Geen plaats is veilig voor de gejaagde bosolifanten in Afrika

Geïsoleerde parken beschermen nog steeds geen bosolifanten.

Hemis / Alamy-voorraadfoto

Geen plaats is veilig voor de gejaagde bosolifanten in Afrika

Door Virginia MorellFeb. 20, 2017, 12:00 uur

De bosolifanten in Afrika kunnen zich nergens verbergen. Zelfs degenen die in geïsoleerde wildernis in Gabon, in Centraal-Afrika leven, zijn kwetsbaar voor stropers, rapporteren wetenschappers vandaag. Uit hun analyse blijkt dat meer dan 25.000 van de bosolifanten van Gabon - ongeveer 80% - tussen 2004 en 2014 zijn gedood. Dat is weer een grimmig beetje nieuws voor de bosolifanten ( Loxodonta cyclotis ): een vergelijkbaar onderzoek in 2013 wees uit dat hun aantal in Centraal-Afrika daalde 62% sinds 2002.

Natuurbeschermers hadden gedacht dat de olifanten zouden gedijen in grote, intacte landschappen, zelfs zonder actieve bewaking of gewapende patrouilles. Maar de nieuwe gegevens tonen aan dat de wildernis zelf weinig bescherming biedt.

"Het verlies van olifanten op deze site is zelfs ernstiger dan we dachten, " zegt Fiona Maisels, een natuurbeschermingswetenschapper bij de Wildlife Conservation Society in New York City, die deel uitmaakte van de studie van 2013. Ze was niet betrokken bij het nieuwe werk, dat volgens haar is gebaseerd op een "intenser" onderzoek in een groot reservaat en de bufferlanden. "[Dit is] een van hun laatste bolwerken, " voegt George Wittemyer toe, een olifantenbeschermer aan de Colorado State University in Fort Collins, die niet betrokken was bij de studie. "Hun laatste bastions worden nu uitgehold."

Dit bastion omvat de 7570 vierkante kilometer van het Minkébé National Park, opgericht in 2002 om de olifanten te beschermen, en 2403 vierkante kilometer van de aangrenzende bufferzones. Geïsoleerd van steden en dorpen door dicht bos en moeras, ligt het park 48 kilometer van de dichtstbijzijnde hoofdweg in Gabon. "Het had de hoogste dichtheid aan olifanten in Centraal-Afrika en was erg moeilijk te bereiken", zegt John Poulsen, een tropisch ecoloog aan de Duke University in Chapel Hill, North Carolina, en een co-auteur van de nieuwe studie.

Om de olifantenpopulatie te schatten, telden wetenschappers het aantal meststapels dat ze tegenkwamen langs 43 transectpaden, elk 1 kilometer lang, in 2004. Een decennium later herhaalden ze de oefening, met 66 transecten voor in totaal 106. Deze gegevens suggereren dat van 2004 tot 2014 het aantal olifanten in en rond het park is gedaald van ongeveer 35.000 tot ongeveer 7000, rapporteren ze vandaag in Current Biology. "We wisten dat we een achteruitgang zouden zien", zegt Poulsen, "maar we hadden er niet zo een verwacht."

De regering van Gabon had de omvang van de stroperij niet gerealiseerd: het had pas in 2012 een bureau voor nationale parkpolitie opgericht. Tussen 2012 en 2015 registreerden bewakers in het park slechts 161 gepocheerde olifantenkarkassen, die moeilijk te vinden zijn in dicht bos.

Om erachter te komen wat de enorme achteruitgang veroorzaakte, analyseerden de wetenschappers de verdeling van de mest. Ze vonden minder palen in het zuidelijke gebied, dicht bij kapwegen. Olifanten daar waren waarschijnlijk het doelwit van stropers in Gabon, zegt Poulsen. De noordelijke en centrale regio's van het park hadden bijna geen mest, waardoor de wetenschappers vermoeden dat stropers uit Kameroen deze olifanten hebben weggevaagd. Ze baseren hun gevoel op drie factoren: de dichtstbijzijnde Kameroense weg ligt op slechts 6, 1 kilometer van het park; De bekende rol van Kameroen in de illegale handel in ivoor; en een ongeautoriseerd goudmijnkamp in het midden van het park. In 2011 heeft Gabon's National Parks Agency meer dan 6000 illegale immigranten - de meeste Kameroeners - uit het kamp gezet. "Het laat zien dat stropers alles doen en overal naartoe gaan om olifanten te doden zolang er een markt is voor ivoor, " zegt Poulsen.

Om de dieren te redden, zijn volgens de wetenschappers grensoverschrijdende wetshandhavingsmaatregelen en patrouilles nodig. Ze hebben ook een beroep gedaan op het Verdrag inzake internationale handel in bedreigde in het wild levende dier- en plantensoorten om bosolifanten te erkennen als ernstig bedreigde dieren die de hoogste bescherming nodig hebben. Maar uiteindelijk ligt de oplossing in het verminderen of elimineren van de wereldwijde vraag naar ivoor - zoals China onlangs heeft beloofd. "Zolang sommige landen hun 'recht' behouden om in ivoor te handelen, zal er sprake zijn van grensoverschrijdende stroperij", zegt Phyllis C. Lee, een gedragstherapeut bij de Universiteit van Stirling in het Verenigd Koninkrijk, die niet betrokken was bij de studie. "Dat is duidelijk voor iedereen nu te zien."