Translationeel onderzoek tastbaar maken

Nadat afgestudeerde studenten een lange dag in het lab hebben doorgebracht, is het vanzelfsprekend - en nuttig - voor hen om te dagdromen over hoe ze de plek zouden runnen als ze de kans hadden. Aan de Universiteit van North Carolina, Chapel Hill (UNC), worden studenten aangemoedigd om te denken dat ze de leiding hebben - en vervolgens de leiding te nemen. Sommige van deze ondernemende studenten maken de overstap van stagiair naar ondernemer wanneer ze hun doctoraat behalen.

Michael Hackett weet dat hij een risico neemt, maar in staat zijn om de schoten in zijn laboratorium te roepen en iets na te streven waar hij in gelooft, maakt het risico de moeite waard, zegt hij.

Bij UNC wordt deze omweg van de gebruikelijke student-naar-postdoc-route niet alleen getolereerd, maar ook aangemoedigd. In de afgelopen paar jaar is UNC begonnen met een campagne om studenten breed te laten nadenken over hoe ze een beurs kunnen toepassen om echte problemen op te lossen en wat hulpmiddelen te krijgen.

Vertaling op het snelle spoor

De kern van de campagne is de overtuiging dat het vertalen van wetenschap in praktische technologieën niet alleen betekent het vinden van toepassingen voor wetenschappelijke doorbraken, maar ook manieren vinden om deze om te zetten in levensvatbare bedrijfsstrategieën. UNC heeft venture capitalists, patentadvocaten, biomedische ondernemers en anderen uit het nabijgelegen Research Triangle Park ingeschakeld om docenten en studenten te helpen hun ideeën om te zetten in commerciële ondernemingen. Lokale octrooigemachtigden en venture capitalists hielpen UNC ook bij het ontwikkelen van een uitdrukkelijk licentieproces om de financiële last voor startende bedrijven op basis van technologie van de universiteit te minimaliseren. In de 18 maanden sinds het de uitdrukkelijke licentie creëerde, heeft de universiteit 11 licenties uitgegeven, waarvan er negen naar bedrijven in de biomedische wetenschap gingen.

Een van die vergunningen ging naar Michael Hackett, een UNC-promovendus die 2 jaar geleden een idee kreeg voor een potentieel commercieel medicijn: tumoren misleiden tot het absorberen van chemotherapie-medicijnen door een moleculair Trojaans paard te ontwerpen. Vandaag beheert hij het onderzoeksprogramma van zijn start-upbedrijf, NovoLipid Inc.

Hackett's reis naar ondernemerschap begon lang voordat hij zijn bedrijfsidee kreeg. Wetende dat hij bij het starten van zijn afstudeeronderzoek een reëel probleem wilde oplossen, koos Hackett zijn adviseur, moleculair farmaceutisch onderzoeker Moo Cho, omdat Cho zijn studenten aanmoedigde om hun eigen ideeën na te streven in plaats van incrementeel toe te voegen aan een gevestigd onderzoeksprogramma. "In de synthetische chemie kun je verstrikt raken in het doorlopen van de stappen, " zegt Hackett. "Het maakt je een beetje los van de echte waarde ervan, namelijk dat dit potentieel kan worden gebruikt om iemand te helpen."

Cho bleek ook ontvankelijk voor het idee van ondernemerschap. Toen Hackett 2 jaar geleden een nieuwe manier ontdekte om een ​​lipide te gebruiken om medicijnen aan het oplosbare eiwitalbumine te koppelen, en dat de combinatie veelbelovend was in het verbeteren van de biologische beschikbaarheid van het chemotherapie-middel paclitaxel, dachten hij en zijn adviseur dat ze een uitvinding hadden die de basis voor een bedrijf. Maar ze beseften al snel dat geen van beiden wisten hoe ze een bedrijf moesten beginnen.

De eerste stap van Hackett was om zich onder te dompelen in een intensief UNC-programma genaamd Launching the Venture, dat potentiële ondernemers door de stappen leidt die nodig zijn om een ​​bedrijf te starten en financiering veilig te stellen. Via het programma ontmoette hij Deepak Gopalakrishna, toen een afgestudeerde student genetica en nu zijn partner bij NovoLipid, en Greg Mossinghoff, een ervaren biomedische ondernemer die nu de CEO van het bedrijf is.

Het team stelde een businessplan op en won in 2010 een universiteitsbreed new-business competitie met een geldprijs van $ 15.000. Die erkenning leidde tot een samenwerkingsbeurs van het North Carolina Biotechnology Center, een door de staat gefinancierd agentschap dat de ontwikkeling van biotechnologie ondersteunt, en een bijpassende beurs van Carolina KickStart, die faculteitsleden en studenten ondersteunt die hun onderzoek willen commercialiseren. Met de financiering kan Hackett het komende jaar of twee besteden aan het genereren van proof-of-concept-gegevens om farmaceutische bedrijven als partners aan te trekken.

