Geen betaling. Geen pensioen. Geen stink bugs per mail. De shutdown pijn verspreidt zich

Verlegd van zijn werk aan raketproeven besteedt NASA-aannemer Jack Lyons tijd in zijn werkplaats aan het maken van rekwisieten voor fanfarekorpsen.

David Goldman / AP-foto

Geen betaling. Geen pensioen. Geen stink bugs per mail. De shutdown pijn verspreidt zich

Door David MalakoffJan. 16, 2019, 12:25 PM

Geen salaris. Geen experimenten. Geen beoordelingen van subsidieaanvragen. En geen stink bugs per mail.

De financiële, empirische en entomologische gevolgen van de gedeeltelijke sluiting van de Amerikaanse overheid voor de wetenschap vermenigvuldigden zich deze week, omdat het de langste sluiting in de geschiedenis werd. Meer dan een half dozijn instanties die onderzoek financieren of uitvoeren, waaronder NASA, de National Science Foundation (NSF), het Amerikaanse ministerie van Landbouw (USDA) en de Food and Drug Administration (FDA), zijn sinds 22 december gedeeltelijk verlamd. 2018. En de strijd tussen het Congres en president Donald Trump over het uitgeven van $ 5, 7 miljard aan een grensmuur, die ongeveer een kwart van de federale overheid heeft gesloten, vertoont geen tekenen van oplossing.

De impasse betekende al een verloren salaris voor ongeveer 800.000 federale werknemers, evenals gemiste betalingen voor duizenden meer contractanten en academische onderzoekers. Agentschappen hebben tientallen vergaderingen geannuleerd om duizenden financieringsvoorstellen te beoordelen, op een van de drukste tijden voor federale subsidieverlening. Onderzoekers binnen en buiten de overheid hebben de geplande studies uitgesteld, geherstructureerd of gewoon helemaal opgegeven.

De sluiting zou binnenkort federaal gefinancierde wetenschappelijke faciliteiten en onderzoekscentra kunnen verlammen die grotendeels van de pijn zijn geïsoleerd omdat ze worden geëxploiteerd door aannemers die vooraf worden betaald, vaak op kwartaalbasis. "Maar nu kan die driemaandelijkse controle al dan niet komen", zegt Benjamin Corb, public affairs-directeur van de American Society for Biochemistry and Molecular Biology in Rockville, Maryland. "De onzekerheid zorgt voor een echte puinhoop."

In het National Center for Atmospheric Research in Boulder, Colorado, dat wordt gefinancierd door NSF maar wordt beheerd door een consortium van universiteiten, beginnen managers manieren te overwegen om activiteiten terug te brengen. Het personeel zou de mogelijkheid kunnen krijgen om verlof te krijgen zonder loon of tegen een lager loon te blijven werken (met achteraf betalen zodra de sluiting eindigt). Dat zou de inspanningen om klimaatmodellen te verbeteren en massieve gegevensreeksen te beheren kunnen verstoren, zeggen ambtenaren.

De sluiting van NSF roept ook angst op voor toekomstige studenten die hopen een prestigieuze Graduate Research Fellowship (GRF) van het bureau te winnen. Vorig jaar ontving het bureau meer dan 12.000 GRF-aanvragen en reikte het 2000 prijzen uit, die afgestudeerde studenten een jaarlijks stipendium van $ 34.000 geven voor 3 jaar. Om die enorme operatie te beheren, moet je je aan een strak schema houden. Zo'n 2000 recensenten hadden al afgesproken om te dienen op ongeveer vier dozijn virtuele panelen die later deze maand worden ingesteld. Maar als NSF gesloten blijft, kunnen die panelen niet samenkomen. (Het bureau had volgens Corb al 33 andere vergaderingen van voorstelevaluaties geannuleerd vanaf 14 januari.)

NSF kondigt meestal begin april GRF-winnaars aan omdat Amerikaanse graduate schools van aanvaarde studenten verlangen dat ze vóór 15 april een definitieve beslissing nemen. Tot dusverre heeft het agentschap geen rampenplan voor het geval het beoordelingsproces wordt uitgesteld. "Niemand weet wat er zal gebeuren omdat er geen begeleiding is geweest", zegt een voormalige GRF-programmamanager die om anonimiteit vroeg.

