NASA om telescoop te bouwen voor het detecteren van asteroïden die de aarde bedreigen

NASA stelt voor om verder te gaan met een telescoop die asteroïden zou spotten op een mogelijke ramkoers met de aarde. Het is gebaseerd op dit voorgestelde project, de Near-Earth Object Camera.

NASA / JPL-Caltech

NASA om telescoop te bouwen voor het detecteren van asteroïden die de aarde bedreigen

Door Paul VoosenSep. 23, 2019, 14:15 uur

NASA gaat vooruit met plannen om een ​​infraroodtelescoop te lanceren die asteroïden kan detecteren op een ramkoers met de aarde. De lancering zou tegen het midden van het volgende decennium kunnen komen, zei Thomas Zurbuchen, NASA s associate administrator voor wetenschap in Washington, DC, vandaag tijdens een vergadering van een adviesbureau van een agentschap.

De Near-Earth Object Surveillance Mission, die $ 500 miljoen tot $ 600 miljoen kost, komt voort uit langlopende plannen voor de Near-Earth Object Camera (NEOCam), voor het eerst voorgesteld door NASA s Jet Propulsion Lab (JPL) in Pasadena, Californië, bijna 15 jaar geleden. Een dergelijke scope is essentieel om te voldoen aan een congresvereiste dat NASA eind 2020 90% van alle potentieel gevaarlijke asteroïden en kometen met een diameter van minimaal 140 meter detecteert. De telescoop zal waarschijnlijk een andere naam krijgen, maar de missie is hetzelfde, zegt Mark Sykes, CEO van het Planetary Science Institute in Tucson, Arizona, en lid van het wetenschapsteam van NEOCam . Er is geen onafhankelijk of nieuw ruimtevaartuig of operationeel ontwerp hier. Deze missie is NEOCam.

Hoewel NASA de deadline van het Congres niet zal naleven Wat niet verbonden was met enige financiering een combinatie van een infrarood telescoop en de Large Synoptic Survey Telescope, een grondgebonden faciliteit die in Chili wordt gebouwd, zal het uiteindelijk werkelijkheid maken, zeiden de National Academies of of Sciences, Engineering and Medicine in Washington, DC deze zomer in een rapport. Een telescoop die in het infraroodspectrum werkt is essentieel, zeggen onderzoekers, omdat het afgelopen decennium heeft aangetoond dat donkere asteroïden, die bijna onzichtbaar zijn in zichtbaar licht maar opvallen in infrarood, overvloediger zijn dan ooit gedacht. "Er zijn veel echt donkere asteroïden", zegt Jay Melosh, een planetaire wetenschapper aan de Purdue University in West Lafayette, Indiana, en een auteur van het rapport. "Dat dwingt de behoefte aan het infraroodsysteem."

Het bouwen van de infraroodtelescoop kan echter een verhoging van het jaarlijkse budget van NASA van $ 150 miljoen voor planetaire verdediging vereisen. Het grootste deel van dat geld gaat nu naar de DART-missie (Double Asteroid Redirection Test) die wordt gebouwd door het Applied Physics Laboratory van Johns Hopkins University in Laurel, Maryland. DART wordt in 2021 gelanceerd en probeert te testen of het mogelijk is om het pad van een asteroïde af te buigen. Het is onduidelijk of congreskandidaten de leiding van NASA zullen volgen en ook de nieuwe infraroodtelescoop zullen financieren.

De missie markeert misschien ook de eerste keer dat NASA een missievoorstel heeft aangenomen dat door een externe groep is ontwikkeld voor zijn concurrerende wetenschappelijke programma's en heeft voorgesteld het intern te laten draaien, zegt Sykes. De verhuizing zou de rol van Amy Mainzer, een astronoom aan de Universiteit van Arizona in Tucson, die NEOCam leidde sinds het eerste voorstel, en haar wetenschapsteam herschikken. Mainzer, die onlangs van JPL naar het Lunar and Planetary Laboratory van de universiteit verhuisde, zou als hoofdonderzoeker van de missie hebben gediend.

"Ik hoor [het nieuws van vandaag] tegelijkertijd met alle anderen, " zegt Mainzer, die lid is van het NASA's Planetary Science Advisory Committee, dat vandaag in Washington, DC bijeenkomt. "Het klinkt alsof NASA geïnteresseerd is om dit na te streven, wat Ik vind het geweldig. ... Het is een probleem dat het oplossen waard is. 'De rol die zij en haar universiteit zullen spelen, is echter nog niet uitgewerkt.

In de afgelopen 15 jaar heeft Mainzer's team met ondersteuning van NASA de elektronica en sensoren verfijnd die de telescoop van stroom zullen voorzien. In tegenstelling tot een voorganger van de infraroodtelescoop, de Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), kunnen NEOCam-sensoren zonder actieve koeling werken wanneer ze worden geparkeerd op L1, een stabiel uitkijkpunt in evenwicht tussen de zwaartekracht van de aarde en de zon. Ingenieurs hebben ondertussen de 'donkere stromingen' van zijn detectoren dramatisch verlaagd, vals geluid dat optreedt wanneer de detectoren zelfs in pikzwarte omstandigheden worden gebruikt.

Niet iedereen is fan geweest van de plannen van NEOCam. Nathan Myhrvold, een miljardair-technoloog en voormalig Microsoft-chief technology officer in Bellevue, Washington, heeft de statistieken gebruikt die Mainzer en anderen gebruiken om onder andere asteroïde diameters te genereren uit observaties van het WISE-instrument. Het congresmandaat, aangenomen in 2005, dat NEOCam was ontworpen om op te lossen, lijkt ook steeds irrelevant. Een verandering is dat onderzoekers nu denken dat asteroïden met een diameter kleiner dan 140 meter ook potentieel ernstige bedreigingen voor de aarde vormen, deels omdat ze schadelijke tsunami's kunnen genereren. "Het doel zoals gedefinieerd door het Congres vertegenwoordigt geen enkele drempel die neerkomt op succes als je het bereikt versus falen als je dat niet doet", zegt Alan Harris, een planetaire wetenschapper bij MoreData in La Canada, Californië. "Het is gewoon een willekeurige benchmark op het speelveld."

De beslissing van NASA om de telescoop te achtervolgen komt na een beschamende aflevering deze zomer, eerder deze maand gemeld door BuzzFeed. Het bureau en op de grond gebaseerde telescopen konden tot het laatste moment geen langzaam bewegend voetbalveld zien ize asteroïde, genaamd 2019 OK, die slechts 65.000 kilometer van de aarde passeerde. Het is onduidelijk of NEOCam die asteroïde zou hebben gedetecteerd, hoewel naar verwachting ook asteroïden onder de drempel van 140 meter zullen worden bestudeerd.

Het is een goede zet van NASA om de telescoop uit zijn portefeuille voor wetenschapsfinanciering te halen, voegt Harris toe. Planetaire wetenschappers hebben getwijfeld aan NEOCam zou belangrijk nieuw onderzoek opleveren, een vermoeden dat het waarschijnlijk in vorige wedstrijden heeft laten ontsporen. Dat maakt het echter niet de moeite waard om deze gegevens minder waardevol te maken voor de samenleving, zegt Melosh. It s dat we echt moeten doen, zegt hij. Het is misschien niet absoluut de beste wetenschap, maar er is meer in het leven dan wetenschappelijke kennis.

Dit is een verhaal in ontwikkeling.