"Het feit dat we al deze stappen konden doorlopen en zeggen:" Ja, we zijn hier een bedrijf begonnen ", het idee ervan is nog niet eens echt doordrongen. Het is een beetje ongelooflijk, " zegt Hackett. Hij weet dat hij een risico neemt, maar in staat zijn om de schoten in zijn laboratorium te roepen en iets na te streven waar hij in gelooft, maakt het risico de moeite waard, zegt hij.

Netwerken is geen vies woord

Openstaan ​​voor het idee van ondernemerschap en mensen ontmoeten die onderzoek naar bedrijven vertalen, kan vooral nuttig zijn voor studenten, zegt Justin Brown, een gastwetenschapper in het KickStart-programma en oprichter van het Carolina Student Biotechnology Network. Studenten vergeten vaak het belang van netwerken in de neus-tot-de-slijpsteencultuur van de graduate school. "Ze begrijpen niet hoe belangrijk netwerken is, ook al is het alleen met collega's, " zegt hij.

Vanaf april hebben Andrew en KickStart assistent-directeur Andrew Kant een door vrijwilligers geleid programma georganiseerd, ideaCRUNCH genaamd, dat informele maandelijkse vergaderingen plant waarin afgestudeerde en professionele studenten die geïnteresseerd zijn in ondernemerschap, kennis kunnen maken met onderzoekscommercialisatie en netwerken met gelijkgestemde mensen.

Afgestudeerde student en ondernemer Jon Edwards - die in 2009 een certificaat behaalde in ondernemerschap met een nadruk in de life sciences aan de UNC Kenan-Flagler Business School - fungeert nu als studentmentor voor ideaCRUNCH. De typische afgestudeerde student, zegt Edwards, heeft weinig begrip van startkapitaal of risicokapitaal. "Je hoort deze voorwaarden, maar je weet echt niet hoe ze werken", zegt hij.

Edwards was al door het proces van het opzetten van een hypothetisch bedrijf door middel van zijn cursussen, en kreeg een vroege kans om die voorkennis toe te passen toen Andrew Hemmert, een afgestudeerde student die met Edwards werkte in het laboratorium van voorzitter van de afdeling chemie Matthew Redinbo, een idee ontwikkelde voor een nieuwe biosensortechnologie die is ontworpen om biologische agentia en pesticiden in veldomstandigheden te identificeren. Hemmert wilde het idee ontwikkelen tot een bedrijf en Edwards was blij mee te doen. De groep diende een patent in december 2009 en ontwikkelde tegelijkertijd een businessplan voor wat later Identizyme Defense Technologies werd.

De twee studenten brachten het volgende jaar deel aan de cursus Launching the Venture. Ze ontvingen $ 50.000 in fase I Small Business Innovation Research-financiering van de federale overheid, samen met bijpassende staatsfondsen waarmee Edwards - Hemmert verder ging - vroeg productonderzoek kon uitvoeren tijdens zijn doctoraatsstudies.

Edwards zegt dat een van de uitdagingen voor aspirant-ondernemers is dat het vaak nodig is om lange uren in het lab te doen om het niet-glamoureuze maar noodzakelijke papierwerk te doen om het bedrijf draaiende te houden. Maar 'je kunt wetenschappelijke strengheid niet opofferen', zegt hij. "Je moet ervoor zorgen dat je in het lab bent en dat je je werk gedaan hebt."

Wees open

Edwards profiteerde ook van een scriptieadviseur die vanaf het begin wist dat Edwards ondernemend was.

"Je moet open zijn", zegt Edwards. "Ik had een gesprek met Matt [Redinbo] over mijn toekomstige carrière en ... waarom ik dacht dat deze [zakelijke] ervaringen nuttig zouden zijn." De twee kwamen tot een begrip: zolang Edwards zijn onderzoek vooruithield, kon hij de zakelijke cursussen aan de zijkant voortzetten. Edwards is nu een paar maanden verwijderd van zijn promotie en heeft zich geconcentreerd op het publiceren van de twee papers die nodig zijn om af te studeren. Voorlopig staat het bedrijf in de wacht omdat het op zoek is naar extra financiering of een grotere entiteit om zijn technologie te kopen.

Ondanks het neigen naar een carrière in het zakelijke einde van de biotechnologie, zegt Edwards dat hij nog steeds van wetenschap houdt en van plan is om een ​​academische postdoc te voltooien. "Een ding dat ik van dit proces heb geleerd, is dat ervaring van onschatbare waarde is", zegt hij. "Ik ga proberen over te schakelen naar iets waarmee ik mijn vaardigheden kan verbreden."

Voor afgestudeerde studenten die geïnteresseerd zijn in het toepassen van hun onderzoek in de commerciële sector of het overstappen naar de zakelijke kant van technologie, raadt Edwards aan zich te wenden tot mensen in de business school of contact te leggen met een lokale netwerkgroep voor ondernemerschap. "Met de economie zoals die vandaag is, heb je een aantal van deze andere vaardigheden nodig, omdat niet iedereen professor wordt", zegt Edwards. "Het kan goed zijn om enkele van deze andere ervaringen of vaardigheden te hebben die je kunnen helpen iets anders te doen buiten de academische wereld."

Bovenste afbeelding: Kelly B. op Flickr.

Karyn Hede is een freelance schrijver in Chapel Hill, North Carolina.