Bij FDA kunnen beoordelingen van ingediende medicijnen en apparaten die al zijn betaald door branchekosten worden voortgezet. Maar sommige onderzoekers die ander werk willen voortzetten - bijvoorbeeld het ontwikkelen van nieuwe hulpmiddelen of methoden voor het evalueren van medicijnen - moeten aantonen dat dit essentieel is voor de gezondheid, veiligheid of bescherming van een federale investering (zoals het voortzetten van een dierexperiment dat al is begonnen) . Het rechtvaardigingsproces is 'een streng onderzochte rigmarole', zegt een FDA-medewerker die vroeg anoniem te blijven.

Landbouwonderzoek wordt bijzonder zwaar getroffen, omdat het vaak gaat om samenwerkingen tussen federale en particuliere of academische laboratoria. Aan het Virginia Polytechnic Institute en de State University in Blacksburg heeft diergeneeskundig patholoog Kevin Lahmers studies moeten stopzetten die gericht waren op het evalueren van de bedreiging van de veeziekte door de Aziatische langhoornige teek, voor het eerst ontdekt in de Verenigde Staten in 2017. Hij werkt samen met een USDA-laboratorium in Pullman, Washington, om te bepalen of de teek kan helpen bij het overbrengen van een parasiet tussen kalveren, maar het lab is gesloten. De verstoring "zal ons begrip van de ziekte belemmeren, " zei Lahmers in een verklaring.

In een USDA-onderzoekscentrum in Montana heeft de sluiting een experiment van 3 maanden teniet gedaan dat de definitieve handeling van één onderzoeker moest zijn voordat hij met pensioen ging. De studie, over hoe een schimmel die op tarwe groeit, kan worden gebruikt om de planten tegen ongedierte-insecten te beschermen, "zou mijn 'zwanenlied' worden", zegt entomoloog Stefan Jaronski van het Northern Plains Agricultural Research Laboratory in Sidney. Hij verwachtte deze week zijn laboratorium schoon te maken voordat hij op 18 januari met pensioen ging na een carrière van meer dan 35 jaar, waaronder ongeveer 19 jaar bij USDA. Maar nu is het niet duidelijk of de afdeling zijn exit-papieren kan voltooien. En zijn laatste experiment, dat Jaronski uitvoerde met een medewerker uit de natie Georgia, is 'down the tubes' omdat hij niet in staat is geweest om gegevens te verzamelen die nodig zijn 'niet alleen voor goede wetenschap, maar ook voor publicatie'.

USDA-entomoloog Don Weber, die werkt aan biocontrolemiddelen in het Beltsville Agricultural Research Center van de afdeling in Maryland, is niet volledig geïmmobiliseerd. Hij mag een paar keer per week zijn laboratorium binnengaan om insecten- en plantenpopulaties te onderhouden. Maar hij kan geen studies doen. Evenmin kan hij invasieve stinkwantsen vanuit zijn kolonies naar andere onderzoekers die ze willen, mailen en inspanningen leveren om zich te verdedigen tegen de groeiende plaag op de boerderij. En Weber is niet in staat geweest om een ​​gesynthetiseerde chemische stof te bestellen die essentieel is voor een aankomend project omdat zijn contractkantoor is gesloten. "Ik ga een veldseizoen verliezen", voorspelt hij.

Weber heeft afgelopen onderzoek zijn onderzoek niet laten ontsporen. Tijdens een 16-daagse impasse in 2013 ging hij door en verzamelde de definitieve gegevens in een langetermijnveldstudie 'in weerwil van de afsluiting', erkende hij in een paper van 2014. "Zoals ik het zag", zegt Weber nu, "was het verzamelen van die gegevens essentieel voor de bescherming van een federale investering. Anders zou het uitgegeven geld verloren zijn gegaan. '

Met rapportage door Jeffrey Mervis en Kelly Servick.