Is 'The Blob' terug? Nieuwe hittegolf op zee bedreigt de Stille Oceaan

In 2017 verbleekte een mariene hittegolf dit koraalrif in de Hanauma-baai van Hawaï. Nu zetten ambtenaren zich in voor een nieuw bleekevenement aangedreven door ongewoon warme oceaanwateren.

Ozgur Coskun / Alamy Stock Photo

Is 'The Blob' terug? Nieuwe hittegolf op zee bedreigt de Stille Oceaan

Door Warren CornwallSep. 17, 2019, 16.15 uur

In de herfst van 2014 was marien ecoloog Jennifer Fisher verbluft toen kwallen en kleine schaaldieren die ze meestal in warmere wateren aantroffen, haar netten vulden voor de kust van Oregon. De vreemde vangst was slechts een teken van de komst van een enorm stuk warm water dat bekend werd als "The Blob" - een enorme hittegolf op zee die 3 jaar duurde en de ecosystemen en visserijen langs de Pacifische kust van Noord-Amerika dramatisch verstoorde.

Nu oceanografen waarschuwen dat er een nieuwe Blob in de Stille Oceaan zou kunnen ontstaan, bereidt Fisher zich opnieuw voor op vreemde ontmoetingen wanneer ze later deze maand op onderzoekscruise gaat. "Dit is een zeer vergelijkbare situatie", zegt Fisher, die werkt in het Hatfield Marine Science Center van de Oregon State University in Newport.

Deze keer zeggen Fisher en andere wetenschappers echter dat ze niet verrast zullen worden. Ze bereiden zich voor om sneller gegevens over hittegolfeffecten met elkaar en met beheerders te delen die mogelijk nieuwe vangstbeperkingen moeten opleggen om waardevolle visserijen te beschermen. Toen The Blob 5 jaar geleden arriveerde, "wisten we niet wat de impact was", herinnert Toby Garfield, een fysieke oceanograaf met het Southwest Fisheries Science Center van de National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA's) in San Diego, Californië. "We gaan deze voorblijven."

NOAA-wetenschappers merkten voor het eerst de groei op van een griezelig bekend stuk warm water in de noordelijke Stille Oceaan in augustus. Het beslaat nu een gebied zo groot als Australië, dat zich uitstrekt van de Hawaiiaanse eilanden tot de Golf van Alaska. Verder naar het noorden ervaart de Beringzee tussen Alaska en Rusland ook een recordomvattende mariene hittegolf, veroorzaakt door een zinderende zomer in 2018 en een gebrek aan winterzee-ijs.

Er zijn al enkele tekenen van mogelijke gevolgen. Ongebruikelijke giftige algenbloei trof onlangs stranden die zich uitstrekken van Californië tot Washington. In Hawaii beginnen sommige koraalriffen te bleken en worden bleek als de koralen hun kleurrijke symbiotische algen verdrijven in reactie op hittestress. NOAA voorspelt de komende 12 weken wijdverbreide koraalverbleking en sterfte in Hawaii.

In de Bering- en Chukchi-zeeën in het noorden kondigde NOAA op 13 september aan dat het de dood van bijna 300 zeehonden - vijf keer het gemiddelde - sinds juni 2018 onderzoekt. Het agentschap wees op warmer water als een potentiële factor in de ongewone sterfte- uit.

Net als de originele Blob, bestaat de nieuwe warme pleister uit water dat maar liefst 3 ° C boven normaal is. Zoals eerder ontstond het omdat winden die normaal de oceaan opwekken en koeler, dieper water naar de oppervlakte trekken relatief kalm zijn, waardoor warm water kan blijven bestaan. Maar het is nog niet duidelijk of de patch zal evolueren naar een volwaardige Blob, die zich onderscheidde door zijn grootte, duur en diepte. De warmte van de Blob drong honderden meters onder het oppervlak door, maar de nieuwe strekt zich slechts ongeveer 30 meter diep uit. Als een grote storm erdoorheen vloog, zou de patch morgen weg kunnen gaan, zegt Garfield.

Toch zijn wetenschappers bezorgd. Garfield zegt dat het gesprek over de patch gedomineerd werd door een regelmatig telefoontje dat vorige maand werd gehouden door een groep wetenschappers en managers van de Pacifische kust die hij leidt. Tot nu toe merken onderzoekers op dat het warme water meestal afstand heeft gehouden van biologisch rijke kustgebieden. Maar federale wetenschappers houden de evolutie van de hittegolf nauwlettend in de gaten met gegevens van satellieten, met instrumenten uitgeruste boeien en een netwerk van onderwaterdrones die opkomen en zinken door de waterkolom. Wetenschappers die routinematige cruises en strandenquêtes volgen, kijken uit naar vroege waarschuwingssignalen voor ecologische veranderingen.

Onderzoekers houden ook lucratieve visserijen in de Golf van Alaska nauwlettend in de gaten. Onderzoeken hebben dit jaar een laag aantal jonge koolvis en kabeljauw uit de Stille Oceaan gevonden, linchpins van de visserijsector. Wetenschappers zijn begonnen met het tellen van larven van belangrijke soorten in netten zodra ze aan boord van onderzoeksschepen komen, in plaats van te wachten op laboratoriumresultaten. Op die manier hebben managers meer tijdige informatie voor het vaststellen van visgrenzen. We doen zeker een poging om onze gegevens en waarnemingen zo snel mogelijk te krijgen, zegt Lauren Rogers, een bioloog aan het NOAA s Alaska Fisheries Science Center in Seattle, Washington.

Voor sommigen wordt het verontrustende nieuws getemperd door de mogelijkheid om mogelijke oplossingen te testen. Aan het Institute of Marine Biology van de Universiteit van Hawaii in Kaneohe hebben onderzoekers gewerkt aan het fokken van koralen die bestand zijn tegen hogere watertemperaturen. Nu pompen ze water uit de verwarmende oceaan in tanks gevuld met de kleine koralen, om te zien of ze zullen overleven. Coral ecoloog Crawford Drury zegt: Om te weten dat een evenement als dit aankomt en om te kunnen testen waar we al jaren aan werken, is een grote kans dat niet veel mensen krijgen.