NASA-rover vangt een grote vleug methaan op Mars - maar waar kwam het vandaan?

NASA / JPL-Caltech / MSSS

NASA-rover vangt een grote vleug methaan op Mars - maar waar kwam het vandaan?

Door Paul VoosenJun. 24, 2019, 12:35 PM

Vorige week ving de nieuwsgierigheidsrover van NASA zijn sterkste vleugje methaan uit Mars. Tijdens het verkennen van een kleirijk gebied van de Rode Planeet, ontdekte de rover de hoogste niveaus van het gas dat hij ooit heeft waargenomen, ongeveer 21 delen per miljard. Dat is drie keer het niveau dat het in 2013 maandenlang heeft gesnoven.

De bevinding zal, als het standhoudt, het mysterie van methaan op Mars alleen maar verdiepen. Methaan kan een bijproduct zijn van het microbiële leven, maar het kan ook worden geproduceerd door geologische reacties of in de atmosfeer worden gevormd door koolstof in stof van het zonnestelsel. Tot nu toe is de grote piek van Curiosity in 2013 nooit herhaald; in plaats daarvan heeft de rover minieme methaangehaltes gedocumenteerd die met de seizoenen zijn veranderd. Als toevoeging aan dat mysterie, heeft de Trace Gas Orbiter (TGO) van het Europese Ruimteagentschap, die in 2016 Mars's atmosfeer op methaan begon te scannen, vorig jaar geen gas gedetecteerd, ondanks instrumenten die veel gevoeliger waren dan die van Curiosity.

De wetenschappers van Curiosity zeggen dat het mogelijk is dat duizenden kleine sijpels in het oppervlak van Mars - die geen enkele vanuit de baan detecteerbaar kunnen zijn - het gas vrijgeven. Vervolgwerkzaamheden met de TGO en Mars Express, een andere orbiter, zullen onthullen of hun instrumenten deze nieuwste martian boeren hebben opgepikt. Als ze dat deden, zouden ze wetenschappers enig idee kunnen geven van de oorsprong van de pluim en hoe lang methaan in de atmosfeer van de planeet blijft.