Lessen uit de startup-wereld

Het begon allemaal een paar jaar geleden, met een crisis in het midden van de carrière kort na de opluchting van het verkrijgen van een academische functie. Ik was succesvol door de traditionele maatstaven van de academie â € papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papers papersbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbutbut butbutbutbutbutbutbutbutbutbutooooo vond Ik wilde dat mijn werk een positief verschil zou maken in de wereld, maar ik wist niet echt hoe ik dat moest laten gebeuren. Als je naast me in een vliegtuig had gezeten en me had gevraagd waarom belastingbetalers mijn onderzoek naar bodemmicroben zouden moeten financieren die belangrijke dingen doen zoals ons water reinigen en plantenvoedingsstoffen recyclen, zou ik je een goed doordacht antwoord hebben gegeven over hoe mijn werk helpt koolstofcycli beter te voorspellen en informeert beleid. Maar de waarheid, voelde ik, was dat het een aantal stappen verwijderd was om een ​​tastbaar verschil te maken.

Toen ik besefte dat ik meer toegepast werk wilde doen, vond ik het uitgangspunt in een van mijn bestaande projecten: onderzoeken hoe microben de plantengroei en de tolerantie voor stressoren zoals droogte beïnvloeden. Met een van mijn postdocs, Colin Bell, begon ik de mogelijkheid te onderzoeken om nuttige bacteriën te ontwikkelen om meer voedsel te produceren met minder impact op het milieu. We besloten te werken aan bacteriën die fosfor oplossen, waardoor het meer beschikbaar wordt voor planten en daarmee hun groei ondersteunt. Binnen slechts enkele maanden hadden we een combinatie van vier bacteriën ontwikkeld die 30 keer beter waren dan de gemiddelde gemeenschap van bodembacteriën in het beschikbaar stellen van fosfor.

Met deze voorlopige gegevens in de hand, begonnen we na te denken over hoe we deze bevinding zouden kunnen vertalen in een product dat anderen zouden kunnen gebruiken. We werden aangetrokken door het idee om een ​​eigen bedrijf te starten. Ik was altijd al geïnteresseerd geweest in entrepreneurshipas een hoge schooler Ik begon groenvoorziening en auto detaillering bedrijven en won een statewide ondernemerschap competitionbut Ik had geen idee hoe je een startup te lanceren. Dus in de vroege zomer van 2014 hebben Colin en ik een aanvraag ingediend voor het Teams Programma van de National Science Foundation (NSF) Innovation Corps (I-Corps), een intensief programma van 10 weken met 6 maanden subsidie ​​om potentiële zakelijke kansen te identificeren en te verkennen voor technologieën die zijn ontwikkeld met ondersteuning van NSF. Ik zal nooit het quick-fire conference-call-interview met het selectiepanel vergeten, vergelijkbaar met het grillen dat deelnemers ervaren in het tv-programma Shark Tank, dat onze motivatie, inzet en aanleg testte. We zijn geslaagd voor de test en ik was dolenthousiast en enthousiast om in deze nieuwe en relatief onbekende wereld van startende bedrijven te duiken.

Matthew Wallenstein (rechts) ontmoette de eigenaren van The Dyer Family Organic Farm in Michigan.

Matthew Wallenstein (rechts) ontmoette de eigenaren van The Dyer Family Organic Farm in Michigan.

Credit: Colin Bell

Het leek erop dat we een moeilijke start hadden toen we onze eerste gesprekken met echte potentiële klanten hadden tijdens de driedaagse kickoff-workshop van het programma. Tot onze teleurstelling, toen we boeren vroegen ons te vertellen over de uitdagingen waarvoor ze stonden, noemde niemand fosfor. Het leek erop dat we een probleem probeerden op te lossen waar ze niet om gaven! Blijkbaar hadden ze niet dezelfde spraakmakende onderzoeksartikelen gelezen die ik had gelezen over de naderende fosforcrisis.

