'Liefdehormoon' maakt van moeders moeders

Net als veel pasgeboren zoogdieren huilen babymuizen om de aandacht van hun moeder te krijgen. Maar de moeder herkent deze oproepen niet instinctief; ze moet de geluiden van haar nakomelingen leren kennen - net zoals menselijke ouders de kreten van hun kinderen moeten leren. Nu heeft een team van onderzoekers ontdekt dat het hormoon oxytocine, dat gebonden is aan vertrouwen en moederlijke binding, de sleutel is tot hoe dit leren plaatsvindt. Pas nadat oxytocine de hersenen van een vrouwelijke muis aanpast, reageert ze bezorgd en oplettend op een huilende pup.

"Het is een spannende studie met implicaties die ... kan helpen bij bepaalde aandoeningen, zoals autisme, " zegt Larry Young, een neurowetenschapper aan de Emory University in Atlanta die niet bij het werk betrokken was.

Om de rol van oxytocine in het brein van een moedermuis te begrijpen, hebben wetenschappers van de New York University School of Medicine eerst onderzocht hoe vrouwelijke muizen in het algemeen reageren op de noodoproepen van babymuizen. Pups geven ultrasone kreten wanneer ze van het nest worden gescheiden, wat soms gebeurt wanneer een moeder haar baby's naar een nieuwe locatie vervoert. (Moeders wisselen nestlocaties regelmatig om roofdieren te ontwijken.) Wanneer een moeder deze kreten hoort, rent ze naar de verloren pup, pakt het op en draagt ​​het terug naar haar nest. Andere wetenschappers hebben aangetoond dat moeders zelfs reageren op de noodkreten van pups die niet de hunne zijn, die naderhand luidsprekers benaderen die de oproepen uitzenden. De meeste maagdelijke vrouwelijke muizen konden het echter niets schelen; ze lijken volkomen onverschillig voor de hulpkreten van de pups. En toch zullen sommige maagdelijke vrouwen die ofwel zijn gehuisvest bij een moeder en haar nest of zijn geïnjecteerd met oxytocine, huilende kinderen ophalen.

Die ontdekking bracht de leider van het team, neurowetenschapper Robert Froemke, ertoe te vermoeden dat oxytocine moet helpen "het maagdelijk brein te transformeren in het moederlijke." Maar hoe? De onderzoekers wisten uit andere studies dat de herinneringen van een moedermuis aan de noodkreten van de pups worden opgeslagen in de auditieve cortex van de hersenen, die de verwerking van geluiden regelt. De auditieve cortex heeft twee kanten, een rechter en een linker. Aan beide kanten ontdekte het team oxytocine-receptoren en oxytocine producerende neuronen - iets dat nog nooit eerder bekend was. Het ontdekte ook dat de linker auditieve cortex bijzonder rijk is aan receptoren voor het hormoon, wat suggereert dat dit deel van de hersenen gespecialiseerd is in het herkennen van sociale signalen. "Het lijkt erg op de laterale spraakverwerking in menselijke hersenen", zegt Froemke. Bij de meeste mensen regelen structuren in de linker hersenhelft de spraak.

De wetenschappers bevestigden het belang van de linker auditieve cortex in het herstelgedrag van moedermuizen door de activiteit ervan met een medicijn te blokkeren: behandelde moeders negeerden grotendeels verontruste baby's.

En toen de onderzoekers oxytocine in de linker auditieve cortex van maagdelijke vrouwelijke muizen injecteerden, begonnen de knaagdieren veel sneller huilende zuigelingen op te halen dan muizen die alleen een zoutoplossing kregen, meldt het team vandaag online in Nature . Bij sommige muizen die de oxytocine kregen, was de reactie 'bijna onmiddellijk', zegt Froemke. 'Ze waren niet aan het ophalen, en toen - boem! Ze waren."

Op basis van andere experimenten die de onderzoekers hebben uitgevoerd, denken ze dat oxytocine de moedermuizen helpt om te leren en een herinnering te vormen aan de noodoproepen van de pups en deze te behandelen. "Het zorgt er allebei voor dat haar hersenen aandacht besteden aan deze sociale signalen en transformeert haar gedrag", zegt Young.

Het ontdekken van deze nieuwe rol voor oxytocine is baanbrekend, zegt Robert Liu, een neurowetenschapper aan de Emory University die niet bij het onderzoek betrokken was. “Vroeger dachten we niet na over de rol die oxytocine in de hersenen zou kunnen spelen. Maar dat is waar nu alle opwinding [in dit veld] is. ”Waarschijnlijk denken hij en anderen dat oxytocine ook betrokken is bij de verwerking van reuk- en visuele signalen door de hersenen. En als dat het geval is, kan het zogenaamde liefdehormoon ons op termijn leiden tot veel betere behandelingen voor aandoeningen zoals autisme en postpartumdepressie.