Kijk, kinderen! Wetenschap!

Hero Images Inc. / Alamy Stock Photo

Kijk, kinderen! Wetenschap!

Door Adam RubenJun. 21, 2017, 12:45 PM

In mijn allereerste kolom Experimentele fouten in 2010 heb ik plezier gemaakt van standaardwetenschappelijke demonstraties, met name een demonstratie die ik Laat s All Gawk at Liquid Nitrogen noemde Wel, ik klaagde dat bepaalde experimenten zo universeel waren, vooral wanneer ze niets toonden over wat wetenschappers eigenlijk doen?

Nu, 7 jaar en 82 kolommen later, ben ik een vader. Een vader die in cryobiologie werkt. Een vader wiens dochter kleuterjuf erachter kwam dat ik een wetenschapper ben. Je weet waar dit heen gaat.

Experimentele fout van vorige maand

Experimental Error is een maandelijkse humorcolumn van wetenschapper en cabaretier Adam Ruben.

  • iemands benen steken uit een machine in een wasserette

    Als afgestudeerde studenten de wereld overreden

Lees meer Experimentele fout

Je moet een wetenschappelijk experiment in onze klas komen doen! enthousiast.

Uh enig onderwerp in het bijzonder?

Nope! Gewoon alles leuk!

Ik bracht de volgende week door met het bedenken van een wetenschapsdemonstratie die zou verrukken en opvoeden, terwijl ik de kleuters liet zien dat (a) wetenschappers echte vragen stellen; (b) een carrière in de wetenschap is opwindend, lonend en realistisch; en (c) de vader van Maya is niet kreupel.

Oh, verpest het. Ik doe vloeibare stikstof.

In mijn verdediging maakte ik bezwaar tegen dit soort demonstraties voordat ik diep vertrouwd raakte met de aandachtspansen van jonge kinderen. Misschien heb ik me nooit een kamer vol plichtmatige cherubijnen voorgesteld, luisterend luisterend terwijl ik de fijne kneepjes van de tertiaire structuur van eiwitten toelichtte. Ik weet nu dat een 6-jarige je oprecht kan vragen hoe het universum is gevormd en en dan, terwijl je een halve zin in je antwoord hebt, wegrennen lachend met de broek van haar broer haar hoofd.

Dus selecteer ik de avond voor mijn semi-onvrijwillige demo de meest interessante dingen om in vloeibare stikstof onder te dompelen. Een latexhandschoen is altijd goed, omdat het gemakkelijk is om deze te zien overgaan van rekbaar naar broos. Daar is de klassieke ballon, die krimpt wanneer hij wordt gekoeld omdat de stuiterende moleculen binnen vertragen en vervolgens zichzelf weer opblaast als hij opwarmt. En uiteindelijk zou het geen vloeibare stikstofshow zijn zonder een boeket bloemen in kleine stukjes te verbrijzelen.

In de supermarkt geeft de kassier me een Ooh, wie is de speciale dame? kijk wanneer ze mijn aankopen ziet. Wat voor soort romantische avond denkt ze dat ik van plan ben met een boeket rozen, een latexhandschoen en een ballon?

De volgende ochtend rijd ik Maya en een vloeibare stikstof naar school. Ik rij de dewar, een grijze metalen cilinder die er waarschijnlijk een beetje bomachtig uitziet, voorbij de bewaker.

It s voor de wetenschap, vertel ik hem waarvan ik later besef dat het niets verklaart, maar toch werkt. Hashtag laboratoriumjas privilege.

Eenmaal in de klas rol ik een lijn schilderstape uit op de vloer en de lerares van Maya belooft (onnauwkeurig, ik zou het snel leren) dat alle kleuters tijdens de demonstratie achter de lijn zullen blijven.

Eerlijk gezegd wist ik niet hoe de kinderen zouden reageren. Ik maakte me zorgen dat een misstap van mijn kant - een onkuise multisyllabische wetenschapsterm, een erkenning dat ik niet weet wat een fidget-spinner is - me permanent in hun ogen zouden labelen als een saaier en uit de hand geraakte volwassene.

Ik heb de kracht van vloeibare stikstof onderschat.

Zodra ik dat kille wetenschapssap in een emmer giet, snelt een vloedgolf van stikstofgas naar de studenten toe. Dat gebeurt altijd op het werk en ik negeer het meestal. Het is in ieder geval vervelend, omdat ik niet zo gemakkelijk kan zien waar ik mee werk.

