Nieuwe Teragrid gaat verder dan supercomputing

Vier Amerikaanse wetenschappelijke instellingen hebben van de National Science Foundation (NSF) $ 53 miljoen beloofd om het krachtigste onderzoeksnetwerk van het land te bouwen en te exploiteren. De officiële naam van het computernetwerk is de Distributed Terascale-faciliteit, ontleend aan de beoogde capaciteit om triljoenen bewerkingen per seconde (teraflops) uit te voeren en honderden terabytes aan gegevens op te slaan. Maar als het een succes is, kan het de geschiedenis ingaan als internet 3.

De teragrid, zoals het wordt genoemd, wordt aangeprezen als een nieuw soort supercomputing, met software die verbindingen met hoge snelheid en hoge bandbreedte mogelijk maakt die voorheen niet mogelijk waren. "Het is niet alleen de grootte of snelheid", zegt Fran Berman, hoofd van het Supercomputer Center in San Diego. "Dit zal veranderen hoe mensen gegevens gebruiken en hoe ze berekenen." Haar tegenhanger bij het National Center for Supercomputing Applications in Urbana-Champaign, Dan Reed, zegt dat het "de tirannie van tijd en afstand zal elimineren." Spreken op een haastig geregelde teleconferentie kort nadat de prijs afgelopen donderdag door de National Science Board was goedgekeurd, zeiden projectleiders dat de teragrid een zegen zal zijn voor onderzoekers die werken aan alles, van drug discovery tot klimaatvoorspelling op lange afstand.

De instellingen - de Universiteit van Californië, San Diego; de Universiteit van Illinois, Urbana-Champaign; het California Institute of Technology in Pasadena; en Argonne National Laboratory buiten Chicago - waren de enige deelnemers aan wat gepland stond als een competitie. "We stonden onder veel politieke druk om dit in september uit te krijgen", zegt een NSF-functionaris, "en we gaven hen slechts 3 maanden om hun bod samen te stellen." Ondanks het voordeel van het hebben van een open veld, hebben de winnaars een voorstel opgesteld "dat [peer review] met vlag en wimpel heeft doorstaan", zegt Bob Borchers, hoofd van NSF voor geavanceerd computergebruik. "We vertelden hen waar we naar op zoek waren en ze reageerden fantastisch."

De teragrid zal voortbouwen op een bestaand glasvezelnetwerk van 40 miljard bits per seconde, het zogenaamde Internet 2, gecreëerd door Qwest, een van de drie belangrijkste industriële partners in de faciliteit. Het zal vertrouwen op geclusterde Linux-servers van IBM, aangedreven door duizenden Itanium-processors van Intel. Elk van de vier instellingen zal hardware en software bijdragen aan de teragrid, die tegen april 2003 naar verwachting 13, 6 teraflops rekenkracht en meer dan 450 terabyte aan opslag zal leveren. NSF-functionarissen hopen vervolgens het netwerk te "verdiepen" om een ​​gestaag toenemend aantal regionale en lokale locaties te verbinden.