verzamelaar die mogelijk geen gedetailleerd wetenschappelijk onderzoek toestaat. Als dat gebeurt, "dan kan iemand er net zo goed met een voorhamer op aflopen en het in stof veranderen", zegt paleontoloog Thomas Carr van Carthage College in Kenosha, Wisconsin.

Verkopen aan particuliere verzamelaars is in strijd met de ethische richtlijnen van de Society of Vertebrate Paleontology, legt Catherine Forster uit, paleontoloog aan de George Washington University in Washington, DC, en de president van de Society of Vertebrate Paleontology. Particuliere verzamelaars hebben misschien weinig interesse in de wetenschappelijke studie van hun specimens en zijn vaak slecht geïnformeerd over wat nodig is om delicate specimens in de loop van de tijd te bewaren, zegt ze. "Fossielen zijn kwetsbare dingen en er moet goed voor worden gezorgd."

Phipps ontdekte het exemplaar op de boerderij van een buurman in 2006. Met toestemming van de landeigenaar heeft hij de vondst gedurende een periode van 3 maanden met een klein team opgegraven en in vier gipsjassen geplaatst. Sindsdien probeert hij het exemplaar te verkopen, iets waar hij wettelijk recht op heeft omdat het op privéterrein is gevonden.

Hoe belangrijk het specimen wetenschappelijk is, blijft onduidelijk omdat het niet volledig is voorbereid of grondig is bestudeerd. Maar informatie van het veilinghuis suggereert dat de carnivoor lijkt op een exemplaar uit Montana dat controversieel is geïdentificeerd door paleontoloog Robert Bakker van het Houston Museum of Natural Science en anderen als een nieuwe soort, Nanotyrannus lancensis of pygmee-tiran. Dit dier leek erg op een Tyrannosaurus rex, maar het was een derde van de lengte en had meer tanden. Andere paleontologen betwistten deze soort echter sterk en suggereerden dat de "pygmee-tiran" gewoon een juveniele T. rex was met extra tanden die verloren zouden zijn gegaan naarmate hij groeide. Het nieuwe exemplaar kan het debat helpen oplossen. De catalogus van het veilinghuis suggereert ook dat de herbivore helft van de Dueling Dinosaurs een nieuwe Ceratopsiaanse soort zou kunnen zijn, gebaseerd op bepaalde belangrijke aspecten van de schedel, zoals een korte wenkbrauwhoorn.

Het veilinghuis zal blijven werken om het exemplaar te verkopen, zegt Tom Lindgren, consulting co-directeur van de afdeling natuurlijke geschiedenis van Bonhams. In de aanloop naar de veiling toonde 'meer dan één' openbare instelling interesse in het kopen van het exemplaar, maar meldde dat ze meer tijd nodig hadden om het geld op een rij te krijgen. Lindgren denkt dat ze nu de kans krijgen. "Ik heb er alle vertrouwen in dat we voor dit exemplaar nog een thuis zullen vinden", zegt hij.