Maar deze kinderen hebben nog nooit zoiets gezien. Een gas, een zichtbaar gas, rolt als een wolk naar hen toe. "Neem je me in de maling?" Ik hoor ze denken. 'Maya's vader heeft net een WOLK GEZET. Weet je wie dat nog meer doet? Freaking godheden, dat is wie. '

Vanaf dat moment kan ik niets verkeerd doen. Ze houden van de handschoen, verwonderen zich over de ballon en lachen om de verpulverde roos. De leraar moet ze een paar keer achter de schilderstape plaatsen, omdat ze gewoon zo geïnteresseerd zijn om dichtbij de stikstof te komen dat ze niet kunnen voorkomen dat ze naar voren kruipen. En om te denken dat ik me zorgen maakte, zou ik aankomen in een klaslokaal met vervuilde kinderen die met hun ogen zouden rollen en de minuten tot rust zouden tellen.

Ik was nooit dat gekke kind, maar ik had het gevoel dat de meeste van mijn klasgenoten dat waren. Ik herinner me dat ik mijn vader als vrijwilliger had aangeboden om onze veldreis van de zevende klas naar de National Gallery of Art te begeleiden. Hij is een bekende papa die ooit terugbelde voor Jeopardy! Terwijl hij onze groep adolescenten door de National Mall leidde, deelde hij feiten over de verschillende monumenten en musea die we passeerden. Mijn klasgenoten hadden niets minder kunnen schelen. "Wauw, pap weet veel", herinner ik me. 'Wat gênant .

Maar de meeste kleuters hebben nog geen cynisme ontdekt. Ongeduld, ja, en een niet-aflatende achtervolging van suiker, en een buitensporige fascinatie met synoniemen voor "posterior", maar de behoefte om koeler te lijken dan u is gewoon niet hun instinct. Niemand lijkt bang te zijn voor vernedering over het uiten van zijn legitiem genot van wetenschap.

"Wat gebeurt er als je het drinkt?" Vraagt ​​een meisje. Ik anticipeerde op die vraag en ik vertel haar over de monoloog 'Grote mannen van Genius' van verhalenverteller Mike Daisey over Nikola Tesla, waarin hij een klasgenoot op de middelbare school beschrijft die datzelfde experiment probeerde en een maand lang niet kon spreken. Dit antwoord verbijstert hen, niet vanwege de angst voor slokdarmletsel, maar omdat ze zich niet kunnen voorstellen dat ze een maand niet hebben gesproken.

"Wat gebeurt er als je het drinkt?" Is een typische kleuterschoolvraag en het antwoord kan meestal worden teruggebracht tot een variatie van "Slechte dingen, dus niet doen." Maar achteraf gezien is het eigenlijk een geweldig inzicht in de wetenschappelijke geest waarmee we allemaal het leven beginnen. Wat gebeurt er als?

Maar op de een of andere manier verliezen we tussen 'Wat gebeurt er als?' En de universiteit veel potentiële wetenschappers. Is het omdat ze zich afvragen 'wat gebeurt er als'? Of is het omdat we ze in het Latijn hebben verdronken? Of omdat we ze alle antwoorden geven in plaats van hen aan te moedigen vragen te stellen en zelf de antwoorden te vinden?

Ik herinner me nog een geweldig voorbeeld van het aanmoedigen van echt onderzoek in mijn inleidende fysische wetenschappenklasse van de negende graad. Aan het begin van het jaar werd ons verteld dat we op een dag een fles slib zouden krijgen en met behulp van wat we hadden geleerd, moesten we uitzoeken waar het van was gemaakt. Onmogelijk, dachten we. Een wetenschappelijk project zonder instructies? Gewoon wat kennis, wat laboratoriumapparatuur en een fles soepachtig groen of zwart spul? Maar dankzij de technieken die mevrouw Newsom ons heeft geleerd, konden we de verschillende verbindingen in het slib scheiden. Het voelde als het ontrafelen van een mysterie.

De demo eindigt en de kleuterscholen rennen weg om te poepen, waar ze vragen "Wat gebeurt er als?" Over de zandbak, de bomen, hun vrienden. Dat is geologie, plantkunde en psychologie.

Het punt is niet dat iedereen wetenschapper moet worden. Eerlijk gezegd zijn er niet genoeg banen om dat mogelijk te maken. (Trouwens, we hebben ook mensen nodig om andere belangrijke taken uit te voeren, zoals stemmen om wetenschappers financiering te ontzeggen.) Maar hoe geweldig zou het zijn als iedereen een gevoel van verwondering, een openheid voor leren, zou behouden naar volwassenheid?

Het is eenvoudig om jonge kinderen te imponeren met de wetenschap. Het onderwerp is zo geweldig dat het zichzelf verkoopt.

Dat was zo cool! zegt de lerares terwijl ik verontschuldigend bloemstukken uit haar tapijt pluk. Je moet volgend jaar terugkomen!

Ja. Ik denk dat ik het doe.

Lees meer Experimentele foutverhalen