Colin en ik brachten de komende 2 maanden door met het verkennen van andere potentiële markten voor onze nuttige bacteriën door meer potentiële klanten, zakenpartners en iedereen die we konden vinden te interviewen die inzicht konden geven. Ik beheerste netwerken op LinkedIn. Colin werkte onvermoeibaar met de telefoons en Skype en breidde het aantal interviews uit dat we in een dag konden stoppen door mensen in Hawaii te bellen. Het was een emotionele achtbaan, afwisselend tussen verkwikkende nieuwe inzichten en het leeglopen van doodlopende wegen. Elke week hadden we een virtuele check-in met onze instructeurs en de andere I-Corps-teams om onze inzichten en uitdagingen te delen. We waren trots op onze inspanningen, maar het was altijd een beetje zenuwslopend om de harde feedback van onze instructeurs te horen. Het dwong ons onze aannames te testen en hielp ons vooruit. En we deden dit allemaal terwijl we ons academisch onderzoek voortzetten, waardoor we een voorproefje kregen van de uitzonderlijke inspanning die het kost om een ​​succesvolle ondernemer te zijn.

Tegen het einde van de 10 weken hadden we een sterke fit voor de productmarkt vastgesteld door ons te concentreren op wat ons product doet - de opbrengsten verhogen - in plaats van hoe het werkt, en we begonnen met het harde werk van het oprichten en financieren van een bedrijf. Na verdere ontwikkeling in een startup-acceleratorprogramma hebben we met succes risicokapitaalfinanciering opgehaald en in maart 2015 ons bedrijf Growcentia, Inc. gelanceerd. Minder dan 6 maanden later begonnen we met de productie en verkoop van microben op basis van de microben die we in onze universiteit hadden ontwikkeld. laboratorium. Het is ongelooflijk de moeite waard om iets te maken en in handen te krijgen van mensen die het kunnen gebruiken. Voor mij was het zelfs beter dan de voldoening om een ​​paper gepubliceerd, een beurs of een student te laten studeren.

Nu ben ik, naast mijn academische laboratorium en verantwoordelijkheden, ook de voorzitter van het bedrijf, wat betekent dat ik help bij het begeleiden van onze strategische visie, bedrijfsontwikkeling en roadmap voor technologieontwikkeling. In het begin was ik meer betrokken bij veel details - zoals marketing, aanwerving en productie - en besteedde ik meer tijd en geld aan advocaten dan ik ooit had gedacht, maar het was niet duurzaam. Dus hebben we een ervaren CEO aangenomen en Colin is nu onze fulltime chief growth officer, waardoor ik me kon vestigen in mijn huidige functie en mijn energie kon richten op mijn academische carrière en mijn gezin.

Bruggen bouwen tussen bedrijfsleven en academische wereld

Nadat ik had meegeholpen om Growcentia te lanceren, wilde ik doorgaan met het vinden van nieuwe manieren om de impact van mijn academische werk te vergroten. Ik dacht ook dat ik waardevolle inzichten uit mijn I-Corps-training en de daaropvolgende opstartervaring kon overbrengen aan mijn academische collega's die ook het verschil wilden maken, maar niet gewend waren om over hun werk te denken vanuit een zakelijk perspectief. Begin 2015 begon ik te werken met een groep van mijn collega-faculteitsleden van Colorado State University en leidde ik de ontwikkeling van het CSU Innovation Center for Sustainable Agriculture, dat gericht is op het verhogen van de gewasproductiviteit en het verminderen van de milieueffecten van de landbouw. De typische academische benadering om dit soort problemen op te lossen, zou zijn om voort te bouwen op ons eerdere werk om iteratief onze basiskennis te verbeteren en er vervolgens achter te komen hoe we die kennis kunnen communiceren naar anderen die het kunnen gebruiken om producten of beleid te ontwikkelen. Hoewel deze benadering de hoeksteen is van wetenschappelijke vooruitgang, leidt dit vaak tot oplossingen die volledig onpraktisch zijn of die problemen aanpakken waar mensen niet echt om geven, zoals Colin en ik ontdekten in ons vroege fosforoplossende project.

