NASA pakt volgende Exoplanet-missie voor lancering in 2017

TESS

MIT Kavli Instituut voor astrofysica en ruimteonderzoek

NASA is van plan om in 2017 een exoplanet-jagende satelliet en een instrument te lanceren om neutronensterren te bestuderen. Beide zijn kleine missies die een grote impact kunnen hebben.

De Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) streeft naar het vinden van terrestrische planeten in de bewoonbare zones van nabijgelegen sterren. Het zal een reeks breedveldcamera's gebruiken om de helderste sterren in de buurt van de zon te onderzoeken in de hoop exoplaneten zoals gasreuzen en rotsachtige planeten op aarde te detecteren. Onderzoekers hopen dat sommige van deze planeten kandidaten worden voor vervolgonderzoek van hun atmosfeer door de James Webb Space Telescope, gepland voor lancering in 2018.

De andere missie gekozen door NASA is de Neutron Star Interior Composition Explorer (NICER), die zal worden ingezet op het internationale ruimtestation. Het instrument neemt röntgenstralen waar die zijn geflitst door neutronensterren en helpt onderzoekers de aard te begrijpen van materie in deze dichte, draaiende objecten die het gevolg zijn van het instorten van massieve sterren.

"TESS zal de eerste luchttransport uitvoeren vanuit de lucht, waarbij 400 keer zoveel lucht wordt bestreken als een eerdere missie, " zei George Ricker, onderzoekswetenschapper aan het Massachusetts Institute of Technology in Cambridge en hoofdonderzoeker van de missie, in een verklaring. "Het zal duizenden nieuwe planeten in de zonnewijk identificeren, met een speciale focus op planeten die qua grootte vergelijkbaar zijn met de aarde."

Zowel TESS als NICER zijn geselecteerd als onderdeel van NASA's Explorer-programma, uit vier conceptstudies die vorig jaar in het najaar bij het bureau zijn ingediend. TESS krijgt tot $ 200 miljoen en NICER - onder leiding van Keith Gendreau van het Goddard Space Flight Center van NASA in Greenbelt, Maryland - ontvangt tot $ 55 miljoen.