Nieuwe XPrize-uitdaging zoekt volgende generatie robots om de oceaanbodem in kaart te brengen

SAN FRANCISCO, CALIFORNIË - Niet in kaart gebrachte vulkanen, onvoorstelbare soorten, onverwachte behandelingen voor ziekte - wetenschappers hebben veel gissingen, maar weinig feitelijke gegevens over wat er in de 95% van de oceaan ligt die nog niet is ontdekt. Maar nu hebben Shell en de Amerikaanse National Oceanographic and Atmospheric Administration (NOAA) de handen ineen geslagen om een ​​XPrize van $ 7 miljoen te sponsoren die volgens hen hopelijk enkele antwoorden zal bieden door de ontwikkeling van nieuwe sensoren, robotachtige onderdompelbare deeltjes en andere technologieën te bevorderen. De prijs werd vandaag bekendgemaakt tijdens de herfstbijeenkomst van de American Geophysical Union.

Wanneer ze geconfronteerd worden met de moeilijkheden van verkenning van de ruimte, hebben oceanografen de neiging een pittige reactie te hebben. Ik ben dol op dit gesprek met mijn NASA-vrienden, zei Rick Spinrad, hoofdwetenschapper van NOAA op een persconferentie bij de aankondiging. Het verkennen van de oceaan is moeilijker dan de ruimte, zei Spinrad, vanwege de verpletterende druk, een agressieve chemische omgeving, het onvermogen om te communiceren met radiofrequenties en geen licht. Als gevolg hiervan is niet alleen het grootste deel van de oceaanbodem niet in kaart gebracht, maar is naar schatting 60% tot 90% van de mariene soorten nog onbekend in de wetenschap.

De oceaanontdekking XPrize, bedoeld om de ontwikkeling van nieuwe technologieën om de diepe oceaan te verlichten, te versnellen, is eigenlijk de derde in een reeks van vijf oceaangerelateerde competities, onderdeel van XPrize s 10-jarig oceaaninitiatief. Twee eerdere prijzen waren gericht op het opruimen van olievlekken en de gezondheid van de oceaan. Net als die eerdere prijzen, is de nieuwe prijs bedoeld om nieuwe spelers te betrekken bij het spel van oceaanverkenning, waarbij de oceaan wordt gedemocratiseerd.

De kosten van exploratie zijn nu grotendeels verbonden met de kosten van grote onderzoeksschepen, zegt Paul Bunje, een bioloog en senior wetenschapper bij de XPrize-stichting. Er is niet veel gelegenheid voor innovatie. We maken geen gebruik van andere industrieën robotica, verkenning van de ruimte, bio-informatica. Dat is een van de redenen voor een XPrize.

De wedstrijd vindt plaats in twee fasen over een periode van 3 jaar. Maar liefst 25 teams mogen deelnemen aan fase één, een test op een diepte van 2.000 meter; in ronde twee zullen maximaal 10 finalisten hun technologie testen op een diepte van 4.000 meter. De teams met de hoogste scores in zeebodemmapping en high-definition digitale beelden krijgen in totaal $ 6 miljoen.

De andere $ 1 miljoen is een NOAA Bonusprijs die wordt gedeeld tussen teams die een functie (natuurlijk of door de organisatoren op de zeebodem geplaatst) kunnen detecteren met behulp van de biologische of chemische handtekening. Ons doel is om de fysische, chemische en biologische kenmerken van de oceaan te karakteriseren, enig inzicht te krijgen in de chemie van nutriënten, de chemie van verontreinigende stoffen, zei Spinrad. Veel daarvan wordt geassocieerd met minimale zuurstofzones, hypoxie in de oceaan, dode zones. Het maakt allemaal deel uit van onze belangenportfolio

Het doel is niet alleen om nieuwe en verbeterde robotica en betere sensoren te krijgen, zegt Jyotika Virmani, een fysieke oceanograaf en de XPrize-leider. Er zijn veel aanvullende technologieën die deel uitmaken van de uitdaging, zoals verbeteringen in communicatietechnologie of innovaties in stroombronnen.

AGU-president Margaret Leinen, ook directeur van Scripps Institute of Oceanography in La Jolla, Californië, merkte op dat deze prijs 'de kans heeft een echte game-changer te zijn voor oceaanonderzoek. Het was als een geschenk onder de kerstboom om dit aangekondigd te zien. '