In plaats daarvan overtuigde ik mijn collega's dat we achteruit moesten werken, eerst de grootste uitdagingen identificeren waarmee boeren en agrarische bedrijven werden geconfronteerd bij het implementeren van duurzame landbouw en vervolgens projecten ontwerpen om die problemen op te lossen. Mijn collega's waren enigszins ongerust over deze nieuwe aanpak, maar velen stonden er verrassend open voor, omdat zij ook de noodzaak inzagen om iets anders te proberen. Daarom wilden we boeren, bedrijven, niet-gouvernementele organisaties en andere academici interviewen om te begrijpen hoe zij duurzaamheid aanpakken, net zoals ik onlangs had gedaan voor Growcentia.

Een van onze eerste 'aha'-momenten kwam tijdens een gesprek met een groot agrarisch bedrijf. We ontmoetten een personeelswetenschapper die het bedrijf had belast met het initiëren van een nieuw programma voor bodemgezondheid, maar niemand bij het bedrijf wist zelfs hoe het bodemgezondheid moest definiëren, laat staan ​​hoe het te verbeteren. Dit was een probleem dat wij academici konden helpen oplossen door fundamenteel wetenschappelijk onderzoek te vertalen naar een bruikbaar beheersprogramma om de gezondheid van de bodem te verbeteren. We zouden deze kans om onze expertise toe te passen nooit hebben geïdentificeerd als we niet proactief betrokken waren geweest bij klantinterviews.

Leden van het Innovation Center for Sustainable Agriculture werken op een canvas van een bedrijfsmodel tijdens een retraite.

Leden van het Innovation Center for Sustainable Agriculture werken op een canvas van een bedrijfsmodel tijdens een retraite.

Credit: Jeffrey Steiner

Terwijl we bleven leren hoe bedrijven met duurzaamheid omgingen en waar ze het moeilijk hadden, begonnen we beter te begrijpen wat we konden bijdragen, maar we ontdekten ook dat we een manier nodig hadden om onze inzichten te organiseren. Dus op een tweedaagse retraite afgelopen augustus, met hulp van een bedrijfsadviseur, introduceerde ik ons ​​team in het "businessmodel canvas" dat ik had geleerd via I-Corps. Het canvas is een stuk slagerpapier dat aan een muur is geplakt, verdeeld in secties met labels zoals 'waardepropositie' en 'klantarchetypen', die we zouden bedekken met kleurgecodeerde post-its om te brainstormen en onze gedachten te organiseren. Mijn collega's probeerden ongemakkelijk dit nieuwe vocabulaire uit dat ze nog nooit eerder buiten de business school hadden uitgesproken, maar in de loop van de oefening begonnen ze de aanpak te begrijpen en te waarderen. Het gebruik van het canvas dwong ons om onze visie zorgvuldig te verwoorden, de waarde te veronderstellen die we voor verschillende belanghebbenden zouden kunnen bieden en belangrijke onbekenden te identificeren. Tegen het einde van de retraite waren we energiek toen het pad naar het realiseren van onze visie duidelijker werd. Sindsdien zijn we in staat geweest om met veel meer focus vooruit te gaan, mogelijkheden te screenen op basis van ons strategisch plan en onze beperkte tijd en middelen beter toe te wijzen aan het bereiken van onze langetermijndoelen.

In het afgelopen jaar heb ik veel academici gesproken die hun onderzoek willen richten op het oplossen van grote problemen uit de echte wereld, maar niet weten waar ze moeten beginnen. Ze hebben vaak nieuwe inzichten en ambitieuze visies, maar missen een rigoureus proces. Ik heb ontdekt dat de startup-wereld een aantal waardevolle benaderingen biedt voor academici die ernaar streven de impact van hun werk te vergroten, en in de komende jaren probeer ik een aantal van deze benaderingen bij te dragen aan academici via workshops en andere media. In zakelijke termen wil ik een schaalbaar model ontwikkelen om academici te helpen hun rendement op maatschappelijke investeringen in onze onderwijs, infrastructuur en onderzoek te maximaliseren. Ik moet nog veel leren. Ik leef nu in twee verschillende werelden, en de startupwereld bevindt zich in een ander ruimte-tijd continuüm dan de academische wereld, maar ik denk dat het veel te bieden heeft. En ik geloof dat ik kan helpen door die werelden dichter bij elkaar te brengen.