Neandertalen en moderne mensen overlappen elkaar in Eurazië, maar niet voor lang

Neandertals ontstonden al in 250.000 jaar geleden in Europa en Azië, en gedurende de meeste tijd hadden ze Eurazië voor zichzelf, totdat moderne mensen binnenkwamen en ze vervingen. Hoe lang Neandertals ongeveer 45.000 jaar geleden aanhingen na de komst van Homo sapiens is een kwestie van fel debat geweest onder onderzoekers, van wie sommigen beweren dat ze elkaar nauwelijks overlappen. Een nieuwe studie die vandaag online is gepubliceerd in Nature, geleid door datingexperts aan de Universiteit van Oxford in het Verenigd Koninkrijk (van wie er hier twee zijn afgebeeld, Thomas Higham en Katerina Douka, die monsters nemen van koolwaterstoffen op de site van Chagyrskaya in Rusland), concludeert dat Neandertals waren 39.000 jaar geleden volledig uitgestorven. De studie, die 40 locaties van Spanje tot Rusland omvatte en de meest recente monstervoorbereiding en statistische technieken gebruikte om de datering nauwkeurigheid te verhogen, ontdekte dat Neandertals en moderne mensen elkaar overlappen gedurende 2600 tot 5400 jaar, afhankelijk van de exacte regio waar ze woonden. Hoewel de auteurs niet speculeren over waarom Neandertals zijn uitgestorven, zouden hun bevindingen de hypothese ondersteunen dat ze de concurrentie met moderne mensen hebben verloren in plaats van alleen te zijn verdwenen door klimaatverandering of andere factoren. De auteurs suggereren ook dat sommige recente Neandertal-innovaties, zoals verfijnde persoonlijke ornamenten en stenen werktuigen, eigenlijk het resultaat waren van acculturatie ; dat wil zeggen, dit gedrag werd gekopieerd van of geïnspireerd door hun moderne menselijke neven en nichten.